weekboek

Het ruikt onfris in Waalse kabel

De dubieuze verkoop van de Waalse kabelgroep Voo aan het Amerikaanse investeringsfonds Providence is een gevaar voor de genoteerde telecomaandelen.

Gelukkig heeft de overnamemarkt geen geur, want in vergelijking met wat er zich de voorbije maanden bij de Luikse intercommunale Nethys afspeelde, verspreiden rotte eieren nog een heerlijk aroma. Het PS-bastion, geleid door de intussen uit de partij gezette Stéphane Moreau, is bezig zijn kroonjuwelen te verkopen. Dat heeft grote gevolgen voor het Belgische telecomlandschap en dus ook voor de telecomaandelen.

In de eerste plaats verpatste Moreau, zonder medeweten van zijn aandeelhouders – de Waalse steden en gemeenten – al in de verkiezingsmaand mei de kabelgroep Voo aan het Amerikaanse investeringsfonds Providence Equity. Zonder een biedprocedure aan te gaan. Ook Telenet (+1,1%, 43,80 euro) en Orange Belgium (+2,1%, 19,56 euro) hadden laten blijken dat ze erg in Voo geïnteresseerd zijn. Voo bedient zowat het hele Waalse grondgebied, waar Telenet nog niet aanwezig is. Orange Belgium zou via Voo zijn eigen felbegeerd vast kabelnetwerk in handen kunnen krijgen.

Telenet aasde ook op een ander actief van Nethys, de netwerkintegrator Win. Dat bedrijf werd door Moreau in zijn hoedanigheid als Nethys-topman verkocht aan de pas opgerichte vennootschap Ardentia Tech. Oprichter van Ardentia is de Luikenaar François Fornieri, die we ook kennen als de hoofdaandeelhouder en ceo van het farmabedrijf Mithra (+8,2%, 28,76 euro). Hij zit tevens in het bestuur van Nethys. Medevennoot in Ardentia is niemand minder dan Moreau zelf. De verkoopprijs ligt waanzinnig laag. Goed ingelichte bronnen spreken van 8 à 10 miljoen euro voor een bijna schuldenvrij IT-bedrijf met een omzet van 46 miljoen en een winst 2,4 miljoen euro. Moest u zo’n aandeel uit een groeisector op de beurs vinden dat tegen 4 keer zijn winst noteert, aarzel dan zeker niet om het te kopen want dat is een gekke soldenprijs.

Windmolens

Alsof dat niet volstaat, bleek deze week ook dat Nethys het windenergiebedrijf Elicio stiekem voor één symbolische euro en de belofte om schulden terug te betalen, heeft doorgesluisd naar het privé-consortium Ardentia. En wie denkt u dat achter Ardentia zit? Dat zijn opnieuw Fornieri en Moreau, samen met nog enkele companen. Volgens kenners loopt Nethys daarmee honderden miljoenen euro’s mis. Andere kandidaat-kopers kregen zelfs geen kans om een bod uit te brengen op een van de grootste windspelers in de Benelux, die de meeste investeringen achter de rug heeft en pas nu zal beginnen te profiteren van riante cashflows.

De uitverkoop van de intercommunale is niets minder dan het versluizen van gemeenschapsgoederen voor een prikje naar een elitair Luiks vriendenclubje. Het doet denken aan de manier waarop de Russische oligarchen na de val van het communisme aan hun fortuin zijn geraakt. Moreau had trouwens al aangekondigd dat hij zou wegggaan bij Nethys, om aan de slag te gaan bij….François Fornieri. Die laatste liet wegens het uitlekken van het nieuws en de heisa daarrond Moreau vrijdagavond vallen.

Maar Fornieri zou als topman van Mithra toch genoeg om handen moeten hebben? Door het recente koersherstel is Mithra opnieuw opgeklommen tot het selecte clubje van miljardenbedrijven op de Brusselse beurs. Mithra maakte trouwens beter dan verwachte halfjaarcijfers bekend. Voor eind dit jaar zal de onderneming een goedkeuringsdossier indienen voor zijn revolutionaire contraceptiepil Estelle in Europa en de VS. Hopelijk straalt de betrokkenheid van Fornieri in de graaicarrousel niet af op de reputatie van Mithra.

Mechels oorlogskabinet

Op het hoofdkwartier van Telenet in Mechelen riep topman John Porter zijn oorlogskabinet samen om te bekijken welke munitie ze nog hadden om de komst van de Amerikanen in Wallonië tegen te houden. De Mechelaars vonden snel een manier om in het tegenoffensief te gaan. Ze brachten een bod uit op Brutélé, de partner van Voo in Brussel en enkele Henegouwse gemeenten. Providence stelde immers als voorwaarde voor de overname van Voo dat Nethys eerst Brutélé zou inlijven, om het nadien aan hen te kunnen doorsluizen. De gesprekken tussen Nethys en Brutélé waren volop bezig. Maar door de publieke verontwaardiging over het verkoopproces en de nieuwe vrijage van de Mechelaars, heeft Brutélé alle onderhandelingen voorlopig stopgezet.

Van de beursgenoteerde spelers is Telenet de enige logische kandidaat om Brutélé over te nemen. De Vlaamse groep bedient sinds de acquisitie van SFR al twee derde van het Brusselse grondgebied. Met Brutélé kan het de hand leggen op het andere derde. Proximus (+4%, 26,73 euro) heeft zelf al een eigen netwerk in Brussel. En voor Orange Belgium is Brutélé veel te klein om interessant te zijn zonder dat het ook Voo zou kunnen inlijven.

Toch is de kans klein dat Providence nog naast de buit grijpt. Het zou leiden tot grote boetebetalingen. Brutélé zit bovendien zo sterk ingebed in de systemen van Voo dat een ontvlechting veel tijd en geld zou kosten.

Ook in Vlaanderen?

De komst van Providence kan de grondvesten van de Belgische telecommarkt door elkaar schudden. In de eerste plaats zal het investeringsfonds het laaghangend fruit bij Voo plukken, want volgens specialisten zijn er bij de Waalse intercommunale een pak kosten makkelijk weg te snoeien. Ten tweede kan Providence als Belgische speler makkelijker meedingen als kandidaat voor het gereserveerde 5G-spectrum voor snel mobiel internet. Als de Amerikanen neerstrijken, worden ze alvast een meer geduchte tegenstander voor Proximus en Orange Belgium in het Franstalige landsgedeelte. Maar ook Telenet loopt gevaar. De kans is groot dat Providence ook capaciteit op een vast netwerk zal huren in Vlaanderen, en daarmee de vierde volwaardige speler wordt in heel het land. De telecomwaakhond BIPT zei recent nog dat de telecomprijzen in België veel te duur zijn. Daarom moet het openstellen van de kabel goedkoper worden, wat het voor nieuwkomers interessanter maakt.

Providence heeft de centen om in heel het land actief te worden. Het deed al precies hetzelfde met zijn Spaanse poot MasMovil, die dankzij het huren van goedkope capaciteit bij anderen overal in Spanje zowel internet, tv als vaste en mobiele telefonie kan aanbieden. Een nieuwe speler is goed voor de portemonnee van de gezinnen, maar blijkt vaak nefast voor de winstgevenheid bij de bestaande telecombedrijven. Dat zagen we al in landen als Zwitserland of Italië.

Voor de Belgische telecomaandelen is dan ook voorzichtigheid geboden. Providence, genoemd naar de hoofdstad van Rhode Island waar het is opgericht, staat niet bekend als een doetje, maar als een agressieve speler die de markt ontwricht. Het blijft bovendien een financiële investeerder. Als Providence hier voet aan wal krijgt, verkoopt het zijn Belgische tak na de nodige opkuis en uitbreiding binnen enkele jaren wellicht aan een grote telecomgroep. Dat deed het eerder met zijn belang in het Nederlandse Ziggo, waarmee Telenet-moeder Liberty aan de haal ging.

De ‘Stealth Mogul’ van de telecom

Providence-topman Jonathan Nelson zal alvast niet in zijn kaarten laten kijken. De New York Times noemde hem ooit de ‘Stealth Mogul’, naar het supersonische vliegtuig dat onzichtbaar is voor de radar, omdat de rijkste man van Rhode Island vaak achter de schermen blijft. Hij doneerde wel miljoenen om het ‘Nelson fitness center’ op Brown Univerity te financieren. In een toespraak aan zijn oude unief noemde hij het geheim achter zijn succes ‘volharding’, en niet ontmoedigd te raken ook al lijken de kansen zich tegen jou te keren. Enkele Waalse politici schermden er al mee om de hele Nethys-ontmanteling terug te draaien. In extreme gevallen mag de Waalse overheid zelfs de activa van intercommunales opeisen. Nelson zal er zich niet door laten afschrikken.

Lees verder