Advertentie
Advertentie

Een mediastrijd tussen miljardairs

©AFP, REUTERS & BELGA

Men neme een groep die wankelt, twee Franse miljardairs die alle knepen van het overnamevak kennen, en een Franse president die geen Fox News wil bij de komende verkiezingen. Dat is het recept voor de strijd rond de groep Lagardère.

De naam Lagardère doet misschien niet meteen een belletje rinkelen. De Franse groep, geleid door Arnaud Lagardère, is in de loop der jaren gegroeid uit de defensie-industrie. Met Hachette heeft ze de controle over de derde uitgever ter wereld. Maar ook bladen als Paris Match en Le Journal du Dimanche of de radiozender Europe 1 zitten in Lagardères portefeuille. In de evenementensector controleert de groep een reeks zalen: Folies Bergère en de Bataclan klinken wellicht niet onbekend in de oren.

Met Vincent Bolloré haalde Arnaud Lagardère een wolf in schapenvacht binnen in zijn mediagroep.

Wie op reis trekt, komt het concern onvermijdelijk tegen. Denk aan de keten Relay, die kranten, weekbladen en boeken aanbiedt in stations en op luchthavens. Sinds juli 2019 heeft de groep ook International Duty Free in handen. Lagardère kocht die taxfreeketen van de Nationale Portefeuille Maatschappij (NPM), een holding van de Frères. De keten is prominent aanwezig op de luchthaven van Zaventem.

Ronkende namen dus, maar zoals het met dat soort groepen vaak gaat, is de focus niet meteen gericht op rendement en ontbreekt het aan visie om de zeer diverse participaties bij elkaar te houden. Dat wordt vervelend als een activistisch fonds aan de deur staat en zich inkoopt.

Amber Capital, het fonds van Joseph Oughourlian, wilde op 5 mei 2020 inbreken in Lagardère en het bestuur van de groep uit handen halen van Arnaud Lagardère. Dat was geen eenvoudig gegeven. De speciale structuur van Lagardère, waar een commanditaire vennootschap de sleutel tot de controle in handen heeft, maakt een bestuurswissel niet evident.

Populisme

Maar 2020 is het jaar van de pandemie. Door corona nam het reizigersverkeer een diepe duik. De groep Lagardère ontsnapte evenmin aan de impact van de crisis. Om zich te verweren tegen de druk van Amber Capital besloot Arnaud Lagardère een beroep te doen op Vincent Bolloré.

De Breton bouwde zijn rijk op plantages en Afrikaanse havens en is in Frankrijk hoofdaandeelhouder van de mediagroep Vivendi. Bolloré is een gewiekste zakenman, die het conflict niet schuwt. In Italië voert hij al jaren strijd met Silvio Berlusconi om de controle over mediabelangen.

Bernard Arnault staat bekend als een keiharde zakenman die met uit-gekookte deals zijn imperium uitbouwde.

Kort nadat Lagardère bij Bolloré aangeklopt had, stelde de algemene vergadering van zijn groep in mei 2020 twee nieuwe bestuurders aan: Nicolas Sarkozy, de gewezen Franse president en in het verleden advocaat voor Bolloré, en Guillaume Pepy, een ex-topman van de spoormaatschappij SNCF.

Arnaud Lagardère dacht met die demarches de deur voor Amber gesloten te hebben. Alleen had hij een wolf in schaapsvacht in huis gehaald. Bolloré begon massaal aandelen Lagardère te kopen. Samen met Amber Capital controleert hij nu 49 procent van het kapitaal van de groep.

Bolloré stelde Arnaud Lagardère ook voor om Vivendi de radiozender Europe 1 te laten overkopen. Dat plan deed alarmbellen afgaan op het Elysée. De Franse president Emmanuel Macron is ervoor beducht dat Bolloré een Franse versie van het Amerikaanse Fox News wil uitbouwen.

Die vrees is niet irreëel. Bolloré heeft al de controle over CNews. De Franse nieuwszender is vooral bekend van de harde talkshow ‘Face à l’info’ met Eric Zemmour, een publicist maar vooral een uiterst rechtse provocateur. Zijn uitspraken brengen hem regelmatig in opspraak. Maar het populisme van Zemmour vindt een weg naar een groot publiek. In december 2020 trok hij meer dan 600.000 kijkers, wat voor een ‘kleine’ nieuwszender enorm is.

Het Elysée vreest dat Bolloré met de overname van Europe 1 een soortgelijke nieuwsradio wil uitbouwen. De timing kon moeilijk slechter zijn voor Macron. In 2022 dingt die opnieuw naar de gunst van de kiezer. Een populaire radiozender die in de kaarten van de extreemrechtse Marine Le Pen speelt, kan het Elysée in 2021 missen als kiespijn.

Luxekoning

Zodra Bollorés interesse in Europe 1 het Elysée ter ore kwam, deed het discreet een beroep op Bernard Arnault. De luxekoning van Frankrijk, die het concern LVMH controleert, is een van de zakenlui die Macron vanaf het eerste uur hebben gesteund. In de zomer kocht hij zich in in de stichting die de groep Lagardère controleert.

Arnault staat bekend als een keiharde zakenman die met uitgekookte deals zijn imperium heeft uitgebouwd. Net als Bolloré gaat hij de confrontatie niet uit de weg. Dat bewijst de stevige strijd die hij op het eind van de jaren 90 met François Pinault uitvocht om de controle over het modehuis Gucci. Arnault verloor het duel, maar hield er een flinke meerwaarde aan over. En een levenslange afkeer van Pinault.

Wereldspeler

Door al die bewegingen is Arnaud Lagardère de regie over zijn groep helemaal kwijtgespeeld. Bolloré en Arnault maken zich op om een boedelscheiding door te voeren. De ondernemers kennen de hele trukendoos van ongewenste overnames. Beiden weten ook dat een vriendschappelijke verdeling veel goedkoper is dan een financieel gevecht.

In de Franse pers is volop speculatie over de afloop van de strijd. Een van de pistes is dat Bolloré de uitgeverij Hachette koopt. Vivendi wil een prominente plaats verwerven in de uitgeverswereld. Vlak voor Kerstmis raakte bekend dat de groep Prisma Media van Bertelsmann gaat overnemen. Als Bolloré ook Hachette verwerft, is Vivendi in één keer een wereldspeler.

Het lijkt evident dat Arnault de andere mediabrokken wil. De controle over Europe 1 en Paris Match zou de miljardair uitkomen. De kans is groot dat Arnault en Bolloré de buit discreet verdelen. Volgens sommige berichten zoeken ze nog een elegante uitweg voor Arnaud Lagardère. De verwachting is dat de mediathriller tijdens de eerste weken van het nieuwe jaar zijn ontknoping kent.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie