Wal-Mart zet zijn schouders onder ethanol

De supermarktreus Wal-Mart is van plan zijn ontzaglijk groot distributienetwerk te gebruiken om de alternatieve brandstof ethanol aan de man te brengen. Ethanol is milieuvriendelijk en door de piekende olieprijs ook goedkoper dan benzine.

Het gebrek aan tankstations die ethanol aanbieden, is nog een groot knelpunt. Maar met de hulp van Wal-Mart kan het aantal pompplaatsen in een klap verzesvoudigen. Wal-Mart haalt er dubbel voordeel uit: dankzij het ecologische tintje poetst het zijn blazoen op, en het lokt extra klanten.

Ethanol staat voor een grote doorbraak als autobrandstof. E85 luidt de naam van een mengsel van 85 procent ethanol en 15 procent benzine. Automotoren die zowel op ethanol als op benzine rijden, kosten amper 150 euro meer dan klassieke motoren. Vijf miljoen Amerikaanse auto's beschikken al over een motor die zowel op ethanol als op benzine draait. In Brazilië kan driekwart van alle nieuwe auto's die dit jaar werden verkocht op ethanol rijden.

Vandaag biedt nog geen half procent van alle Amerikaanse tankstations autobrandstof op basis van ethanol aan. Slechts 800 van de 170.000 tankstations beschikt over een ethanolpomp. Wanneer Wal-Mart radicaal gaat voor ethanol en E85 in elk van zijn duizenden winkels aanbiedt, verzesvoudigt het aantal pompplaatsen.

Voor Wal-Mart betekent de focus op ethanol een win-winsituatie. De Amerikaanse supermarktreus heeft de jongste tijd af te rekenen met hardnekkige imagoproblemen. Wal-Mart weigert vakbonden toe te laten, betaalt zijn personeel te weinig, concurreert kleinere winkels kapot,... Naar buiten komen als de grote promotor van de nieuwe milieuvriendelijke brandstof van de toekomst is ideaal om het blazoen weer wat op te blinken. Bovendien kan het bedrijf nog zijn omzet doen groeien. De E85-tankstations lokken volk. Bovendien kunnen de klanten extra spenderen in de supermarkt omdat ze meer geld in hun portemonnee hebben door de goedkopere tankbeurt. Vandaag kost E85 een derde minder aan de pomp dan loodvrije benzine.

Rijden op ethanol in plaats van benzine maakt een wereld van verschil voor het milieu. De koolstofdioxide-uitstoot daalt met 80 procent. Bovendien komt er geen zwaveldioxide, dat zure regen veroorzaakt, in de lucht. Van chemische samenstelling is ethanol hetzelfde als graanalcohol. Het wordt al jaren gemaakt van maïs of suikerriet.

Sceptici beweren dat de grootschalige omzetting van suiker en graan in ethanol kan leiden tot een wereldwijd voedseltekort. 'De productie van ethanol kost meer energie dan ze opbrengt', luidt een andere kritiek. Het Amerikaanse ministerie van Energie pareert die bezwaren: 'Ethanol is duidelijk veel interessanter voor het milieu dan brandstoffen gebaseerd op aardolie.' Bovendien hoeft de ethanolproductie niet per se grote hoeveelheden voedingsgewassen te verslinden. Nieuwe technologie maakt het mogelijk dat ook landbouwafval de basis kan vormen voor ethanol.

De prijs van ethanol is de jongste weken fors gedaald. Begin juli piekte die nog op meer dan een dollar per liter, vandaag schommelt de prijs rond 70 dollarcent. De oorzaak is dat Brazilië en Rusland meteen op de kar zijn gesprongen toen ze de fors stijgende vraag naar ethanol zagen. Ze plantten massaal meer suiker aan. De recordoogsten die daarvan het gevolg zijn, stuwen de prijzen van zowel suiker als ethanol fors lager.

'Ethanol is de win-winbrandstof van de toekomst', stelt Richard Branson overtuigd. De excentrieke topman van het Virgin-imperium wil met een nieuwe divisie, Virgin Fuels, investeren in de productie van de groene brandstof.

Ook voor Europa kan ethanol mooie perspectieven bieden. In Zweden vinden auto's met motoren die ook ethanol accepteren gretig aftrek, mede door de gunstige belastingmaatregelen. Saab en Ford verkopen allebei versies die rijden op E85. Het Scandinavische land telt al 400 E85-tankstations. Dat aantal zal in 2009 zijn uitgebreid tot ruim 2.000. In de rest van Europa staat ethanol nog in de kinderschoenen.

Wouter KONGS

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud