Advertentie

'Kinderen vaker besmet met coronavirus dan gedacht'

©REUTERS

Kinderen zijn vatbaarder voor het coronavirus dat eerst gedacht. Dat leert een immuniteitsstudie van de KU Leuven en Sciensano bij meer dan 300 Limburgse kinderen. Volgens de onderzoekers werden de kinderen tijdens de eerste golf wel veel meer besmet door familiale contacten dan in de scholen.

Sinds het begin van de pandemie blijven er nog veel vragen onbeantwoord. Zijn kinderen beter beschermd tegen Covid-19? Worden ze minder vaak ziek? En welke rol spelen ze bij de verspreiding van het virus?

Om daar meer duidelijkheid over te scheppen deden de KU Leuven en het wetenschappelijke instituut Sciensano een onderzoek bij 362 kinderen, verspreid over tien scholen in de Limburgse gemeenten Alken en Pelt. Alken was tijdens de eerste golf een van de broeihaarden in Belgiƫ, terwijl het virus in Pelt veel minder fel toesloeg. Het onderzoek moest uitwijzen of dat verschil ook bij de kinderen merkbaar is.

Ons onderzoek kan niet gebruikt worden in de discussie over het openhouden van de scholen. Het gaat over een periode toen afstand houden nog niet de norm was.
Corinne Vandermeulen
Hoogleraar KU Leuven

In de periode van 21 september tot en met 6 oktober werd bij elk kind een bloed- en speekselstaal afgenomen. Bij 34 kinderen, ruim 9 procent, werden antistoffen gevonden. Zij zijn dus besmet geweest met het coronavirus. Dat wil zeggen dat er maanden na de besmetting nog steeds circulerende antistoffen in het lichaam aanwezig zijn.

Hoger dan verwacht

Het verschil in viruscirculatie tussen beide gemeentes is ook zichtbaar bij de kinderen. In Alken werden antistoffen gemeten bij 14,4 procent van de deelnemers (26 op 181), in Pelt was dat slechts 4,4 procent (8 op 181). De studie toont ook aan dat er in Alken nauwelijks een verschil is tussen het aantal besmettingen bij lagereschoolkinderen (13,3 %) en jongeren in de eerste drie jaren van het secundair onderwijs (15,4 %).

Het is wel geruststellend dat de kinderen die een infectie hebben doorgemaakt niet ernstig ziek zijn geworden. Er waren drie kinderen die tijdelijk hun geur en smaak hebben verloren, maar dat was ongeveer het ergste.
Corinne Vandermeulen
Hoogleraar KU Leuven

'De resultaten van de bloedstalen tonen aan dat kinderen toch meer vatbaar zijn voor het virus dan we oorspronkelijk dachten', zegt professor Corinne Vandermeulen, die het onderzoek leidde. 'Ook de kinderen blijven dus niet gespaard van het coronavirus, zeker op plaatsen met een hoge viruscirculatie zoals in Alken het geval was. Het is wel geruststellend dat de kinderen die een infectie hebben doorgemaakt niet ernstig ziek zijn geworden. Er waren drie kinderen die tijdelijk hun geur en smaak hebben verloren, maar dat was ongeveer het ergste.'

Welke rol de kinderen kunnen spelen bij de verspreiding van het virus wordt niet duidelijk uit het onderzoek. 'Dat is moeilijk uit te maken op basis van antistoffen. Om dat goed te kunnen onderzoeken moet je op het moment van een besmetting iedereen in de buurt van dat kind testen.'

Invloed scholen

Naast bloedstalen nemen deden de onderzoekers ook aan contacttracing op kleine schaal. Ze vroegen de ouders een vragenlijst in te vullen die peilde naar de contacten, de gezondheid en het sociale gedrag. Daaruit blijkt dat de kinderen die antistoffen hebben, werden besmet tijdens de eerste golf, net voor of tijdens de lockdown. 'Die contacten vonden vooral plaats met volwassenen in de eigen familie. De scholen lijken in de eerste golf geen belangrijke rol te hebben gespeeld bij de verspreiding', zegt Vandermeulen.

Het onderzoek maakt vooral duidelijk dat het virus geen onderscheid maakt tussen volwassenen en kinderen.

Maar, waarschuwt Vandermeulen, het onderzoek kan niet worden gebruikt in de discussie over de heropening van de scholen maandag, na de verlengde herfstvakantie. 'De besmettingen waar we het over hebben gebeurden in een periode toen veel maatregelen waar we nu zo vertrouwd mee zijn - handen wassen, afstand houden, mondmaskers dragen - nog niet ingeburgerd waren bij iedereen, zeker niet bij kinderen.'

Het onderzoek maakt vooral duidelijk dat het virus geen onderscheid maakt tussen volwassenen en kinderen. 'Kinderen die rechtstreeks contact hadden met een besmette persoon hadden vier keer meer kans om antistoffen te hebben dan kinderen van wie de ouders stelden dat er geen contact was geweest met een besmette persoon', zegt Vandermeulen. 'Dat bewijst dat afstand houden ook bij kinderen de meest doeltreffende maatregel is.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie