‘Ons startkapitaal is overlevingskapitaal geworden’

Valerie Deraedt bedacht Vali toen ze een gezond alternatief voor de traditionele patisserie zocht. ©Vali

2020 moest het jaar van de doorbraak worden voor de veganistische patissier Vali. Toen kwam corona. 'Bij onze klanten in de horeca spelen zich drama’s af. Ik was bijna meer psycholoog dan ondernemer.’

Citroenkokostaart met avocado- en limoenvulling. Of mangopassie met een gembertoets. Met zulk veganistisch gebak moest 2020 het jaar van de doorbraak worden voor Vali uit het West-Vlaamse Ledegem. De start-up haalde 500.000 euro op, via bankleningen en een subsidie van het innovatieagentschap Vlaio. Hij wou daarmee een productieatelier van 400 vierkante meter bouwen, en de leveringen opschalen aan koffiebars, restaurants, cateraars, grootkeukens en de gespecialiseerde groothandelaars.

Oprichtster Valerie Deraedt bedacht Vali toen ze een gezond alternatief voor de traditionele patisserie zocht. ‘Ik slaagde erin gebak te maken zonder geraffineerde suikers, dat ook gluten- en lactosevrij was’, vertelt Deraedt. ‘Dat sloeg meteen aan. Of het nu is om de klimaatverandering tegen te gaan, dierenleed te vermijden of om gezondheidsredenen, het aantal potentiële klanten groeit sterk.’

Na twee jaar live marktonderzoek werd het vanaf 2019 tijd om een professionele organisatie op poten te zetten, met als doel de omzet op te krikken tot 300.000 euro in 2020 en 800.000 euro het jaar nadien. Tot corona kwam en de horeca, de belangrijkste doelgroep, klappen kreeg.

Psycholoog

‘Op een bepaald moment durfde ik bijna meer niet naar de maandelijkse cijfers te kijken’, zegt Deraedt. ‘Bij onze klanten in de horeca spelen zich drama’s af. Na een tijdje moest ik alle moed bijeenrapen om die mensen nog te bezoeken en hun verhalen te aanhoren: ik was bijna meer psycholoog dan ondernemer.’

Omdat de coronapremie berekend wordt op de omzet van het jaar voordien, en het bedrijf pas in juni op beperkte schaal opgestart was, kreeg Vali nagenoeg geen steun, in tegenstelling tot de horeca. ‘Ons startkapitaal is overlevingskapitaal geworden’, zegt Deraedt.

Het bedrijf maakte wel ‘stayhomeboxen’ voor particulieren, maar die bleken niet voldoende om de weggevallen activiteiten te compenseren. Daarom besliste Deraedt het roer om te gooien en de vrijgekomen tijd 100 procent te investeren in het aantrekken van een partner, het uittekenen van de productiehal en het ontwikkelen van een strategisch plan om te groeien na de crisis.

Veel restaurants willen elke week een volwaardig nieuw afhaalmenu aanbieden, en daar horen ook desserts bij.
Valerie Deraedt
Oprichter Vali

‘Op die manier zijn we helemaal klaar om erin te vliegen’, zegt Deraedt. Het bedrijf voelt dat de horeca aantrekt. ‘In het begin waren mensen bij afhaalmaaltijden tevreden met de basis. Maar na de zoveelste chocomousse als dessert willen ze wat anders. Veel restaurants willen elke week een volwaardig nieuw menu aanbieden, en daar horen ook desserts bij.’

Het bedrijf wil de tegenslag ombuigen tot een voordeel: door de vrijgekomen tijd zijn onderhandelingen opgestart om het veganistisch gebak ook in de supermarkten te krijgen. ‘In het begin overheerste machteloosheid,’ zegt Deraedt. ‘Maar nu is het gevoel: als we dit overleven, en we tegen de paasvakantie echt van start kunnen gaan, zijn we vertrokken voor iets moois.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie