‘We willen de grootste rekkenbouwer ter wereld worden’

'20 procent van de omzet van Stow komt uit innovaties die vier jaar geleden nog niet bestonden', zegt Stow-CEO Jos De Vuyst. ©Wouter Van Vooren

Giganten als Amazon, Zalando en IKEA doen een beroep op het vrij onbekende West-Vlaamse Stow, de grootste rekkenbouwer van Europa. De heftrucks tussen die rekken worden meer en meer autonome shuttles.

De gepersonaliseerde nummerplaat die op de Mercedes van Jos De Vuyst prijkt, luidt ‘STOW’. De CEO van het West-Vlaamse Stow is met al zijn vezels verbonden aan de Europese marktleider in industriële rekken. Al 30 jaar, met een pauze van enkele jaren, werkt hij voor het bedrijf. Hij begon er eind jaren 80 naar aanleiding van een Vlerick-project. Hij heeft het bedrijf zien groeien van een kleine familiale kmo met een omzet van 2 miljoen euro tot een mastodont van 614 miljoen euro vorig jaar.

Stow surft op de tomeloze groei van de e-commerce en de oprukkende automatisering van magazijnen. Het maakt rekken voor onder meer de meubelverkoper IKEA en de internetreuzen Zalando, Amazon en Bol.com. De West-Vlamingen automatiseren die ook meer en meer.

OVHJ20 | Stow | Hightech opslagsystemen

In 2013 kreeg De Vuyst bij een managementbuy-out samen met enkele andere managers 15 procent van het kapitaal. In 2018 kwam de rest in handen van de Amerikaanse private-equitymastodont Blackstone. Een rit langs drie locaties die het verhaal van Stow vertellen.

1    De grootste rekkenfabriek ter wereld

We hebben oordopjes nodig als we met De Vuyst door de immense productiehal stappen. Het snijden, buigen en ponsen van de stalen onderdelen maakt een hels lawaai. Vrachtwagens rijden de fabriek volledig binnen om telkens één rol staalplaat van 25 ton af te leveren. Een enorme brug tilt die op en plaatst ze in de wachtrij naar een snijmachine. ‘Dit is de grootste fabriek ter wereld voor de productie van stellingen’, zegt De Vuyst trots. ‘In deze fabriek van 10 hectare wordt jaarlijks 160.000 ton staal verwerkt tot rekken, zowat de helft van wat de hele groep produceert. De staalprijs maakt 30 procent van onze omzet uit.’

‘We bereiden een grote overname voor in de VS. Die kan onze omzet de komende twee jaar optillen tot meer dan 1 miljard euro.’
Jos De Vuyst
CEO Stow

Het belang van de staalprijs heeft te maken met de relatief lage productiekosten. ‘Dat hebben we te danken aan de doorgedreven automatisering. In deze fabriek in Spiere-Helkijn werken maar 250 mensen (op een totaal van 1.700, red.), verdeeld over vijf shiften: drie in de week, twee in het weekend. Zo draaien we volcontinu. Amper drie dagen per jaar wordt de productiemachine stilgelegd voor onderhoud.’

Elk jaar investeert de groep 20 tot 30 miljoen euro in productiviteitsverhoging. De komende twee jaar gaat 24 miljoen naar de uitbreiding van de productie en het magazijn. Deze site is de pilootfabriek waar de acht andere vestigingen
in Frankrijk, Turkije, Duitsland, Portugal, Polen en Tsjechië zich aan optrekken. ‘Zowel qua omzet als qua winstgevendheid zijn we de grootste van Europa. Op een omzet van 614 miljoen euro - dit jaar zal het door corona 10 tot 15 procent minder zijn - haalden we vorig jaar een brutobedrijfswinst (ebitda) van 13 procent. Bij onze concurrenten ligt dat gemiddeld op 5 procent.’

Die concurrenten zijn vooral het Duitse Schäfer en het Spaanse Mecalux, beide maar iets kleiner dan Stow. Daarnaast ligt Europa bezaaid met een pak kleine spelers. ‘Daar zien we heel wat overnamekansen. Dankzij Blackstone hebben we de financiële vuurkracht om de komende jaren veel overnames te doen. Zeker in Duitsland en de Scandinavië valt groei te rapen.’

©Wouter Van Vooren

Binnenkort wil De Vuyst zich wagen aan de oversteek van de Atlantische Oceaan, ook al zijn Mecalux en Schafer al aanwezig in de VS. ‘De Europese markt is goed voor
3 miljard euro per jaar aan rekken, de VS is ongeveer even groot, maar hinkt achterop in logistieke innovatie. Daar willen we een graantje van meepikken. We bereiden daar een grote overname voor. Die kan onze omzet de komende twee jaar optillen tot meer dan 1 miljard euro. We willen het nummer één in de wereld worden.’

2 De onderzoeksafdeling: rekkenbouwer wordt machinebouwer

Wie denkt dat rekken bouwen niet meer is dan het ponsen en in elkaar zetten van stalen frames heeft de afdeling onderzoek en ontwikkeling van Stow nog nooit
bezocht. Hier werkt het bedrijf aan de logistieke innovaties. ‘E-commerce heeft onze business een enorme boost gegeven’, zegt De Vuyst. ‘We halen er nu ongeveer 20 procent van onze omzet. Elk jaar groeit dat met 15 procent. Internetgiganten zijn volop aan het automatiseren.’

Profiel Stow

Grootste producent van industriële rekken in Europa.
Almaar meer ook actief in automatisering en digitalisering van logistieke magazijnen: 20 procent van de omzet komt uit innovaties die vier jaar geleden nog niet bestonden.
Omzet: 614 miljoen euro (2019).
Brutobedrijfswinst (ebitda): 77 miljoen euro.
1.700 werknemers.
Zes fabrieken over heel Europa.
In handen van het management, waaronder CEO Jos De Vuyst (15%), en de Amerikaanse private-equityreus Blackstone. (85%).

Ooit komt een einde aan het nachtwerk van duizenden orderpickers in kunstmatig verlichte magazijnen. De opvallendste ontwikkeling is de Atlas 2D, een platform van
1 vierkante meter dat volledig autonoom tussen de rekken van een magazijn rijdt en computergestuurd palletten oppikt en deponeert. Het vervangt bemande heftrucks, de traditionele manier om palletten op te halen in een magazijn.

‘20 procent van de omzet van Stow komt uit innovaties die vier jaar geleden nog niet bestonden. Onze onderzoeksafdeling is een start-up op zichzelf met een eigen businessplan’, zegt De Vuyst. ‘Nog voor de verkoop van de Atlas 2D van start ging, hebben we er al voor 15 miljoen euro van verkocht. Dat is deels te danken aan corona: de boom van e-commerce, gecombineerd met het grote ziekteverzuim bij logistieke medewerkers. De grote spelers willen daar niet langer afhankelijk van zijn, en willen volop automatiseren.’

Eind dit jaar moet de verkoop van de Atlas 2D stijgen tot 40 miljoen euro, tegen 2022 tot 80 miljoen euro. Intussen werken de ingenieurs van Stow volop aan de 3D-versie van de Atlas. Die zal ook in de hoogte dozen tot 50 kilogram uit de rekken kunnen oppikken. ‘Zo wordt een rekkenbouwer ook een software- en machinebouwer. De nieuwe technologie wordt binnenkort de trekker om grotere volumes aan rekken te verkopen.’

3 Clarebout Potatoes: onbemand magazijn voor 5.000 palletten  aan frietdozen

Om de Atlas-shuttle aan het werk te zien rijden we naar Waasten, op 35 kilometer van het hoofdkwartier van Stow in Spiere-Helkijn. De West-Vlaamse diepvriesfrietenproducent Clarebout bouwde hier een aardappelverwerkingsfabriek en een magazijn voor de verpakkingen. Het karton dat er ligt opgeslagen, komt van VPK Packaging - nog zo’n Vlaamse snelgroeier van de familie Macharis - maar de rekken zijn van Stow.

In de gangen tussen de rekken, vijf verdiepingen hoog, is net plaats genoeg om een Atlas 2D-shuttle te laten passeren, ongeveer een meter breed. Aan zo’n 2 meter per seconde haalt die onophoudelijk palletten met opgevouwen kartonnen dozen op en brengt die naar de staart van de productielijnen, waar de diepvriesfrieten van de band rollen.

Hier is plaats voor 5.250 palletten van 1.200 kilogram. Elke dag komen er 700 binnen en gaan er 700 buiten. Alles gebeurt volautomatisch - in het magazijn werkt slechts één controller die op een computer een oogje in het zeil houdt. ‘De hoge loonkosten in West-Europa maken die automatisering zo gegeerd bij onze klanten’, zegt De Vuyst. ‘Maar ook de grondprijs is hier hoog. Dat betekent dat almaar meer industriële bedrijven kiezen voor hoogbouwmagazijnen. Als die ook zonder gangen kunnen waar heftrucks moeten passeren, sparen ze nog meer plaats uit. Tot 30 procent op een volledig magazijn.’

Logistiek wordt steeds meer gedreven door innovatie en automatisering: big data, artificiële intelligentie, robotica. Daar willen wij een leidende rol in spelen in Europa en binnenkort ook in de VS.
Jos De Vuyst
CEO Stow

Het gaat zelfs zover dat Stow een bouwconcept van zelfdragende magazijnen heeft ontwikkeld, silo clad racking genoemd. Daarbij vormen de rekken - die tot 40 meter hoog kunnen zijn - de draagstructuur voor de wanden en het dak van een magazijn. Het rek wordt dus het gebouw. Jaarlijks bouwt Stow een tiental zulke hoogbouwmagazijnen in Europa. De Vuyst: ‘Logistiek wordt steeds meer gedreven door innovatie en automatisering: big data, artificiële intelligentie, robotica. Daar willen wij een leidende rol in spelen in Europa en binnenkort ook in de VS.’

Onderneming van het jaar 2020

De producent van beschermende verpakkingen Abriso-Jiffy, de drankenproducent Konings, de aanbieder van industriële rekken Stow en de verwarmings- en sanitairgroep Van Marcke strijden om de titel Onderneming van het Jaar 2020. Tijdens een show op dinsdag 8 december, die vanaf 17.30 uur live te volgen is op www.ondernemingvanhetjaar.be, komen we te weten wie de opvolger wordt van Kinepolis. De uitdagingen van de coronacrisis maken de award, meer dan andere jaren, tot een hoogmis van het ondernemerschap.

Dinsdag: Abriso-Jiffy
Woensdag: Konings
Vandaag: Stow
Vrijdag: Van Marcke
Zaterdag: de finalisten voor de titel Scale-up van het Jaar

Lees verder

Advertentie
Advertentie