Gentse start-up waakt over achilleshiel windmolenpark

Vissersboten kunnen met hun sleepnetten de energiekabels naar de offshore windmolenparken beschadigen. ©Hollandse Hoogte / Gerard Til Photo

De Gentse start-up Fluves zet algoritmen in om blootliggende energiekabels van offshorewindmolenparken te beschermen. Dat kan verliezen tot 10 miljoen euro voorkomen.

De energie opgewekt in een windmolenpark op zee stroomt via een dikke kabel naar het vasteland. Die ligt gemiddeld 1 meter diep onder de zeebodem en moet bedekt blijven voor de veiligheid. Maar zo’n kabel blijft niet altijd mooi liggen. Vissersboten verplaatsen zand met hun sleepnetten en ook de natuur werkt niet mee. Door de getijden, stormen en wandelende duinen onder water, die zich tot wel 20 meter per jaar kunnen verplaatsen, kan een kabel bloot komen te liggen en kwetsbaar worden.

Als een kabel beschadigd raakt, heeft dat grote, dure gevolgen. Dan ligt het hele windmolenpark één tot twee maanden plat. Dat leidt niet alleen tot een verlies aan energietoevoer, maar alle machines hebben extra onderhoud nodig omdat ze niet gemaakt zijn om stil te staan. De kosten van een herstellingsoperatie kunnen zo oplopen tot 10 miljoen euro.

De start-up Fluves wil dat voorkomen. Hij heeft nu technologie klaar om de kabels live te monitoren en voorspellingen te doen over hoe het zand zich zal verplaatsen boven het kabeltracé. De pionier in kabelmonitoring op zee test zijn tech al in de Noordzee-parken van de beheerder Parkwind. ‘We willen verder gaan dan de parken die Parkwind beheert en werken aan een model dat voor elk offshorewindmolenpark werkt’, aldus Thomas Van Hoestenberghe, de CEO van Fluves.

Slib

Toch was dat niet de oorspronkelijke kernactiviteit van het bedrijf. Het is opgericht in 2014 om meetsystemen voor energie- en waterbeheer te ontwikkelen. Zo ontwikkelde Fluves zijn technologie eerst om de bodem van een meer in kaart te brengen, op 10.000 plekken. ‘Het meer was aan het dichtslibben en de beheerder wou het nauwkeurig in kaart brengen’, zegt Van Hoestenberghe. Door een lange kabel op de bodem te leggen en te meten hoeveel zand er bovenop kwam te liggen, kon de start-up monitoren hoe de bodem veranderde.

Fluves

De start-up Fluves ontwikkelt technologie die signaleert en voorspelt of energiekabels naar offshorewindmolenparken diep genoeg begraven liggen. Het bedrijf draaide tijdens zijn bijna twee jaar durende opstartfase zo goed als break-even. Het voorbije jaar haalde het een omzet van 300.000 euro. Naast de twee oprichters werken er nog 3 werknemers.

Die techniek inspireerde Tim Mannaerts, manager bij Parkwind, om iets gelijkaardigs te ontwikkelen voor de energiekabels van windmolenparken op zee. ‘Er is bitter weinig geweten over de kwetsbaarheid van kabels en hoe de zandbedekking verandert door het jaar’, zegt Mannaerts.

Parkwind kampt niet alleen met de gebruikelijke problemen van een offshorepark. Boven de 50 km kabel tussen land en zijn parken in de Noordzee varen schepen met zware ankers voorbij, waarbij soms een ankerketting breekt. Een beetje verderop is een belangrijke visserszone met netten, die kunnen blijven haken. De situatie verandert dan weer volledig enkele kilometers verder, waar nauwelijks schepen het kabeltracé passeren, er niet gevist wordt en de duinen blijven liggen.

Door al die factoren moest Parkwind - dat de belangen van de retailgroep Colruyt, de gelijknamige eigenaarsfamilie (Korys) en de Vlaamse investeringsmaatschappij PMV in de offshorewindsector groepeert - regelmatig controles uitvoeren om te verzekeren dat zijn kabels op de juiste diepte liggen. Die controles met een inspectieboot of onbemande onderzeeër zijn geld- en tijdrovend, waardoor ze maar tweemaal per jaar uitgevoerd worden. ‘Je krijgt dan twee momentopnames, maar je hebt geen flauw benul over hoe de situatie veranderde doorheen het jaar.’

Big data

Dankzij Fluves kan Parkwind de situatie het hele jaar door controleren. Fluves’ oplossing maakt gebruik van de glasvezelkabels, die al in de grote kabel naar het vasteland zitten. Daarlangs wordt de druk en rek op de kabel gemeten en via die kabels kan ook de temperatuur gemeten worden. Die waarde is belangrijk om in te schatten hoeveel zand er nog bovenop ligt.

Voor de 50 km tot bij de windmolens en de 50 km kabel tussen de molens wordt elke tien meter en elke 20 minuten de temperatuur gemeten. Dat komt neer op 72.000 datapunten per dag, die het algoritme van Fluves verwerkt. De gegevens van de kabels komen samen met onder meer weersvoorspellingen, getijden en het traject van wandelende duinen.

Het bedrijf is nu het onderzoek aan het afronden om de invloed van die laatste factoren op de meetgegevens correct in kaart te brengen. Mannaerts en Van Hoestenberghe hopen een feilloos algoritme op de markt te hebben tegen eind 2018. ‘We zitten goed op schema om die deadline te halen’, klinkt het. Het algoritme zal ook voorspellingen doen of een plek onbedekt zal blijven of door de natuur zelf weer van een laag zand voorzien zal worden. ‘Het heeft geen zin om een hoop zand te gaan storten, als de zee de situatie de weken nadien zelf corrigeert.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect