reportage

Ik ga op reis en ik neem mee: mijn duikbootje

©Joachim Blomme / U-Boat Worx

Met lichte duikbootjes, die zo lijken weggeplukt uit een Kuifje-strip of een Cousteau-documentaire, speelt het Nederlandse U-Boat Worx in op een steeds hippere trend onder steenrijke eigenaars van superjachten: expedities naar extreme bestemmingen.

Vlak voor de kust van Panarea, een mondain eilandje ten noordwesten van Sicilië, deden diepzeearcheologen tien jaar geleden een bijzonder opmerkelijke ontdekking. Honderddertig meter diep op de zeebodem troffen de onderzoekers het meer dan 2.000 jaar oude wrak van een Romeins schip aan.

Aan boord van het schip, dat over de Middellandse Zee zeilde toen Rome volop in oorlog was met het Carthago van Hannibal, waren talloze amforen met wijn en olijfolie en een uiterst zeldzaam altaar waarop zeelui offers brachten om een behouden vaart te vragen. Een moeite die ze zich hadden kunnen getroosten, want het Romeinse schip is allicht gezonken toen het tijdens een storm op onderzeese rotsen vastliep.

Om alle diepzeeschatten voor de kust van Panarea goed in kaart te brengen maakten de archeologen ook gebruik van technologie die in iets minder mondaine oorden dan Panarea werd bedacht. Vlak over de grens met Nederland, in Breda, ontwikkelt U-Boat Worx al 15 jaar kleine, wendbare duikbootjes die kunnen worden ingezet voor wetenschappelijke expedities zoals die naar het Romeinse wrak nabij Panarea.

Maar de vaartuigen van U-Boat Worx dienen ook voor filmopnames, onderwatertoerisme of als avontuurlijk hebbeding voor vermogende klanten die nog wat extra’s zoeken voor hun superjacht.

Cousteau

De naam U-Boat Worx doet allicht wat denken aan logge zwarte onderzeeërs uit oorlogstijden, maar de realiteit is een pak anders. De vaartuigen die de Noord-Brabantse onderneming produceert, lijken veeleer weggeplukt uit een sciencefiction- of avonturenprent. De Hiper Sub, een van de modellen die U-Boat Worx in de aanbieding heeft, heeft veel weg van een onderwaterracewagen. Of van een maritieme versie van het futuristische ruimtetuigje waarin de familie Jetson zich voortbewoog in de gelijknamige sitcom uit de sixties.

U-Boat Worx werd 15 jaar geleden opgericht door ondernemer Bert Houtman, die in een vorig leven samen met twee partners de Nederlandse specialist in bedrijfssoftware Exact had opgericht. Houtman had al een jacht, maar droomde van meer.

Hij wilde net zoals Jacques Cousteau, de legendarische Franse diepzeeonderzoeker en de held uit Houtmans tienerjaren, over een eigen duikboot beschikken. Toen de Nederlander ontdekte dat duikboten niet te koop waren, besloot hij er zelf een te bouwen. U-Boat Worx was geboren.

©U-Boat Worx

Het bedrijf, dat aanvankelijk met een drietal mensen enkele prototypes bouwde, is uitgegroeid tot een onderneming met 80 werknemers die jaarlijks een tiental boten construeert. ‘Ons gamma telt acht modellen met plaats voor twee tot elf personen. We verkopen ze aan klanten over heel de wereld’, zegt marketingmanager Roy Heijdra.

Sommige vakbladen omschrijven de mini-onderzeeërs van U-Boat Worx als ‘onderwaterlimousines’. Heijdra is niet bepaald fan van die omschrijving. ‘Het is iets helemaal anders. Als je in zo’n bootje stapt en ermee gaat varen, kom je in een andere wereld terecht. Meer nog, het is een out of this world experience.’

Daarmee speelt het bedrijf perfect in op de hang naar avontuur die de eigenaars van superjachten steeds meer aan de dag leggen. Bouwers van superjachten merken al enkele jaren dat een luxueus schip met alles erop en eraan voor een groter wordende groep van vermogende klanten niet langer volstaat.

20.000
onderdelen
De miniduikboten van U-Boat Worx tellen 10.000 tot 20.000 onderdelen.

Ze verkiezen een wat soberder en stoerder ogend ‘explorer’-jacht dat hen in staat stelt in luxe naar de verste uithoeken van de aarde te varen: Antarctica, de Noordpool, Papoea-Nieuw-Guinea... Een helikopter of een zodiac aan boord kunnen, maar hoeven niet per se. Een duikboot om die onontgonnen gebieden onder water in kaart te brengen, is meer en meer een must.

De duikboten van U-Boat Worx worden ontworpen en ontwikkeld in de hoofdzetel in Breda. ‘Ook de assemblage gebeurt hier’, legt Heijdra uit. ‘De vaartuigen tellen 10.000 tot 20.000 onderdelen. Ongeveer 80 procent daarvan is op maat gemaakt. Niet per se op maat van de klant. Veel onderdelen zijn zo uniek dat ze alleen op vraag kunnen worden geproduceerd. Kijk naar de koepels die onze duikboten afsluiten. Die zal je nergens anders vinden.’

Duikopleiding in Curaçao

Wie een duikboot koopt, mag daar nog niet meteen mee varen. ‘Iedere duikboot leveren we met een specifieke vaaropleiding’, zegt Heijdra. ‘Er moet een gecertificeerde piloot aan boord zijn. Maar Nederland is geen ideale plek voor dat soort cursussen. Het water gaat hier 40 tot 50 meter diep, terwijl onze modellen tot 3.000 meter diep kunnen duiken.'

Elke duikboot leveren we met een specifieke vaaropleiding. Er moet een gecertificeerde piloot aan boord zijn.
Roy Heijdra
Marketingmanager U-Boat Worx

'Daarom hebben we ook een centrum in Curaçao, waar we opleidingen kunnen geven. Je kan er niet alleen veel dieper duiken. Het water is er ook veel helderder, zodat klanten veel beter zien welke mogelijkheden onze toestellen bieden.'

U-Boat Worx is niet de enige producent van kleine onderzeeërs. Het Amerikaanse Triton bouwt al sinds de eeuwwisseling privéduikboten en pakte onlangs met de Britse autolegende Aston Martin uit met het ontwerpdesign van een luxemodel. Wie wil weten hoe het voelt om 500 meter onder de zeespiegel plaats te nemen in met de hand gestikte leren zetels, kan voor net geen 4,5 miljoen euro een Project Neptune-onderzeeër bestellen bij Triton. Ook het Californische Seamagine ontwikkelt al sinds het midden van de jaren 90 privéduikboten voor de vermogende happy few.

‘Net als Triton zien we rijken die een duikboot willen plaatsen op hun superjacht als een belangrijke markt’, zegt Heijdra. ‘Maar we kijken breder. Ook de cruise- industrie is een steeds belangrijker niche. Denk dan niet aan het soort reizen waar duizenden mensen op een grote boot meevaren en ’s avonds mee aanschuiven aan het buffet. Eerder aan kleine expeditieschepen naar Groenland of Antarctica met hooguit 200 passagiers.'

'Als je zo’n cruise boekt, is dat met een heel andere insteek. ’s Morgens krijg je een lezing over - ik zeg maar wat - pinguïns. Met onze duikboten aan boord kan je ’s middags kijken hoe die dieren zich onder water gedragen.’

1 miljoen
euro
Een basisminiduikboot kost bij U-Boat Worx net geen 1 miljoen euro. Dat is zonder opties.

U-Boat Worx probeert het gewicht van zijn duikboten te verminderen om een grotere markt te kunnen aanboren. ‘Twee jaar geleden woog ons kleinste model nog 3.800 kilogram’, legt de marketingmanager uit. ‘Dan moet je over een superjacht beschikken om dat te kunnen vervoeren. Ons nieuwste model, de Nemo, weegt 2.500 kilogram en is qua grootte te vergelijken met twee jetski’s naast elkaar. Dat type kan op jachten van 25 tot 30 meter lang. Daar bestaan er veel meer van.’

Nemo

Ook wat de prijs betreft, is de Nemo iets lichter dan de andere modellen van U-Boat Worx. Al is dat relatief. ‘Ons basismodel is beschikbaar vanaf net iets minder dan 1 miljoen euro’, zegt Heijdra. ‘Maar dat is zonder opties, zoals een grijparm, sonar of extra lampen. We kunnen ook een champagnekoeler installeren. Wie een expeditiereis boekt bij maatschappijen als Scenic, Seabourn, Viking of Crystal, kan binnenkort met een champagneglas in de hand een duik nemen met een van onze vaartuigen.’

U-Boat Worx wil van de Nemo zijn allereerste serieproduct maken. ‘Tot dusver bouwden we onze onderzeeërs alleen op vraag van de klanten’, zegt Heijdra. ‘Maar met zo’n serieproduct kunnen we materiaal in grotere volumes aankopen en hebben we een stabielere basis om het bedrijf uit te bouwen.’

©Joachim Blomme / U-Boat Worx

De coronapandemie heeft geen al te zware gevolgen voor de verkoop van superjachten. Integendeel. Zodra lokale overheden de reisbeperkingen begonnen te versoepelen ging de verkoop van nieuwe jachten afgelopen zomer fors de hoogte in, signaleren makelaars.

Ook bij U-Boat Worx bleef de impact relatief beperkt. Heijdra: ‘Ons orderboekje loopt nog altijd vol. De grootste uitdaging vormen misschien de reisrestricties. We staan ook in voor het jaarlijkse onderhoud van de duikboten en moeten daarvoor de wereld rond. Dat is nu lastig. Het mooie voor ons is onze vaartuigen te kunnen tonen aan de rest van de wereld. Maar alle grote boatshows, zoals de jaarlijkse Monaco Yacht Show, zijn afgelast als gevolg van de pandemie. We moeten andere manieren vinden om potentiële klanten aan te spreken. Virtual reality bijvoorbeeld. Al beseffen we dat dat amper in de buurt komt van the real deal.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie