VS-markt voor mobiele telefonie rijp voor consolidatie

(tijd) - Hoge schulden en smalle marges kenmerken de Amerikaanse markt voor mobiele telefonie. In de verwachte consolidatie worden de voormalige monopolisten in vaste telefonie de winnaars. De drie grote mobiele belbedrijven, Verizon Wireless, Cingular en AT&T Wireless, hebben ongetwijfeld al scenario's in de kast liggen voor de overname van de drie kleine.

Drie van de zes grote Amerikaanse aanbieders van mobiele telefonie zijn beursgenoteerd: AT&T Wireless, Sprint PCS en Nextel. Sinds 1 januari hebben zij 30 tot 60 procent van hun beurswaarde verloren. Aanleiding waren tegenvallende cijfers over de groei van het aantal abonnees in het vierde kwartaal van 2001. De diepere oorzaak van de koersval is een toenemend wantrouwen van beleggers: zullen de mobiele spelers ooit fatsoenlijke winsten laten zien?

Het schrikbeeld van de langeafstandstelefonie waart door de mobiele sector. Moordende concurrentie heeft de tarieven voor interzonaal en internationaal vast verkeer dramatisch verlaagd. De winstmarges zijn flinterdun. De concurrentie in de mobiele sector is even moordend. Bovendien gaan de mobiele bedrijven gebukt onder zware schulden vanwege recente investeringen in capaciteit en frequenties. Het klantenverloop is groot: iedere maand verdwijnt gemiddeld 3 procent van de abonnees naar een concurrent. Ook de marketingkosten zijn hoog. Mobiele telefonie lijkt alle nadelen van een groeisector en een rijpe sector te combineren.

Optimisten zeggen dat de penetratiegraad van mobiele telefonie eind 2001 in de VS met 45 procent (130 miljoen abonnees) nog flink omhoog kan. In veel Europese landen is 60 tot 80 procent gebruikelijk. Daarnaast moet het dataverkeer over de derdegeneratiemobieltjes voor een verbetering van de winstmarges zorgen.

Sceptici stellen dat de financieel meest aantrekkelijke doelgroep in de VS allang mobieltjes gebruikt en dat de laatste golf klanten nog minder rendabel zal zijn. Ook is er twijfel of Amerikanen massaal data via hun mobiele telefoons gaan uitwisselen en of de mobiele telefoonbedrijven de marges op die diensten hoog genoeg kunnen opschroeven.

Volgens telecomanalist Linda Mutschler van Merrill Lynch kan alleen een consolidatie van de sector het vertrouwen van de beleggers terugbrengen. Per 1 januari 2003 vervallen de plafonds die het spectrum aan frequenties dat een mobiele operator mag bezitten nu nog beperken. De Grote Drie (Verizon Wireless, Cingular en AT&T Wireless) hebben ongetwijfeld al scenario's in de kast voor acquisitie van De Kleine Drie (Sprint PCS, Nextel en Voicestream).

De voormalige Baby Bells, die een feitelijk monopolie hebben in de markt voor lokale telefonie, lijken als winnaars naar voren te komen op de mobiele markt. Verizon Wireless is een joint venture van Baby Bell Verizon aan de oostkust en het Britse Vodafone, dat enkele jaren geleden een mobiel telefoonbedrijf aan de westkust kocht. De kapitaalkracht van Verizon en Vodafone vormt de grote troef van Verizon Wireless. De bedrijfskasstroom over 2001 lag met 6 miljard dollar een stuk hoger dan die van de concurrentie.

Voor nummer twee Cingular, een joint venture van Baby Bells SBC en BellSouth, geldt hetzelfde als voor Verizon Wireless: veel kapitaal, veel klanten. Bij de opdeling van AT&T wist nummer drie, AT&T Wireless, te profiteren van de voormalige glorie van het moederbedrijf: AT&T Wireless heeft nu "slechts" 3,3 miljard dollar schuld.

Sprint PCS (17 miljard dollar schuld) en Nextel (13 miljard dollar) staan er financieel slechter voor. De koersen van Sprint PCS, een schaduwaandeel ("tracking stock") van Sprint, en Nextel zakten de afgelopen twee maanden veel verder dan die van AT&T Wireless. Sprint PCS en Nextel worden gezien als mogelijke overnamekandidaten. Hoofd technologie Barry West van Nextel, dat nu nog een marktwaarde heeft van 3 miljard dollar tegen 50 miljard twee jaar geleden, stelt dat zijn bedrijf aantrekkelijk kan zijn: "We hebben spectrum, we hebben hoogwaardige klanten en we hebben goede technologie".

De kleinste speler, VoiceStream, is financieel ook de zwakste. VoiceStream was de enige speler die over 2001 zelfs geen positieve bedrijfskasstroom kon laten zien. Gezien deze financiële zwakte en de gsm-technologie van VoiceStream is dit bedrijf de ideale overnamekandidaat. Zowel AT&T Wireless als Cingular schakelen momenteel ook over op de gsm-standaard. In 2000 betaalde Deutsche Telekom 30 miljard dollar voor VoiceStream in eigen aandelen. Het zal het ego van topman Ron Sommer van Deutsche Telekom geen goed doen wanneer hij VoiceStream nu voor een fractie van die prijs weer verpatst, al kan hij het geld goed gebruiken.

Fusies tussen De Grote Drie zijn minder waarschijnlijk, omdat dan het gecombineerde marktaandeel te groot zou kunnen worden in de ogen van de concurrentieautoriteiten. Om die reden zien sommige waarnemers Cingular en AT&T Wireless ook als plausibeler jagers dan Verizon Wireless.

Harry RIJNEN

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud