Frankrijk: Bernard Arnault

Bernard Arnault, de topman van het luxeconcern LVMH, is ongetwijfeld de keizer van Frankrijk. Zijn geloof in sterke luxemerken en enkele magistrale zetten vertienvoudigden het fortuin van Arnault de jongste tien jaar. Maar hij teert ook op zijn rijkgevulde adressenboekje. Als geen ander schuimt hij de Parijse salons af. De rijkste man van Frankrijk en van de modesector is er een graaggeziene gast.

(Foto: Bloomberg)

Slechts zes personen op de aardbol mogen zich rijker noemen dan Bernard Arnault. Het tijdschrift Forbes schatte zopas zijn vermogen op 26 miljard dollar (20 miljard euro). De voorbije jaren werd zijn fortuin groter dan dat van zijn landgenoten Liliane Bettencourt (de enige erfgename van het L'Oréal-imperium) en François Pinault (Fnac, Gucci).

Voor de weg naar ontzaglijke rijkdom kreeg Arnault de juiste opleiding mee. Hij studeerde aan de Ecole Polytechnique, de Franse school die volgens kenners tot de beste tien universiteiten ter wereld behoort. De vermelding van deze school is zowaar een must op elk curriculum vitae van een Frans bedrijfsleider. Carlos Ghosn (Renault), Gérard Mestrallet (Suez) en Thierry Desmarest (voorzitter Total) zijn slechts enkele bekende alumni.

De student kon de theorie dagelijks toetsen aan de praktijk omdat zijn vader een aannemersbedrijf had dat openbare werken uitvoerde. Zoon Bernard nam al snel het roer over en heroriënteerde de groep naar de bouw van appartementen aan de kust. Dat bracht meer op. In 1984 volgde de eerste van een lange reeks overnames: die van de wegkwijnende textielgroep Boussac. Toch was dat een meesterzet. Dankzij de goede contacten van Arnault in de Parijse salons kreeg hij er in ruil flink wat subsidies voor. Bovendien herbergde Boussac een pareltje: het prestigieuze luxemerk Christian Dior. Arnault concentreerde zich meteen op de expansie van Dior.

In 1989 haalde Arnault de belangrijkste slag uit zijn carrière thuis. De luxeketen LVMH ging amper twee jaar na de fusie gebukt onder het conflict tussen de oorspronkelijke groepen Louis Vuitton (lederen tassen) en Moët Hennessy (drank en parfum). Arnault lanceerde met enkele bevriende bankiers een succesvol bod op LVMH.

In een sector die het vooral moet hebben van de creativiteit en het talent van ontwerpers en designers, haalde Arnault het moderne management binnen. LVMH kon daardoor uitgroeien tot de belangrijkste luxegroep ter wereld voor het Zwitserse Richemont. Arnault voegde onder meer de prestigieuze wijn Château d'Yquem toe aan de merkenportefeuille van LVMH, die voorts onder meer Dom Perignon (champagne) en TAG Heuer (horloges) omvat.

Pinault

Arnaults voorliefde voor luxe- merken leidde in 1991 tot de verkoop van de meubelketen Conforama aan Pinault. Wie kon toen voorspellen dat de hoofdrolspelers van die deal zouden uitgroeien tot ware aartsrivalen? François Pinault is zowat de tegenpool van Arnault. Hij komt uit een bescheiden milieu, op zijn cv prijkt zelfs geen diploma middelbaar onderwijs en hij bouwde zijn imperium vanuit het niets op. De Parijse haute finance heeft altijd neergekeken op Pinault. Het belette hem niet het luxe-imperium PPR uit te bouwen.

Arnault en Pinault zaten in de jaren 90 continu in elkaars vaarwater. Kocht Arnault de zakenkrant La Tribune, dan stapte Pinault in concurrent L'Agéfi. Haalde Pinault het wijnkasteel Château Latour binnen, dan bracht Arnault met zijn goede vriend Albert Frère een bod uit op Cheval Blanc (Saint-Emilion). Het conflict tussen Arnault en Pinault bereikte een hoogtepunt toen zowel LVMH als PPR de controle wilde veroveren over het Italiaanse modehuis Gucci. Pinault won het pleit, maar de timing was slecht: het akkoord werd op 10 september 2001 getekend. LVMH verkocht de Gucci-aandelen en hield er een winst van 760 miljoen euro aan over. Pinault daarentegen zag tijdens de zware conjunctuurmalaise volgend op 9/11 zijn fortuin twee derde inkrimpen.

Van de twee kemphanen is Arnault nog het actiefst, zowel binnen als buiten LVMH. Met Frère (en diens holding NPM) stapte hij zopas in de Franse touroperator Go Voyages. Met het Amerikaanse fonds Colony Capital heeft hij een belang van 9,8 procent in de winkelketen Carrefour verworven. En met de Franse mediaster Stéphane Courbit zou hij interesse hebben voor het Nederlandse tv-productiehuis Endemol.

De markten zullen nog veel van Arnault horen. De 58-jarige zakenman bruist van de energie. Intussen worden dochter Delphine (31) en zoon Antoine (27) klaargestoomd voor de opvolging. Ze zijn allebei bestuurder van LVMH.

Christophe DE RIJCKE

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud