Advertentie
Advertentie
interview

Harold Boël (Sofina): 'Er is te veel geld op zoek naar rendement'

Harold Boël: 'Op momenten als deze kan je tevreden zijn dat je portefeuille in waarde stijgt, maar je betaalt ook hogere prijzen bij het investeren.'

De investeringsholding Sofina van de familie Boël beleefde in 2020 een boerenjaar, ondanks corona. Met goudhaantjes als de Indiase leerapp Byju’s is een miljardenoogst in zicht. ‘Tegelijk moeten we lucide zijn’, zegt topman Harold Boël. ‘Het laatste wat we willen, is rusten op onze lauweren.’

Harold Boël (56), de CEO van Sofina, ontvangt ons in een statig 19de-eeuws vertrek met metershoge plafonds en een imposante vergadertafel. De holding mag dan bij het brede publiek onbekend zijn, ze investeert wel in hippe en blitse namen, zoals de populaire digitale marktplaats Vinted en de aanbieder van elektrische deelsteps Dott.

Er schuilen nog meer frisse verrassingen onder de motorkap van het eeuwenoude vehikel, de spilholding van de familie Boël. Harold Boël, every inch a gentleman en een telg uit de vijfde generatie, voerde onlangs 40 dagen extra vakantie in voor zijn personeel, als bonus voor de lange werkdagen tijdens de coronacrisis. ‘We wilden het evenwicht weer herstellen’, zegt de galante vijftiger met stille en bijna fluisterende stem.

Boël en zijn medewerkers staan erom bekend niet zomaar in eender welk groeibedrijf te stappen. ‘Van het honderdtal dossiers dat we per jaar bekijken, weerhouden we er misschien slechts tien of vijftien.’ De holding laat zelfs haar stagiairs meestemmen in het investeringscomité.

Die zorgvuldige aanpak leverde Sofina geen windeieren op. Als het op rendement aankomt, hoeven de Boëls, verre nazaten van de 19de-eeuwse staalbaron Gustave Boël, niet onder te doen voor de meeste andere grote internationale holdings, waaronder Berkshire Hathaway (Warren Buffett) en Investor (familie Wallenberg). De holding verhoogt al sinds 1965 ieder jaar haar dividend.

We investeerden onlangs in de elektrische deelsteps van Dott. Daar heb ik met mijn dochters over gesproken. Ik had veel vragen hoe zij deelsteps gebruiken.

Wat eveneens opvalt, is de langetermijnvisie bij de Boëls. ‘We waren al in de VS actief toen het durfkapitaal nog in een pioniersfase zat’, zei Boël twee jaar geleden in De Tijd. Het legendarische durfkapitaal- fonds Sequoia uit Silicon Valley was een van de eerste partners waarmee Sofina in zee ging. Via Sequoia stond de Brusselse holding mee aan de wieg van iconische bedrijven als Yahoo!, Google, YouTube, LinkedIn, Instagram en WhatsApp.

Sequoia was ook de partner waarmee Sofina zijn eerste stappen zette richting China en India. Dat leidde tot talloze goudhaantjes in de portefeuille. Een ervan is de leerapp Byju’s, vandaag het op een na waardevolste techbedrijf in India. De holding van de familie Boël cashte al deels op de fenomenale groei van Byju’s, maar denkt nog niet aan een exit.

En de Sofina-topman - de ‘koning Midas’ onder de Belgische investeerders - blijft rotsvast geloven in het potentieel van zijn technologieaandelen, ondanks de torenhoge waarderingen die in de sector de ronde doen.

Twee jaar geleden zei u dat het moeilijk is om uw metier uit te oefenen zonder optimist te zijn. Intussen brak het coronavirus uit. Bent u nog altijd zo positief?

Harold Boël: ‘Ik denk dat dat niet veranderd is. Je moet als investeerder wel optimistisch zijn, want je sluit een weddenschap af met de toekomst. Je zet je geld erop in omdat je gelooft dat daarmee verbetering en vooruitgang zal komen. Dat is geen naïef optimisme. De gebeurtenissen van dit en vorig jaar tonen dat onze investeringen in technologie geen slecht idee waren. Ik denk zelfs dat 2020 een katalysator was op dat vlak. Door die technologie konden we tijdens de lockdown met elkaar contact blijven houden, werken en consumeren op afstand. Tegelijk moeten we zeer lucide zijn. Het laatste wat we willen, is rusten op onze lauweren. De markt is uiterst competitief.’

Hoe vindt u potentiële winnaars? Bestaat daar een geheim recept voor?

Boël: ‘We komen in deze zaal bijna wekelijks bijeen met ons investeringscomité. Op deze plek gebeurt de eerste lectuur van de dossiers en voelen we de temperatuur. De regel is dat iedereen van het investeringscomité, inclusief de stagiairs, vooraf stemt. Als 80 procent overtuigd is van de sterkte van een dossier, dan wil dat zeggen dat een op de vijf er toch een andere mening op nahoudt en wellicht iets gevonden heeft dat tegen het dossier pleit. Dan beginnen we de discussie. En als iedereen het een compleet ridicuul dossier vindt, dan concentreren we ons op zij die overtuigd zijn van het tegenovergestelde. Zo werken we al vijf tot zes jaar. Voor alle duidelijkheid, we stemmen dus niet om te beslissen, wel om alle argumenten zorgvuldig te wikken en te wegen. Het uitvoerend comité neemt daarna onder toezicht van de raad van bestuur de finale beslissing.’

Nieuwsbrieven

Dat recept werkt, want Sofina kon de voorbije twee jaar uitpakken met een gemiddeld jaarrendement van 18 procent. De Boël-holding staat tegenwoordig met stip genoteerd op vele beleggerslijstjes. Met een beurswaarde van 10,6 miljard euro is ze het nummer twee op de Brusselse beurs.

Al wijzen velen ook op de stijlbreuk die de holding in 2018 doorvoerde. Dat jaar verscheen de allereerste nieuwsbrief sinds Sofina ruim een eeuw geleden op het Brusselse koersenbord debuteerde. Op twee A4-velletjes gaf topman Harold Boël alle essentiële informatie over het afgelopen halfjaar, gegevens waarop de belegger anders tot diep in de lente moest wachten. Die plotse openheid - via twee nieuwsbrieven per jaar - deed Sofina goed.

Byju’s is een mooie illustratie van het gezegde ‘als alles goed gaat, is the sky the limit’.

Jarenlang stond Sofina te boek als ‘de schone slaapster van de Brusselse beurs’ die tegen een hardnekkige koers noteerde die 30 procent lager lag dan de werkelijke waarde van haar portefeuille. Nu passen beleggers een premie toe.

Boël zelf blijft volhouden dat de ziel van de holding niet veranderd is. ‘We doen de dingen niet op een flashy manier. Dat is ook de reden waarom we als slogan ‘Purpose & Patience’ hebben. Het zit niet in ons DNA om tafelspringer te zijn.’

U bent geen Marc Coucke-type?

Boël: ‘Over concrete personen geef ik geen commentaar. Iedereen probeert op zijn eigen manier authentiek over te komen en de waarden van zijn bedrijf te weerspiegelen. Er is in uw krant al veel geschreven over de impact van onze nieuwsbrieven. Sommige analisten zien het heel eenvoudig: Sofina had een korting van 30 procent, nu passen beleggers een premie toe, dus die nieuwsbrieven hebben voor een koersstijging van meer dan een derde gezorgd. Tja, we kunnen niet weten wat zonder die nieuwsbrieven gebeurd zou zijn.’

‘Ik blijf daarin heel agnostisch. Die nieuwsbrieven hebben meer te maken met de evolutie van onze investeringsportefeuille. We zijn veel minder actief geworden in zichtbare bedrijven die op de beurs staan. De nieuwsbrieven bieden ons de gelegenheid transparanter te zijn over de richting die we willen uitgaan, zowel tegenover de beleggers, de bedrijven waarin we investeren als ons netwerk. Als je iets samen wil doen, is een minimum aan openheid noodzakelijk.’

De populariteit van dotcom duwt steeds meer beleggers richting Sofina. Wat als er straks een technologiecrash komt?

Boël: ‘Op een bepaald moment zal er een kentering komen. Ik weet niet wanneer of vanaf welk niveau, maar ik weet wel dat ze er komt. Er is veel te veel geld op zoek naar rendement. Toen de coronacrisis vorig jaar toesloeg, bleef iedereen enkele maanden op zijn geld zitten. We zaten toen in de omgekeerde situatie en dat leidde tot grote spanningen op de financiële markten. Gelukkig was de impact eerder van korte duur en vrij snel daarna heeft het bedrijfsleven zich herpakt. Maar we moeten erop voorbereid zijn.’

Vreest u niet dat de bubbel zal uiteenspatten? Dat kan de waarde van uw portefeuille doen kelderen.

Boël: ‘Op momenten als deze kan je tevreden zijn dat je portefeuille in waarde stijgt, maar je betaalt ook hogere prijzen bij het investeren. Als je dezelfde methode toepast als de markt terugvalt, ga je ontevreden zijn omdat de waarde van je portefeuille zal dalen, maar tegelijkertijd zal je tegen meer aanvaardbare prijzen kunnen instappen. Voor ons ligt de sleutel in het feit dat je door de hele cyclus heen actief kan zijn met een zelfde discipline. Wetende dat er zowel goede als slechte tijden kunnen komen. Als je de zaken zo benadert, denk ik dat we rendementen die boven het marktgemiddelde liggen kunnen blijven realiseren.’

Er zijn ook bedrijven in uw portefeuille die geprofiteerd hebben van de crisis, denk aan de Indiase leerapp Byju’s.

Boël: ‘Inderdaad, Byju’s groeide in tien jaar uit tot een miljardenbedrijf door via een educatieve app leerlingen vanop afstand video’s en tests aan te bieden om zich te kunnen voorbereiden op hun toelatingsexamens. En toch gaat het bedrijf er niet van uit dat die apps leerkrachten helemaal zullen vervangen. Dus investeerde het onlangs in een keten van opleidingscentra en dokterde het een offline-onderwijsmodule uit waarmee studenten les kunnen krijgen in zo’n centrum in de buurt.’

Onlangs haalde Byju’s opnieuw kapitaal op en liep de waardering verder op tot 16,5 miljard dollar. Doet u dat niet duizelen?

Boël: ‘Byju’s is een mooie illustratie van het gezegde ‘als alles goed gaat, is the sky the limit’. Een sterk businessmodel, dat is waar we naar uitkijken als investeerder. En in het geval van Byju’s is dat een leerapp en werd die door hen foutloos in de praktijk gebracht.’

Door de hoge waardering zit Sofina daar nu op een cashberg van 1 miljard dollar. Is de verleiding niet groot om te verkopen?

Boël: ‘Vorig jaar hebben we na de uitbraak van de pandemie al een klein stukje verkocht. Niet omdat we niet meer in hun model geloven. Wel omdat het een zodanig groot succes was. We zullen ons achteraf dus nooit beklagen dat we niet een deel van onze inleg hebben gerecupereerd om elders te herinvesteren. We hebben het volste vertrouwen in de verdere groei van Byju’s. Er zijn nog veel mensen die de app niet gebruiken. Trouwens, de bedragen die de ronde doen, moet je met een korreltje zout nemen. Het gaat om waarderingen op basis van private transacties.’

Wat denkt u van de heftige coronacrisis die India nu teistert? Kan dat verregaande gevolgen hebben?

Wat zich in India afspeelt, raakt ons direct, want er zijn medewerkers van Sofina in Brussel en Singapore die daar familie hebben.

Boël: ‘Wat zich nu in India afspeelt, raakt ons op directe wijze, want er zijn medewerkers van Sofina in Brussel en Singapore die daar familie hebben. De impact ervan is heel voelbaar. Het is nog te vroeg om in te schatten wat de impact zal zijn op onze participaties. Het is het humanitaire drama dat onze eerste aandacht vraagt.’

U gaf uw medewerkers onlangs 40 dagen extra vakantie voor de lange werkdagen in het coronajaar. Dat gooide hoge ogen.

Boël: ‘Ons personeel heeft zichzelf overtroffen en we wilden dat niet zomaar laten voorbijgaan. Het werk had een te grote plaats ingenomen in ons leven. We wilden het evenwicht weer herstellen en onze mensen de nodige tijd geven om de dingen te doen die ze altijd hebben willen plannen. Veertig dagen laten toe iets significatiefs te doen. Elke medewerker moet hoe dan ook tien dagen van dat verlof opnemen. Het saldo kan hij of zij dan indien gewenst inruilen voor cash. ‘

Waar gaat u zelf die dagen opnemen?

Boël: ‘(lacht) Ik heb nog niets beslist. Maar het zouden wel eens de bergen kunnen worden.’

Discrete nazaat

De Sofina-topman, een verre nazaat van de Belgische staalbaron Gustave Boël, is een discreet man. Veel informatie over zijn privéleven geeft de vijftiger niet prijs. We weten dat hij zijn eerste professionele stappen zette in de familiale staalgroep in de jaren 90 en dat hij in 2008 aan het roer kwam bij Sofina, waar de portefeuille werd geheroriënteerd naar groeiaandelen en naar meer blootstelling aan Azië.

Boël weigert dat een stijlbreuk te noemen. ‘Er zit meer evolutie dan revolutie in ons verhaal’, zegt hij. ‘Dat er nog amper industrie zit in onze investeringsportefeuille klopt. Maar ik vraag me af of het nog van deze tijd is om een onderscheid te maken tussen industriële en niet-industriële spelers. Kijk maar naar Solvay, dat oplossingen aanbiedt. Ik zie wat dat betreft geen verschil met een technologiespeler zoals de dataspecialist Collibra, die oplossingen biedt op het vlak van databeheer.’

Met investeringen in bedrijven als Collibra of Drylock lijken jullie Europa opnieuw te hebben ontdekt.

Boël: ‘Wij zijn nooit gestopt met in Europa te investeren, hoor. Denk maar aan onze instap in de Franse cosmeticagroep Nuxe, de privéscholengroep Cognita of Collibra. Europa is en blijft onze kernregio. Wat de laatste drie tot vier jaar wel veranderd is, is dat Europa matuurder werd als innovatiecentrum. Londen, Parijs en Berlijn zijn techhubs geworden. Dat de Amerikaanse durfkapitalisten steeds meer in Europa actief zijn en er lokaal aanwezig zijn, bevestigt dat.’

De holding schuift ook steeds meer op richting durfkapitaal en private equity. Kunnen we spreken van een metamorfose?

Boël: ‘Dat is een nogal heftig woord! Ja, er is in tien jaar veel veranderd, ook in onze portefeuille. Maar we hebben niet op één dag beslist dat we gingen veranderen. We hebben ons de laatste tien jaar aangepast, marktopportuniteiten gevonden en landen geïdentificeerd waar we interessante investeringen konden doen. Dat is een goede modus operandi. We gaan die strategie niet veranderen.’

Gelooft u in bitcoins?

Boël: ‘Persoonlijk niet, nee. We hebben wel een paar kleine investeringen in bitcoins via gespecialiseerde fondsen tegen zeer kleine bedragen, om het principe van cryptomunten te leren kennen. Meer dan dat doen we niet. Een van de grote problemen van bitcoins is volgens mij de gigantische milieu-impact van datamining die erachter schuilgaat. Zoiets vreet energie. Dat moet eerst opgelost worden vooraleer deze technologie op grote schaal geadopteerd kan worden.’

Kan de bitcoin ooit complementair worden met de euro en de dollar?

Boël: ‘Ik ben niet zeker dat het ooit tot een alternatieve munt komt, precies om de reden die ik zonet vermeldde. Voor bijna elke nieuwe digitale revolutie heb je een killerapp nodig die de ontwikkelingen aandrijft. Wat maakte pc’s zo populair? Dat waren applicaties zoals Lotus 1-2-3, een soort Excel avant la lettre. In de wereld van de cryptomunten is er vandaag meer interesse in de potentiële winstkansen van zo’n product, dan in de daadwerkelijke toepassing ervan. Vandaar mijn scepsis. Ik denk dat de blockchaintechnologie die erachter schuilgaat veel disruptiever zal zijn.’

Als je iets samen wil doen, is een minimum aan openheid noodzakelijk.

Waar ziet u nog kansen op grote doorbraken?

Boël: ‘We brengen voortdurend trends in niet-beantwoorde behoeften en maatschappelijke evoluties in kaart. En op basis daarvan gaan we op zoek naar bedrijven die met hun bedrijfsmodel daarop een antwoord geven. We geloven meer in het principe van market-pull (de markt bepaalt de behoeften, red.) dan in techno-push (een technologie die nieuwe behoeften creëert, red.)’.

Kunt u een concreet voorbeeld noemen?

Boël: ‘We investeerden onlangs in Dott, een aanbieder van elektrische deelsteps. Zo’n bedrijf kan het probleem van de stedelijke mobiliteit helpen op te lossen. En op een duurzame manier.’

Hebt u met uw kinderen over die investering gesproken?

Boël: ‘Uiteraard (lacht). Ik had heel wat vragen over de manier waarop mijn dochters deelsteps gebruiken. Ook over de digitale marktplaats Vinted heb ik hen uitgehoord.’

Is Sofina niet het levende bewijs dat de slogan ‘pour vivre heureux, vivons cachés’ niet meer van deze tijd is?

Boël: ‘(Lacht) Tolstoj zei: ‘Alle gelukkige gezinnen zijn hetzelfde, maar elk gezin is ongelukkig op zijn eigen manier’. Voor familiebedrijven geldt eigenlijk het omgekeerde. Zij die succesvol zijn, doen dat op hun eigen manier, terwijl zij die over de kop gaan allemaal dezelfde fouten maakten. Ik denk dat elk bedrijf zijn eigen balans moet vinden, als het op communicatie aankomt.’

Profiel Sofina

  • In 1898 opgericht als de Société Financière de Transports et d’Entreprises Industrielles. Ging in 1910 naar de beurs. Vervelde daarna tot de spilholding van de staalfamilie Boël.
  • Deed in 1978 zijn eerste investeringen in durf- en groeikapitaalfondsen in de VS.
  • Heroriënteerde zich in 2011 naar groeiaandelen en naar meer blootstelling aan Azië.
  • Is actief in consumptiegoederen, digitale economie, onderwijs en gezondheidszorg.
  • Is een lid van de Brusselse steraandelenindex Bel20 en telt een 60-tal medewerkers.
  • Aandeelhouders: familie Boël (54,5%), publiek (43,7%) en Sofina (1,8%). Beurswaarde: 10,7 miljard euro
  • Heeft als grootste participaties: The Hut (8,1%, e-commercereus), Byju’s (6,2%, leerapp), Petit Forestier (43,2%, verhuurder van koelsystemen), Biomérieux (1,9%, diagnostische oplossingen), Cognita 15,5%), privéscholen), Hillebrand (20,9%, logistiek in dranken), Cambridge Associates (22,3%, vermogensbeheerder), Sequoia-fonds SC China Co-Investment 2016-A (41,67%), Drylock Technologies (25,6%, luier- fabrikant), Nuxe (49%, cosmeticaspecialist).

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud