Melexis-ceo: ‘Het is nog te vroeg om van een herstel te spreken'

©Tim Dirven

De specialist in chips voor de autosector Melexis ontwaart stilaan wat beterschap in de neergang die de hele sector treft, maar om over een herstel te spreken is het nog te vroeg.

Op lange termijn ziet het bedrijf nog grote groeimogelijkheden in groenere, veiligere en meer gepersonaliseerde wagens. Dat zei ceo Françoise Chombar tijdens onze elfde CEO Talks, waarop de lezers van De Tijd via een chat hun vragen konden afvuren. We geven hier een samenvatting van de belangrijkste vragen en antwoorden.

De groei bij Melexis is de voorbije kwartalen vertraagd. De autosector zit in een dip omdat vooral Aziatische consumenten de aankoop van een wagen uitstellen uit onzekerheid over de handelsperikelen tussen de VS en China. In welke mate treft de handelsoorlog Melexis?

Françoise Chombar: ‘Onze producten zijn niet onderhevig aan invoertarieven, noch door de VS noch door China. We ondervinden er dus niet rechtstreeks last van. Onrechtstreeks ondermijnen handelsspanningen het vertrouwen van bedrijven en consumenten. Voor de hele wereld is dit niet goed.'

Françoise Chombar CEO van Melexis

'Een economie wil rollen, en heeft niets aan onzekerheid. Het weegt op de aanschaf van kapitaalgoederen, zoals auto's. Voor Melexis als Europees bedrijf heeft dit enigszins een beperkt positief gevolg, omdat Amerikaanse bedrijven in China in een slechter daglicht komen te staan en de Chinezen misschien de voorkeur geven aan Europese leveranciers. Maar persoonlijk: ik zou die handelsspanningen liever niet zien.’

Zien jullie stilaan een opleving?

In het tweede kwartaal verwachten we al een lichte stijging van de omzet.
Françoise Chombar
ceo Melexis

Chombar: ‘Het is nog te vroeg om van een herstel te spreken. In het tweede kwartaal verwachten we al een lichte stijging van de omzet. Hoe die zich in de rest van het jaar zal uitwerken, daar is het nog veel te vroeg voor om ons daarover uit te spreken wegens de beperkte visibiliteit.’

Is de elektrische auto een groeipool voor Melexis?

Chombar: ‘Wat betreft de aandrijflijn, de zogeheten powertrain, van auto's zien we vandaag evenveel groei in alle mogelijke types. Maar de grootste opportuniteit ligt bij de hybride en elektrische wagens. Zo hangt de levensduur en efficiëntie van batterijen af van het stabiel houden van de temperatuur. Daarvoor zijn onze producten nodig, bijvoorbeeld bij het precies aansturen van de kleppen en van de lucht- of waterpompen.’

Autonoom rijden

Waar liggen de andere groeimogelijkheden?

Chombar: ‘Naast de elektrificatie, focussen we ons op twee andere trends: de evolutie naar autonoom rijden, en de personalisatie van voertuigen. In die twee laatste liggen zelfs de grootste opportuniteiten. Wij brengen er continu nieuwe producten voor op de markt. Een voorbeeld zijn onze chips voor de interieurverlichting van de wagen. In het begin was die led-verlichting vooral een comfortfunctie. Nu zien we meer en meer toepassingen in veiligheid. Ook aan de buitenkant van de wagen, zoals de achterlichten, kan dezelfde technologie gebruikt worden.’

‘De verkoop van wagens speelt natuurlijk ook een rol. Die is de laatste 10 jaar, met uitzondering van 2009, al jaar na jaar gestegen. Toch ligt de groei voor Melexis meer in de stijging van het aantal chips per wagen dan in de stijging van het aantal wagens.’

90%
Autosector
De autosector is goed voor 90 procent van de omzet van Melexis.

De autosector tekent voor 90 procent van jullie omzet. Zijn jullie van plan meer te diversifiëren?

Chombar: ‘Ja, maar we blijven in aanverwante markten. Een eerste groeipool is de steeds grotere veelzijdigheid van de mobiliteit. We rijden steeds vaker met e-bikes, e-scooters, gebruiken drones en wellicht ooit wel robottaxi's. Ook in die markten willen we een rol spelen. Ten tweede creëert de digitalisering en automatisering van onze huizen, kantoren en fabrieken nieuwe kansen. Die worden slimmer door het gebruik van dezelfde soort Melexis-technologieën die we ook in de autosector zien.'

Is de concurrentie in de sector hevig? En bestaat het gevaar dat nieuwe Chinese concurrenten opduiken?

Chombar: ‘De concurrentie blijft groot, maar dat is de afgelopen jaren niet veranderd. Wél zijn de zogeheten 'barriers to entry' en de productvereisten in de autosector zeer hoog. Het is nu veel moeilijker dan 30 jaar geleden, toen Melexis startte, om in de sector in te breken.’

‘Chinese concurrenten zijn er voorlopig niet. De Chinese halfgeleiderproducenten hebben zich vooral op telecomtoepassingen en artificiële intelligentie gestort. Dat is niet onze business. Maar ik sluit niet uit dat ook Chinese bedrijven op onze markt actief worden. Daarom innoveren we constant en blijven we nooit stilstaan. We investeren bovendien veel in menselijk kapitaal.’

Dividend

Kan jullie balans enkele magere jaren aan, of zal u ook het dividend verlagen als de situatie blijft zoals nu?

Chombar: ‘Melexis heeft een sterke balans. Inzake het dividend, hebben we intussen een track record opgebouwd in het uitkeren van een substantieel deel van de cashflow aan de aandeelhouders. Er zijn weinig uitzonderingen geweest. De onzekerheid op korte termijn in onze markt verandert deze strategie niet.’

U bent referentieaandeelhouder in Melexis én jullie toeleverancier X-Fab . Is dat wel een goede relatie? Kiest Melexis hierdoor wel voor de beste en goedkoopste toeleverancier?

Chombar: ‘Leveranciers leveren een belangrijke bijdrage voor de kwaliteit van onze producten. Wij kiezen steeds in het voordeel van onze klanten. X-Fab is bekend voor zijn knowhow en kwaliteit in wafertechnologieën voor de autosector. Dus ja, als wij voor bepaalde processen voor X-Fab kiezen, is dat omdat zij dan in dat geval de juiste zijn.’

Wat is de kans op een overname van Melexis?

Ik amuseer me. Zoals alle mensen bij Melexis. We hebben allemaal goesting om verder bij te dragen aan de best mogelijke toekomst.
Françoise Chombar
ceo Melexis

Chombar: ‘Een overname is niet aan de orde, niet in het belang van mezelf als mede-aandeelhouder en niet in het belang van het bedrijf en zijn mensen. Ik amuseer me. Zoals alle mensen bij Melexis. We hebben allemaal goesting om verder bij te dragen aan de best mogelijke toekomst.’

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect