‘Sipef gaat door op zijn elan. We moeten groter worden'

Palmolieplantage van Sipef ©Sipef

Het Belgische palmoliebedrijf Sipef boekte vorig jaar 62 procent winstgroei en spendeerde 200 miljoen euro aan overnames. 'Maar het stoort me niet als de winst eens 20 procent zou zakken.'

‘We hebben een boerenjaar achter de rug’, zegt François Van Hoydonck, de CEO van het Belgische palmoliebedrijf Sipef, met straffe jaarcijfers in de hand. Het betaalde bovendien 200 miljoen euro om twee palmolieplantages in Indonesië over te nemen. Aandeelhouders - met Ackermans & van Haaren als grootste - tastten daarvoor nog eens diep in de buidel en legden de nodige centen op tafel. Zonder morren. Sipef geldt dan ook als een van de bedrijven op Euronext Brussel die door de jaren heen een beter rendement opleverden dan het Berkshire Hathaway van Warren Buffett.

72.000
Expansie Sipef
De Sipef-plantages bestrijken nu een oppervlakte van 72.000 hectare, het equivalent van een kwart van Oost-Vlaanderen. Binnen enkele jaren wil het 100.000 hectare hebben.

Door de expansie bestrijken de plantages van Sipef  nu een oppervlakte van 72.000 hectare, vergelijkbaar met een kwart van de oppervlakte van Oost-Vlaanderen. Toch blijft Sipef een eerder kleine speler, met minder dan 1 procent van de wereldwijde palmolieproductie. ‘We willen en moeten groter worden’, zegt Van Hoydonck die de belichaming is van de one company man.

Al bijna 40 jaar is hij actief bij Sipef, waarvan de laatste tien jaar als CEO. ‘We hebben in die periode enorme stappen gezet’, zegt hij. ‘Mede dankzij de hoge palmolieprijs, die de voorbije tien jaar gemiddeld dubbel zo hoog lag als de 20 jaar ervoor. ‘Dat leverde kasstromen op die ruimte creëerden om te groeien. We hebben die goed besteed’, lacht hij.

Het stoort me niet als de winst eens 20 procent zou zakken. Dat mag ook aandeelhouders niet choqueren.
françois van hoydonck
ceo sipef

Van Hoydonck is bovendien de man die de stroomlijning van Sipef mee aanstuurde. ‘20 jaar geleden was het een conglomeraat met 17 producten. Vanille, koffie, peper, cacao, mango’s, druiven. We deden het allemaal. Nu leggen we de focus op palmolie, met nevenactiviteiten in rubber, thee en bananen. Met respect voor duurzaamheid.’ Sipef gaat er namelijk prat op dat al zijn plantages het certificaat Roundtable on Sustainable Palm Oil hebben dat regels oplegt inzake ontbossing en omgang met lokale gemeenschappen.

Wanneer denkt u de magische drempel van 100.000 hectare plantages te halen?
François Van Hoydonck:Onze klanten zijn giganten als Cargill en Archer Daniels Midland, en in die wereld van olieraffinage is een consolidatie aan de gang. We moeten als leverancier mee groeien. Met de twee overnames zitten we nu aan 72.000 hectare, en de aanplant van 12.000 extra hectare is gestart. We mogen nu niet stilvallen en moeten op dat elan verdergaan. We kunnen onze schulden snel afbouwen, wat vrijheid geeft om verder te kijken. Er zijn spelers in Azië die in de jaren voor 2011 (de piek van de sector, red.) enthousiast in de markt zijn gestapt, maar nu beseffen dat het toch niet evident is om zo’n business te runnen. Er komen dus mogelijkheden.’

U klinkt ambitieuzer dan ooit.
Van Hoydonck: ‘Dat is waar, maar dat gaat samen met de ambitie van onze aandeelhouders. Iedereen zat te wachten op de grote stap voorwaarts. Dat 95 procent van onze aandeelhouders vorig jaar intekenden op de kapitaalverhoging, zegt genoeg. Maar om dit jaar opnieuw bij de aandeelhouders aan te kloppen? Dat is waarschijnlijk te vroeg. Met Dendy Marker kochten we een verlieslatende, slecht gerunde plantage maar met goede gronden. We gaan die herplanten en investeren in de modernisering van de fabriek. Laten we eerst tonen dat we het rendement kunnen opkrikken. Maar we blijven alert voor buitenkansen.’

François Van Hoydonck, CEO Sipef ©DRIES LUYTEN

Sipef is sterk afhankelijk van het klimaat en de palmolieprijzen. Beide factoren hebt u niet in de hand. Speelt geluk dan geen grote factor? Hoe managet u dat?
Van Hoydonck: De palmolieprijzen gaan op en neer. Daar moeten we mee leven. Ons beursparcours bewijst dat je doorheen de volatiliteit op korte termijn moet kijken. 2017 was een fantastisch jaar, maar het stoort me niet als de winst eens 20 procent zakt. Dat mag ook onze aandeelhouders niet choqueren. Heeft de wereld op termijn meer palmolie nodig of is het een doodlopend straatje? Dat is wat telt, en wij denken het eerste. De vraag naar plantaardige vetten is op tien jaar tijd verdubbeld tot boven 200 miljoen ton, gedreven door biodiesel en de voedingssector. Vooral in Azië. Palmolie was daarbij de grootste winnaar en heeft zijn marktaandeel verdubbeld tot 30 procent. Je beseft het misschien niet, maar het zit in noedels, koekjes, chocoladepasta, ontbijtgranen, noem maar op.’

De palmolieprijs noteert nu rond 700 dollar. Komen de gouden tijden van meer dan 1.000 dollar per ton palmolie ooit terug?
Van Hoydonck: ‘Dat is moeilijk te zeggen, maar het kan niet anders dan dat het op termijn duurder wordt. De vraag stijgt en er zijn limieten op de beschikbare landbouwgrond. En als de prijs voor ruwe olie boven 70 dollar stijgt, zal ook de vraag vanuit de biodieselsector stijgen.’

In Europa is er sprake van om biodiesel op basis van palmolie vanaf 2021 te verbieden. In één klap zou 5 procent van de palmolieconsumptie wegvallen.
Van Hoydonck: ‘Ja, er is wel wat ambiance geweest rond dat thema. Maar het is niet zeker dat die regeling er komt. En dan nog, de vraag voor andere toepassingen groeit elk jaar met 3 à 4 procent. Ik denk niet dat iemand in de markt een Europees verbod binnen vijf jaar zal voelen.’

©REUTERS

Kan Sipef het rendement van zijn bestaande plantages en fabrieken nog optrekken?
Van Hoydonck: Vorig jaar daalden de kosten per ton palmolie met 3 procent. De energie- en meststofprijzen waren gedaald. We besparen op meststoffen door de bemesting per hectare te optimaliseren. Op termijn kan dat gebeuren op basis van satellietbeelden waarbij de kleur van de palmen aangeeft waar iets extra nodig is. Dan is er nog de arbeidskost. We zijn actief in een zeer arbeidsintensieve business. Per zes hectare tellen we een werknemer. In de sojateelt spreken we over 1 arbeider per 300 hectare. Aangezien de lonen in Azië jaar na jaar stijgen, werken we aan de mechanisatie van bepaalde processen. We spreken niet over robotica, maar over efficiëntere technieken voor het snoeien van de palmen, de bemesting met kleine machines, het transport van de plantage naar de openbare weg, enzovoort.’

Sipef is sinds enkele maanden ook elektriciteitsleverancier. Methaangas uit ons afvalwater zetten we om in stroom. Als we dat uitrollen in alle fabrieken, kan dat enkele miljoenen per jaar opleveren.

Palmolie is met een rendement van 4 à 5 ton per hectare en de koploper bij plantaardige oliën? Kan dat nog hoger?
Van Hoydonck: ‘We hebben met een sectorgenoot een onderzoekscentrum opgezet om betere zaden te ontwikkelen. Bedrijven als Monsanto of Syngenta zijn daar niet mee bezig. Palmoliebomen moet je maar om de 20 jaar vervangen en vormen voor hen geen interessante markt. We zijn volop testen aan het uitvoeren en investeren daarin zo’n 1 miljoen euro per jaar. Wist je trouwens dat we sinds enkele maanden ook elektriciteitsleverancier zijn door het methaangas uit ons afvalwater om te zetten in stroom? Als we dat uitrollen, kan dat een paar miljoen dollar extra inkomsten opleveren.’

Wordt 2018 opnieuw een boerenjaar?
Van Hoydonck: ‘We verwachten een productiestijging van 9 procent. Dat kan ook 7 of 11 procent zijn, afhankelijk van het weer. Door de lagere palmolieprijs zal de winst vermoedelijk iets minder zijn, al is het nog vroeg om grote uitspraken te doen. Maar zoals gezegd: ik zal daar niet echt wakker van liggen.’

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Partner content