Ackman dramt door over ‘frauduleus' Herbalife

Bill Ackman, topman van hefboomfonds Pershing Square ©REUTERS

De hefboomfondsmanager Bill Ackman gaf dinsdag ‘de belangrijkste presentatie van zijn leven’ over Herbalife, het ‘piramidespel’ dat hij al lang viseert. De markt was niet onder de indruk. 

Van onze correspondent in New York

‘Het wordt de belangrijkste presentatie die ik ooit gaf’, zei Bill Ackman maandagnamiddag op de zakenzender CNBC. De miljardair en topman van het hefboomfonds Pershing Square nodigde iedereen uit die wilde komen luisteren en beloofde een karrenvracht aan bewijzen om voor eens voor altijd een einde te maken aan Herbalife, de producent van voedingssupplementen en dieetshakes waartegen Ackman al ruim anderhalf jaar van leer trekt.

Sinds december 2012 speculeert Ackman op de neergang van Herbalife en zit hij voor meer dan 1 miljard dollar short op het aandeel. Sindsdien voert hij een publieke strijd tegen het bedrijf.

De heetgeblakerde beloftes van Ackman en Pershing Square deden hun werk, want dinsdagochtend was het aanschuiven om een plek in de zaal in midtown Manhattan te bemachtigen waar de hefboomfondstitaan de finale nagel in de doodskist van Herbalife zou slaan. De Ackman-show begon om 10 uur lokale tijd, maar het publiek werd een uur eerder al verwacht om samen naar - wederom - CNBC te kunnen kijken. Daar was namelijk John DeSimone te gast, de financieel directeur van Herbalife, die nog voor Ackman van wal stak een kans kreeg om zijn bedrijf te verdedigen. 

Multilevelmarketing

Herbalife is een onderneming met hoofdzetel in Los Angeles die zich specialiseert in voedings- en gezondheidsproducten. Het bedrijf is controversieel vanwege zijn verkoopmodel: in plaats van via retailzaken worden de producten aan de man gebracht via een netwerk van zelfstandige verkopers die financieel gestimuleerd worden om hun eigen netwerk voort uit te bouwen en zo op te klimmen in het systeem. 

Dergelijke ‘multilevelmarketing’ is je reinste piramidespel, oordeelt Ackman. In de realiteit slijt Herbalife zijn dieetshakes namelijk aan goedgelovige klanten die hun huis volstouwen in de hoop ze door te verkopen, maar er niet meer vanaf geraken. 

Nietes, aldus DeSimone op tv. ‘Wat Ackman vertelt is pure propaganda. Hij begrijpt ons model niet. Herbalife werkt compleet legaal.’ Om dat kracht bij te zetten had het bedrijf een perfect getimede onafhankelijke studie besteld die het model van Herbalife uitlegt en ontkracht dat het om een piramidespel gaat. Die werd nota bene uitgevoerd door de Belgische econoom Walter Vandaele, verbonden aan het consultancybedrijf Navigant in Washington DC. ‘Herbalife doet aan multilevelmarketing op een manier die de maatschappij ten goede komt’, besluit hij. 

The Big Lie

Ackman’s presentatie zelf - live op het internet te volgen en getiteld ‘The Big Lie’ - duurde vervolgens meer dan twee en een half uur en telde honderden slides. Daarin zette hij uiteen hoe Herbalife zowel in de VS als in de rest van de wereld specifiek zijn marketing richt op arme mensen. Die informatie had hij bemachtigd dankzij undercoverwerk. 

Ackman hamerde erop dat Herbalife alleen maar fictieve klanten heeft en mensen bedriegt met de belofte dat ze veel geld kunnen verdienen als ze veel Herbalife-producten aan hun zogenaamde ‘nutrition club’ kunnen verkopen. 

Maar het echte vuurwerk, de beloofde ‘smoking gun’, bleef uit. Dat vond ook de beleggersgemeenschap. Na de aankondiging van zijn presentatie maandagnamiddag was het aandeel met meer dan 10 procent in elkaar gezakt. Maar op het einde van de marathon dinsdagmiddag was het aandeel daar alweer volledig van hersteld.

Verlies

Sinds Ackman eind 2012 zijn campagne startte, en weerwerk kreeg van collega-activist Carl Icahn die een belang van 19 procent in Herbalife nam, staat het aandeel bovendien nog steeds op winst. Wat betekent dat Ackman nog altijd op verlies staat. 

Niet lang na de presentatie van Ackman ging de pr-oorlog voort met een reactie van Herbalife. 'Opnieuw heeft Bill Ackman te veel beloftes gemaakt die hij niet kon houden in zijn gok van 1 miljard tegen ons bedrijf. Na een campagne van twee jaar, 50 miljoen dollar en duizenden uren werk, is opnieuw bewezen dat wij de feiten aan onze kant hebben.'

CFO DeSimone zei ondertussen aan Bloomberg dat Herbalife overweegt om Ackman voor de rechter te dagen. 

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud