Discrete datagigant zet stap naar de beurs

Palantir, het discrete data-analysebedrijf van de miljardair Peter Thiel. ©REUTERS

De beursgang van de Amerikaanse datagigant Palantir belooft meer licht te werpen op een van de invloedrijkste en meeste controversiële data-analysebedrijven ter wereld.

Twee lijntjes. Meer heeft misschien wel een van de belangrijkste persberichten van het jaar niet om het lijf. Met de opvallende boodschap: Palantir maakt zich op voor een beursgang op Wall Street.

Meer informatie is er voorlopig nog niet, want de datagigant uit Silicon Valley maakt gebruik van de optie om de aftrap naar de publieke markt vertrouwelijk in te dienen bij de Amerikaanse beurswaakhond SEC.

Peter Thiel ©Bloomberg

Die 'sluipende' registratie is typisch voor een bedrijf dat sinds de oprichting 17 jaar geleden door de miljardair Peter Thiel en enkele veteranen van de betaalspecialist PayPal omgeven is door een waas van mysterie. Het bedrijf is genoemd naar de palantír, de kristallen bollen die karakters uit 'The Lord of the Rings'-saga van J. R. R. Tolkien toelaten te communiceren en inzicht te verwerven.

Dat is ook exact wat Palantir doet: data met elkaar laten communiceren om inzicht te verwerven. Het bedrijf werd in 2004 opgericht door Peter Thiel en enkele andere bollebozen die hun sporen hadden verdiend bij de online betaaldienst PayPal.

Terreur

Palantir verrichtte in die eerste jaren veel werk voor de CIA en het Pentagon in hun 'oorlog tegen terreur'. Zo groeide het bedrijf uit tot een cruciale toeleverancier van vele politie- en veiligheidsdiensten in de wereld. Toen de Britse nationale gezondheidsdienst NHS in volle pandemie dringend zijn databanken wou stroomlijnen, klopte hij aan bij Palantir.

Het bedrijf is genoemd naar de palantír, de kristallen bollen die karakters uit 'The Lord of the Rings'-saga van J. R. R. Tolkien toelaten te communiceren en inzicht te verwerven.

Met andere woorden: zeggen dat Palantir bij de behandeling van gevoelige data betrokken, is een understatement van jewelste. Dat bleek twee jaar geleden, toen het Cambridge Analytica-schandaal over misbruik van Facebook-data de discrete Silicon Valley-reus even ongewenst in de schijnwerpers zette.

Gaandeweg breidde het bedrijf zijn activiteiten wel uit naar de privésector. Met zijn financiële platform 'Metropolis' kwam Palantir zo'n tien jaar geleden binnen bij een hele schare banken en hefboomfondsen in Wall Street. Ook daar was het bedrijf niet onbesproken. Bloomberg onthulde twee jaar geleden hoe de software bij de zakenbank JP Morgan Chase gebruikt werd om op grote schaal werknemers te bespioneren.

Palantir werkt intussen ook voor grote productiebedrijven als Fiat Chrysler, Merck of Airbus, die proberen om hun processen efficiênter te maken met behulp van data-inzichten.

Directe notering

Hoe de beursnotering van Palantir er zal uitzien, is nog niet duidelijk. Volgens het persbureau Bloomberg is de kans reëel dat het bedrijf net als Spotify voor een directe notering kiest. Zo'n 'beursgang light' biedt bestaande aandeelhouders een vlottere manier om te verkopen, zonder dat het bedrijf vers geld ophaalt en zonder dat roadshows nodig zijn met verkooppraatjes om beleggers warm te maken voor de nieuwkomer.

Ook over de waardering is het koffiedik kijken. In 2015 kreeg Palantir een waardering van 20 miljard dollar opgeplakt, maar later waren er kleinere insidertransacties tegen lagere waarderingen. Wel gaf Palantir al aan in 2020 break-even te zullen draaien, op een omzet van 1 miljard dollar.

Één iets is zeker: als de prospectus voor de IPO eindelijk publiek is, zal die zeldzame scheut publieke informatie met grote aandacht geanalyseerd worden.

Machtig mannenclubje plus één vrouw

Palantir werd sinds zijn oprichting bestuurd door een clubje van amper vier mannen, onder wie de legendarische techondernemer Peter Thiel. Pas recent kwam ook een vrouw mee aan boord.

Palantir besteedt op zijn website een hele pagina aan diversiteit, en aan zijn inspanningen om mensen met ‘diverse achtergronden, perspectieven en levenservaringen’ aan te werven. Uit de samenstelling van de raad van bestuur – die dan weer niet op de website vermeld staat – valt dat nochtans niet echt af te leiden.

Tot voor kort maakten vier blanke mannen er de dienst uit: CEO en oprichter Alex Karp, mede-oprichters Peter Thiel en Stephen Cohen, en Adam Ross van de vermogensbeheerder Goldcrest Investments. Twee andere mede-oprichters, Joe Lonsdale en Nathan Gettings, zitten niet in de raad van bestuur, maar zijn voor zover bekend wel nog aandeelhouders van het bedrijf.

Van het viertal is Peter Thiel met stip de bekendste naam. Thiel is als internetondernemer van het eerste uur onlosmakelijk verbonden met heel wat succesverhalen van Silicon Valley. Hij maakte zijn initiële fortuin als medestichter van de online betaaldienst PayPal, die hij in 2002 voor 1,5 miljard dollar verkocht aan veilingsite eBay. Twee jaar later stopte hij de jonge start-up Facebook een half miljoen toe in ruil voor tien procent van de aandelen. Nog geen tien jaar later verkocht hij zijn aandelen voor zowat 1,7 miljard dollar.

Thiel onderscheidt zich wel van heel wat andere techmiljardairs door zijn rechts-libertaire wereldbeeld, en zijn openlijke outing als supporter van president Donald Trump. Dat hij ook nog eens voorzitter is van een bedrijf dat werkt voor geheime diensten en dat in verband werd gebracht met het dataschandaal bij Facebook, maakt hem in de ogen van links extra verdacht.

Bedrijven die naar de beurs gaan, zijn in Californië bij wet verplicht om minstens één vrouw in hun raad van bestuur te hebben. Palantir benoemde daarom twee weken geleden drie nieuwe bestuurders, onder wie ook de eerste vrouw. Dat is Alexandra Wolfe Schiff, journaliste bij de zakenkrant Wall Street Journal en dochter van Tom Wolfe, de beroemde auteur van ‘Bonfire of the Vanities’ (Het vreugdevuur der ijdelheden). Wolf Schiff zou ontslag nemen bij de krant voor ze haar bestuursfunctie opneemt.

De andere nieuwe bestuurders zijn Spencer Rascoff, oprichter van het populaire  vastgoedplatform Zillow, en Alexander Moore, een voormalige werknemer van Palantir die nu vennoot is bij de durfkapitaalfirma 8VC waar ook mede-oprichter Joe Lonsdale actief is.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud