Antwerpen, zot van start-ups

©Bart Gosselin

Het Antwerpse stadsbestuur lanceert in de binnenstad StartUpVillage. Innovatieve starters vinden er goedkope kantoorruimte, investeerders en innovatie-experts. En lekkere koffie natuurlijk.

'Een middelbare school voor ondernemers.' Dat is wat Antwerps burgemeester Bart De Wever in gedachten heeft met de StartUpVillage. 'Er staat een hele generatie jonge ondernemers klaar die we willen ondersteunen. Wie al iets bewezen heeft en een businessmodel heeft, zal hier met zijn bedrijfje kunnen doorgroeien.'

'Hier' is een classicistisch herenhuis uit 1789 (met art-deco-elementen) van 3.300 vierkante meter in de Antwerpse binnenstad, in de Lange Gasthuisstraat (nabij het Mechelseplein) waar tot voor kort politiediensten waren gevestigd. Na renovatie, waar de stad Antwerpen 2,3 miljoen euro in pompt, zal er plaats zijn voor 50 tot 60 startende bedrijven. En een restaurant, café of businesslounge waar ideeën kunnen worden gedeeld en deals ondertekend.

'We blijven bescheiden. Dit wordt niet het Antwerpse Silicon Valley. Maar we willen het talent van eigen bodem alle kansen geven. We geloven in de voorbeelden uit Londen en Berlijn', zei De Wever. De burgemeester beseft niettemin dat er nog een hele weg af te leggen is: '40 procent van de alumni van het Amerikaanse Massachusetts Institute of Technology (MIT) begint een eigen bedrijf. Bij ons is dat 4 procent.' StartUpVillage moet die achterstand helpen verkleinen.

Creatieve ruimte

Starters vinden er vanaf volgend jaar in de eerste plaats goedkope kantoorruimte. Maximaal drie jaar kunnen ze onder de marktprijs (140 euro per m²) huren - daarna moeten ze sterk genoeg zijn om een regulier huurcontract te dragen. De concrete prijsvorken liggen nog niet vast, maar de absolute starters met twee medewerkers mogen prijzen van 50 tot 75 euro per m² verwachten. Groeibedrijven met meer dan tien werknemers zullen 75 à 100 euro per m² betalen.

'Het worden geen klassieke kantoren', verzekert Philip Heylen (CD&V), schepen voor Economie, we gaan voor dynamische, creatieve ruimtes met de speelse uitstraling van Google'. Te midden van een buurt met hippe mode- en meubelzaken en horeca, openbaar vervoer en parking voor de deur en op een boogscheut van uitvalswegen uit de stad. Volgens Heylen had de stad veel geld kunnen verdienen door het pand te verkopen, maar ze heeft er expliciet voor gekozen te investeren in innovatie en economie, twee domeinen waar een dynamische stad niet zonder kan.

StartUpVillage biedt echter meer dan alleen maar goedkope werkruimte. Starters zullen er samenhokken met gelijkgezinden aan wie ze hun ideeën kunnen toetsen. Voor advies moeten ze niet naar buiten, de Universiteit Antwerpen en innovatie-experts als iMinds, Startit@KBC en Telenet Idealabs worden deel van de hub. En last but not least zullen de beginnende ondernemers het broodnodige startkapitaal vinden bij zogenaamde incubatoren en acceleratoren. Op termijn zitten er ook internationale uitwisselingen in, zodra het startersdorp op dreef is, wil Antwerpen de link leggen met gelijkaardige hubs in Haifa/Tel Aviv, Berlijn, Londen en op termijn zelfs New York. Het zijn hubs met faam, die al jaren bovenaan op de wereldranglijsten voor belangrijkste start-upmekka's prijken. Volgt Antwerpen niet rijkelijk laat? Waarom gebeurde dit niet onder het vorige stadsbestuur? Heylen: 'Alles komt altijd te laat... Onder het vorige bestuur was er geen ruimte, nee. Nu is de tijdsgeest er rijp voor. Ik hoop dat we hetzelfde effect krijgen zoals op het Eilandje waar we investeerden in het MAS en het Red Star Line Museum. Die doen die buurt nu bruisen.'

3 VRAGEN AAN EEN ANTWERPSE STARTER

Jorik Rombouts is oprichter van het softwarebedrijf Rombit

Jorik Rombouts (27) uit Hoogstraten studeerde IT en richtte 2,5 jaar geleden zijn eigen softwarebedrijf op. Vlak bij de Meir ontwikkelt hij samen met 19 medewerkers softwareapplicaties voor onder meer makelaars en logistieke bedrijven.

1 Voor u komt StartUpVillage te laat. Het is u zonder ook gelukt.

'Ik heb met mijn pa een pand kunnen kopen aan de Sint-Katelijnevest. De meeste starters hebben dat geluk niet. De eerste locatie is heel belangrijk. In StartUpVillage zullen ze kennis kunnen delen met andere bedrijven en contacten leggen met acceleratoren en investeerders. En mogelijk in aanmerking komen voor handelsmissies. Ik mocht eerder deze maand met het Antwerpse bestuur naar China en Singapore. Daar kwamen mooie contacten uit voort met Katoen Natie, DEME, Soudal en Antwerp World Diamond Center.'

2 Waarom hebt u zich in de binnenstad gevestigd?

''t Stad leeft en dat heeft een invloed op de werkcultuur. Er gaat niemand om 17 of 18 uur naar huis. En als we klaar zijn, gaan we samen nog iets drinken of eten in de buurt.'

3 Komt StartUpVillage niet wat laat?

'Tja, ik ben blij dat er een nieuwe wind door Antwerpen waait. Het is een eerste stap om de leegloop naar de VS tegen te gaan. Ik heb al veel starters zien vertrekken. Dit initiatief kan de kennis en de ideeën hier houden. En op termijn zullen ook hier hippe bedrijven - die we nu vooral kennen van Silicon Valley - samenwerken.'

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect