Belgisch motormerk Saroléa verbaast Hollywood met elektrische modellen

Eigenaar Torsten Robbens (met pet) bij een Saroléa-motor. 'Dit is geen hobbyproject.' ©© Saroléa

Twee Oost-Vlaamse tweelingbroers hebben het legendarische Belgische motormerk Saroléa nieuw leven ingeblazen. Met hun elektrische supermotors scoren ze tot in Hollywood en Nieuw-Zeeland.

Ze rijden elektrisch, halen tot 320 km/u en kosten makkelijk 300.000 euro. De elektrische motors van het Belgische Saroléa, die gebouwd worden in een atelier in Oudenaarde, zijn uitgegroeid tot een sensatie in de wereldwijde technologie- en motorwereld.

Achter de wederopstanding van het legendarische merk Saroléa, dat in de jaren 60 teloorging, staan twee Belgen. Torsten en Bjorn Robbens kregen de passie voor motors ingelepeld door hun grootnonkel, die als fabriekspiloot voor Saroléa werkte. In 2010 kocht Torsten, die jaren als technicus in de formule 1 werkte en als teammanager bij Audi de 24 uur van Le Mans won, de merknaam over. Zijn razend ambitieuze doel: een wereldspeler bouwen in het nichesegment van exclusieve, hoogtechnologische elektrische motors.

In 2014 boekte Torsten, met inmiddels de software-expert Bjorn aan zijn zijde, zijn eerste succes. Hun zelfgebouwde tweewieler behaalde tijdens zijn allereerste rit tot verbazing van iedereen de vierde plaats in de lokale straatrace voor elektrische motors op het eiland Man. Als eerbetoon vernoemde de eeneiige tweeling zijn eerste straatmodel, de MANX7, naar het Britse eiland. De verkoop van de Belgische e-motor (kostprijs vanaf 52.000 euro) begon in september. En hoewel de broers nog geen enkele motor van dat model hebben gebouwd, werden de eerste weken na de lancering al acht stuks verkocht. Niet aan motorfreaks, maar aan verzamelaars en technologiefanaten, zoals een Nieuw-Zeelander en de CTO van 'een Amerikaanse techgigant'. Intussen heeft Saroléa ook al twee kopers gevonden voor zijn eerste racemodel, de SP7, die 320 km/u haalt en minstens 300.000 euro kost.

Solvay Campus

Voor de ontwikkeling en de bouw van de racepaarden hebben de twee Belgen een ploeg van 14 freelance professionals rond zich verzameld. Samen timmeren ze aan de motors in het atelier van Torsten in Oudenaarde. Zo is een sound designer op zoek naar het ideale geluid, waardoor voetgangers de e-motor horen aankomen maar ook herkennen aan zijn unieke gebrom.

De technologie van de Belgische e-motor wekt wereldwijd aanzien. Met een bereik van 300 kilometer en een oplaadtijd van slechts 25 minuten staan ze aan de top bij de elektrische sportmotors. Van grote spelers zoals BMW en Yamaha, die zich voorzichtig op de massamarkt richten, bijvoorbeeld voor woon-werkverkeer in de stad, ondervindt Saroléa weinig concurrentie. 'Wij zitten in een ander segment.' De zwarte kleur, de goudkleurige streep en de Belgische vlag op de carrosserie zijn een nostalgische knipoog naar het oude Saroléa.

De hype onder 'early adopters' doet denken aan Tesla, de Amerikaanse pionier in elektrische sportauto's. Maar daarmee wil de tweeling zich niet vergelijken. 'Wij willen geen Tesla maar een McLaren zijn', zeggen ze. 'Tesla heeft enorm veel kapitaal achter zich om zo snel mogelijk zo veel mogelijk elektrische auto's te bouwen. Wij willen zo snel mogelijk motors bij de juiste klanten brengen, en dat is een heel select publiek.'

De productie moet daarom dringend omhoog. 'Volgend jaar willen we 100 motors bouwen, in 2019 250. In dat jaar komt er ook een tweede straatmodel.' De kantoren verhuizen binnenkort van Gent naar de Solvay Campus in Brussel. Saroléa wil zijn team tegen volgend jaar verdriedubbelen. Niet veel later wil Bjorn een verkoopkantoor in Californië opzetten. 'De VS zijn zeer belangrijk, we hebben er meer volgers dan in België. In Californië zijn mensen enorm met technologie en elektrische voertuigen bezig.'

Mission: Impossible

Om de motorconstructeur eind 2020 rendabel te laten draaien, hebben de tweelingbroers veel geld voor onderzoek en ontwikkeling nodig. 'De voorbije jaren waren financieel soms zwaar', erkent Torsten. 'Ik ben vooral blij dat we nog bezig zijn. We zijn hier geen app aan het ontwikkelen, hè. De investeringen zijn gigantisch. De timing is nu perfect, maar het risico bestaat dat we onze technologie niet snel genoeg ontwikkelen en de grote spelers toch naar het hoogste segment komen. We moeten onze groei versnellen, en dat kan enkel met een externe kapitaalinjectie van 10 miljoen euro.'

De broers, die al miljoenen in het project staken, staan naar eigen zeggen dicht bij een eerste investeerder. 'Het is geen financiële speler of een bedrijf uit de motorsector', zegt Bjorn. 'We zoeken naar zeer vermogende mensen of families, ook Belgische, die willen investeren omdat ze geloven in onze visie dat dit product in België gebouwd kan worden. Dit is een langetermijnproject. Investeerders moeten de komende jaren geen winst verwachten.'

Voorlopig financieren de broers hun motors met zijprojecten. Zo bouwden ze een speciale elektrische motor voor een productiehuis uit Hollywood. Vanop de tweewieler werden de actiescènes van Tom Cruise in de film 'Mission: Impossible 6' in beeld gebracht. 'Onze elektrische motor heeft veel voordelen', zegt Torsten. 'Hij maakt geen lawaai, veroorzaakt geen geurhinder en heeft geen versnellingen. Dat de camera's op de motor van een afstand geregeld konden worden, is uniek. Volgend jaar wordt de motor misschien gebruikt voor de nieuwe Star Wars-film.'

Maar de ambitie om een Belgische motorconstructeur uit de grond te stampen, is voor de broers Robbens geen sciencefiction. 'Dit is geen hobbyproject', benadrukken ze. 'Vroeger waren er 130 Belgische motormerken, nu nog een', zegt Torsten. 'Ik vind het een grote verantwoordelijkheid om het eerste Belgische merk opnieuw wereldberoemd te maken. Wij willen geschiedenis schrijven.'

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect