Belgische zakendynastieën investeren miljoenen in privéscholen

De scholengroep Cognita telt wereldwijd 72 privéscholen met 43.000 studenten. ©© cognita

Sofina, de holding van de familie Boël, neemt een participatie van 20 procent in de privéscholengroep Cognita. Ook de familie Frère komt onrechtstreeks in het kapitaal.

In september vorig jaar onderhandelde de Belg Patrick De Maeseneire 36 uur aan een stuk over de overname van Cognita, een groep van privéscholen, door de Jacobs Holding. De Maeseneire is CEO van de Zwitserse familiale investeringsgroep van de gelijknamige familie. 'Het was van mijn studententijd geleden dat ik zo lang wakker was', vertelde hij daarover twee weken geleden nog in een gesprek met De Tijd in Zürich. Zijn team had een jaar op de deal gewerkt en alle scholen bezocht, maar nu moest het snel gaan. Hij wilde Cognita binnenrijven voor de eigenaars - het Amerikaanse investeringsfonds KKR en de Nederlandse C&A-familie Brenninkmeijer - onderhandelingen met andere gegadigden zouden starten. Even sprongen de gesprekken af en wenste De Maeseneire de verkopers nog veel succes. Maar de advocaten bleven zitten, de rest van het gezelschap dan ook maar en na anderhalve dag lag een deal op tafel.

Jacobs Holding, de groep boven onder meer het chocoladebedrijf Barry Callebaut, kocht de privéscholenkoepel Cognita na die onderhandelingsmarathon voor 2,3 miljard euro (inclusief schulden). De koepel telt 72 privéscholen met 7.000 werknemers en 43.000 studenten. Ze haalde in 2018 een omzet van 457 miljoen euro.

Maar omdat die overname zelfs voor de Jacobs Holding financieel een grote brok was, ging De Maeseneire op zoek naar partners die een deel van de aandelen wilden overkopen. Een vijftal groepen werden aangeschreven en toonden interesse. Gisteren werd aangekondigd dat twee daarvan aan boord stappen. Het beursgenoteerde Sofina van de Belgische industriële familie Boël en het investeringsfonds BDT Capital Partners. Dat laatste beheert het vermogen van gefortuneerde investeerders, waaronder Sienna Capital, de investeringsarm van de GBL-families Frère en Desmarais.

Beide groepen kennen de Jacobs Holding, omdat ze al samen deals in de biersector en de apotheekwereld bekeken. Beide groepen passen ook bij het profiel van de Jacobs Holding: veel geld en veel geduld. Sofina is al 38 jaar aandeelhouder van Colruyt. En net zoals bij Jacobs Holding gaat het om maatschappijen waar één familie de lakens uitdeelt.

De familie Boël en De Maeseneire wilden gisteren niet reageren op de deal. Maar De Tijd vernam dat de twee nieuwe investeerders allebei 20 procent van Cognita in handen krijgen. Zowel BDT Capital als Sofina investeert 270 miljoen pond (309 miljoen euro, enkel voor de aandelen) in de privéscholengroep. Jacobs Holding behoudt de meerderheid.

Het zou voor Sofina een van de grootste - of zelfs de allergrootste - investeringen ooit zijn. De portefeuille van de Boël-holding was eind vorig jaar 6,56 miljard euro waard. De holding stapte ruim twee jaar geleden in de Indiase leerapp Byju's en heeft 10 procent van de aandelen in handen. Verlinvest, het investeringsvehikel van de AB InBev-familie de Spoelberch, zit ook in het kapitaal van Byju's. De waardering van het bedrijf schoot vorig jaar door het dak, tot 3,6 miljard dollar.

BDT Capital werd in 2009 opgericht door Byron Trott, die ooit door superbelegger Warren Buffett zijn 'favoriete bankier werd genoemd.' BDT is zo mogelijk nog discreter dan de Boël-familie en heeft zelfs geen publieke website. Behalve de families Frère en Desmarais is ook de Fiat-familie Agnelli aandeelhouder.

De Belgische financiële dynastieën, zoals de Boëls, de Frères en de de Spoelberchs, hebben ontdekt dat in privéonderwijs een prima privé-investering schuilt (lees hiernaast).

BELGEN INVESTEREN IN ONDERWIJS

De families Boël (Sofina) en Frère (GBL) pompen rechtstreeks en onrechtstreeks geld in de privéscholenkoepel Cognita, eigendom van de Zwitserse Jacobs Holding. De Belg Patrick De Maeseneire is CEO van die holding.

Samen met de familie de Spoelberch investeren de Boëls ook in een Indiase leerapp die op 3,6 miljard dollar wordt gewaardeerd.

PRIVÉSCHOLEN BOOMING BUSINESS

Privéscholen zijn in Vlaanderen niet talrijk, maar zijn elders - zoals in Azië en het Midden-Oosten - booming business. ISC Research, dat de markt bestudeert, becijferde dat er in 2000 2.584 internationale scholen waren met Engels als onderwijstaal. Vandaag zijn het er 9.459.

Vorig jaar had GEMS Educa- tion, een privéscholengroep uit Dubai, plannen om naar de beurs van Londen te gaan. Dat ging niet door. Maar het bedrijf gaf in de aanloop naar die beursgang wel inzage in zijn cijfers. In de eerste zes maanden van 2018 haalde het 602 miljoen dollar omzet, waarop het een bedrijfswinst van 166 miljoen boekte.

Velen denken dat privéonderwijs vrij immuun is voor de technologische disruptie. Huiswerk maken kan misschien online gebeuren, maar het vormen van de persoonlijkheid van een kind zal altijd in een klas gebeuren.

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect