'Beroep of niet, Europea komt er'

Europea is het koninginnenstuk van het ambitieuze Neo-project voor de herontwikkeling van het Heizelplateau. ©rv

Een jaar lang was het stil rond Europea, het winkelcomplex op de Heizel. Nu er een stedenbouwkundig attest is, laat de shoppingcenterreus Unibail Rodamco Westfield er geen twijfel over bestaan: 'Europea komt er.'

Unibail Rodamco Westfield, de grootste eigenaar en uitbater van shoppingcenters ter wereld, kreeg woensdag van het Brussels Gewest het stedenbouwkundig attest voor de bouw van het shoppingcenter Europea op de Heizel. Dat attest moet het verkrijgen van de stedenbouwkundige vergunning vlotter en sneller laten verlopen. Voorafgaand aan het attest was er intensief overleg met administraties, overheden en buurtbewoners. Op sommige punten werd het project de voorbije maanden grondig aangepast. Er komt een overstromingsbassin en meer groen, er komen extra laadpalen en er gaat meer aandacht naar kinderopvang.

Een jaar lang reageerde de shoppingreus niet op alle doemverhalen die de ronde deden en zweeg operationeel directeur Michel Dessolain. De Fransman, gehuwd met een Belgische en wonende in Sint-Genesius-Rode, kent de Belgische porseleinkast als geen ander.

Brussel heeft de 150 miljoen euro die Unibail Rodamco Westfield moet betalen om Europea te mogen bouwen nodig om de tweede fase van de herontwikkeling van de Heizel te financieren. Met het attest in de hand zette Dessolain op de vastgoedbeurs Mapic in Cannes de puntjes op de i.

Hoe groot is de kans dat Europea er komt?

Michel Dessolain: 'We hebben er nooit aan getwijfeld. Ook niet het voorbije jaar. Voor een project als Europea is de weg naar het stedenbouwkundig attest altijd een bijzonder complexe administratieve procedure. Het is beter in die periode niet te communiceren. Onze ambitie is onze stedenbouwkundige vergunning in 2019 in te dienen. Die moet er dankzij het attest relatief snel komen. Eind 2019 - begin 2020 zouden de werken beginnen. Het shoppingcenter, het vrijetijdsgedeelte en de helft van de woningen kunnen eind 2023 in gebruik worden genomen.'

Pas nadat de stedenbouwkundige vergunning is verkregen, kan beroep worden aangetekend.

Dessolain: 'Dat klopt. En we sluiten beroepsprocedures zeker niet uit. Maar van de 3.000 buurtbewoners die we hebben geraadpleegd, had slechts 13 procent bezwaren. Vooral mensen die echt dichtbij wonen, zijn niet tegen het project. We hebben een sterk dossier. De overheden zijn positief. Vertraging is evenwel niet uit sluiten. We hebben op nog plaatsen tien jaar geduld moeten hebben.'

Zijn ook de Vlaamse overheden mee?

Dessolain: 'Er is overleg geweest. Maar voor onze vergunningen moeten we in de eerste plaats bij Brussel en het Brussels Gewest zijn.'

Zes jaar geleden maakte u de eerste plannen. Is Europea met de opmars van e-commerce nog rendabel?

Dessolain: 'Het retaillandschap is veranderd. Maar de klassieke handel gaat niet dood door e-commerce. Ik stel vast dat Unibail Rodamco Westfield een gezonde rendabiliteit heeft. Webwinkels groeien nog sterk, maar bijna geen enkele maakt winst. De toekomst is omnichannel. We zetten daar volop op in. Met onze getrouwheidskaarten gaan we onze klanten overtuigen vaker terug te komen. Onze projecten worden ook steeds meer gemengde projecten.'

In welke mate moest het Europea- project worden aangepast?

Dessolain: 'Niet ten gronde. Van bij de start was gezegd: een derde shopping, een derde vrije tijd, een derde wonen. In die zin was en is ons concept voor Europea nog vrij revolutionair in Europa.'

U moet de stad 150 miljoen euro betalen om het project te mogen bouwen. Brussel heeft dat geld nodig voor de tweede fase van de Heizel, het internationaal conferentiecentrum in het bijzonder.

Dessolain: 'Een groot deel van dat bedrag zal worden betaald bij de eerste spadesteek. De rest wordt jaarlijks gestort over de periode van de erfdienstbaarheid.'

Veel internationale retailers zijn voorzichtiger geworden. Hoe ver staat de commercialisering? Galeries Lafayette wordt genoemd.

Dessolain: 'Europea wordt een flagshipshoppingcenter. Sinds de overname van Westfield kunnen we merken aanspreken die tot nu vooral op de Amerikaanse markt aanwezig waren. Ik denk aan Victoria's Secret, Snipes, Søstrene Grene. Het is al jaren onze strategie belangrijke huurcontracten niet te vroeg vast te leggen. We willen de topmerken die op het ogenblik van de opening relevant zijn. Met de kennis van Westfield, dat samenwerkt met bedrijven als Disney, kunnen we ook grote evenementen aantrekken. Voor de vrije tijd ligt al veel vast: het attractiepark Spirouland, Kinepolis en Mini Europa.'

Maakt de onzekerheid over het aangrenzende Eurostadion het project niet extra moeilijk?

Dessolain: 'Van in het begin waren er twee opties: het Koning Boudewijnstadion blijft of verdwijnt. Een renovatie van het stadion staat ons project niet in de weg. Voor de gemeenschappelijke toegang met het Eurostadion waren er alternatieven. Die zijn er nog steeds.'

Renovatiewerken aan het Koning Boudewijnstadion bij de opening van het shoppingcenter zijn niet meteen een ideaal scenario.

Dessolain: 'Dat klopt. De beleidsverantwoordelijken zijn op hoogte.'

U hebt Westfield overgenomen. Dat had ooit interesse in Uplace.

Dessolain: 'Dat kan zijn. Nadien was Westfield ook kandidaat voor Neo. We hebben altijd in ons project geloofd, met of zonder Docks Bruxsel en Uplace. Toen we Neo binnenhaalden, stonden die twee projecten veel verder dan wij. Toch hebben we niet geaarzeld om ervoor te gaan. En ook nu niet.'

EUROPEA OF WESTFIELD BRUSSELS?

In het Europea-consortium zitten Unibail-Rodamco-Westfield, Besix en CFE. Het project omvat een winkelpool (72.000 m²), horecagelegenheden (9.000 m²), 575 woningen (57.500 m²), een bioscoop (er is een definitief akkoord over de verhuizing van Kinepolis), outdoorrecreatie (op het perceel van Mini-Europa), indoor recreatie (15.000 m² voor het attractiepark Spirouland), twee kinderdagverblijven (voor telkens 48 kinderen), een woonzorgcentrum en 3.700 ondergrondse parkeerplaatsen. De naam ligt nog niet definitief vast: Europea, Mall of Europe of Westfield Brussels.

Westfield blijkt een beresterke merknaam te zijn. Unibail Rodamco Westfield staat sinds de overname van Westfield voor een bedrag van 20,9 miljard euro voor 190 grote shoppingcenters in Europa en Amerika, gespreid over 13 landen, goed voor 1,2 miljard bezoekers per jaar.

Er zijn 56 flagships, de absolute topklasse. Daartoe behoren Westfield Londen, Westfield Stratford (49 miljoen bezoekers per jaar) en WTC New York in de VS. Er zitten voor 15 miljard euro projecten in de pijplijn.

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect