Bitcoins delven lukt nergens beter dan in IJsland

De stroom die de geothermische centrale van Hellisheiði met turbines opwekt, vloeit naar gigantische datacentra waar bitcoins worden 'ontgonnen'. ©© Hans van Rhoon/Belga

Een gigantisch potentieel aan groene energie en een zacht klimaat maken van IJsland de ideale plaats waar krachtige computers in grote datacentra massaal bitcoins kunnen 'minen'.

Op een halfuur rijden van de hoofdstad Reykjavik worden plots stoompluimen zichtbaar langs de snelweg in het landschap dat bestaat uit vulkanisch gesteente: gitzwarte lavabrokken overgroeid met een dikke laag mos, langgerekte tafelbergen die in de ijstijd onder gletsjers gevormd zijn. De stoom is afkomstig uit de geothermische centrale Hellisheiði, de op één na grootste geothermische centrale ter wereld, na een centrale in Italië.

Projectmanager Telma Sæmundsdottír legt uit dat er op twee kilometer boren in het actieve vulkanische gebied al grondwater te vinden is met een temperatuur van 300 graden Celsius. Door dat water omhoog te leiden, langs turbines, wordt zo 300 megawatt aan groene stroom opgewekt - genoeg voor alle 330.000 huishoudens in IJsland. Door de combinatie van waterkrachtcentrales en een groeiende tak geothermische centrales is elektriciteit voor de IJslanders zo overvloedig aanwezig dat ze energie-intensieve industrieën naar het land kunnen halen.

In de afgelopen decennia was dat het proces van aluminium smelten, waarvan de elektrolyse een continue en grote toestroom van elektriciteit vraagt. Maar in de afgelopen jaren kwam een nieuwe toepassing van de groene energie op de proppen: het opzetten van datacentra waar aaneengekoppelde computers complexe berekeningen kunnen uitvoeren.

Een van die datacentra is gevestigd in een oude NAVO-legerbasis, die sinds 2006 buiten gebruik is, om de hoek van de luchthaven van Reykjavik. Eenmaal je de bewaakte ingang voorbij bent, voelt het tussen de computers alsof je naast een straalmotor staat. Met een hoog schril geluid zuigen tientallen ventilatoren de hitte op van de processoren die hier in rijen opgesteld staan. Eén rij kan van een financiële markt zijn, een andere van een universiteit en een volgende rij van aaneengeschakelde computers kan bijvoorbeeld voor Volkswagen simulatiemodellen aan het berekenen zijn.

'Geothermie is de ultieme duurzame energie', zegt Tate Cantrell, technisch directeur van het bedrijf Verne Global, dat serverruimte op IJsland verhuurt. 'De zon gaat 's nachts onder, terwijl de warmte in de grond continu is. Zelfs als de zon zou verdwijnen blijft de aarde nog warm.'

Verne Global richt zich voornamelijk op 'high performance computing', waarbij meerdere computers aan elkaar gekoppeld worden om complexe berekeningen te maken die nodig zijn in de wetenschap en het bedrijfsleven. Denk bijvoorbeeld aan de analyse van DNA of de simulatie van een supernova, processen waarvoor vroeger supercomputers werden gebruikt. Het bedrijf kan deze denkkracht tegen relatief lage prijzen faciliteren, aangezien de energieprijs in IJsland tientallen procenten lager ligt dan in de meeste andere landen.

Bijkomend voordeel is het klimaat: niet te warm in de zomer en vanwege de warme golfstroom niet te koud in de winter - winters in Reykjavik zijn vergelijkbaar met die in België. Daardoor kunnen computers eenvoudig gekoeld worden door ventilatieschachten aan te leggen.

Andere bedrijven, zoals Genesis en Bitfury, trokken naar IJsland om zich te richten op het berekenen van de blockchain, de technologie achter de digitale munt bitcoin. De digitale munt bestaat al sinds 2009, en het algoritme dat nagerekend moet worden voor het delven van een bitcoin werd altijd maar ingewikkelder. Computers moeten dus langer draaien om tot een oplossing te komen - hierdoor ontstaat de schaarste die de bitcoin zijn waarde geeft. Het is vergelijkbaar met zoeken naar koper in een mijn die langzaam uitgeput raakt, waardoor de zoektocht naar de laatste grammen steeds meer energie kost.

Nadat Rusland en Japan eerder dit jaar bitcoins als officieel betaalmiddel accepteerden, groeide de waarde opeens snel: van rond 600 dollar per bitcoin tot meer dan 7.000 dollar vandaag. Een 'mijn' voor bitcoins is daardoor erg lucratief geworden.

Na de financiële crisis van 2008 had IJsland de jongste negen jaar te maken met financiële restricties. Voor buitenlandse investeerders was het eiland daardoor minder interessant en IJslanders konden niet in het buitenland investeren.

'De overheid zag ons dus graag komen', vertelt Cantrell. 'We brachten buitenlands geld, banen en mogelijkheden voor de IJslanders om in eigen land te investeren in een interessante en groeiende technologische markt.'

Bedrijven als Verne Global krijgen daar niet alleen een locatie met goedkope energie en een gemakkelijk klimaat voor terug, maar ook een land met politieke stabiliteit dat halfweg tussen Europa en de VS ligt. Ook als zich een ramp zou voordoen in het Westen, zoals een uitbraak van een virus als ebola, kan een eiland relatief makkelijk afgesloten worden en als uitvalsbasis voor herstel worden gebruikt. Volgens Cantrell is dat belangrijk, aangezien in zijn ogen het datacentrum in de toekomst het centrale punt van de samenleving zal zijn. Hij voorspelt een democratisering van de informatiestromen, waarbij mensen stemmen op de processen die berekend moeten worden.

Dat laatste klinkt misschien nog als sciencefiction. Maar dat een datacentrum op een stabiele locatie moet liggen, is in deze tijden van terrorisme niet zo vergezocht. Cantrell: 'De NAVO heeft goed nagedacht toen zij deze basis opzette. Wij maken gebruik van die kennis.'

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content