Chinezen beloven Waalse overheid elektrische auto's

Paul Magnette en de CEO van Thunder Power in de elektrische stadswagen die de Chinezen in Charleroi gaan bouwen. ©© Tim Dirven

De Waalse overheid en Chinese investeerders hebben gisteren de geplande bouw van een autofabriek in Charleroi officieel aangekondigd. In 2020 moeten in de voormalige Caterpillar- fabriek elektrische auto's van de band rollen.

Thunder Power, een Chinese producent van elektrische auto's, heeft zich gisteren officieel geëngageerd om een fabriek te openen op de voormalige terreinen van Caterpillar. De Amerikaanse machineproducent sloot in 2016 zijn Belgische fabriek, waardoor zo'n 2.300 mensen hun job verloren. De Waalse overheid nam de gronden en de fabriekshallen voor 1 euro over en zwoer er nieuwe werkgelegenheid te creëren.

De dag dat er weer mensen op de Caterpillar-site werken, komt dichterbij nu de Waalse overheid en Thunder Power een officieel akkoord hebben ondertekend. Daarin staat dat de eerste elektrische auto in 2020 van de band moet rijden. De fabriek moet 350 jobs scheppen.

Toch is enige terughoudendheid vereist. De Chinezen zijn nog in volle opstart en hebben nog geen enkele auto verkocht. In het recente verleden heeft Thunder Power zich bovendien een grillige investeerder getoond. De autoproducent tekende enkele jaren geleden in Spanje een principeakkoord om zijn Europese fabriek in Catalonië te bouwen. Dat dat akkoord niet veel voorstelde, bleek toen de Chinezen alsnog voor Charleroi kozen.

Op die wispelturigheid wilde de woordvoerder van Sogepa, de financiële arm van het Waals Gewest, niet ingaan. 'Thunder Power engageert zich om in Charleroi te investeren', luidde het.

De Chinezen kozen wellicht voor Charleroi omdat de Waalse overheid erg aanlokkelijke voorstellen deed. De fabriek is een prestigeproject waarvoor de Waalse overheid via Sogepa 50 miljoen euro subsidies over heeft. Oorspronkelijk was Wallonië zelfs bereid 150 miljoen euro te investeren. Maar dat plan wijzigde toen de Chinezen hun plannen andermaal hertekenden.

Dat gebeurde nadat de Waalse overheid had geëist dat Thunder Power een Belgische dochtervennootschap zou oprichten. Daar zou de Waalse overheid haar geld in onderbrengen. Maar Thunder Power wou dat Wallonië het geld inbracht in zijn hoofdvennootschap op de Maagdeneilanden, een berucht belastingparadijs. Toen de Walen zich niet akkoord verklaarden, gingen de Chinezen dwarsliggen en stortte Wallonië het geld alsnog op een rekening op de Maagdeneilanden.

Wallonië betaalde 50 miljoen en geen 150 miljoen euro, omdat de Chinezen het totale kostenplaatje hadden teruggebracht tot 175 miljoen euro. Het aantal jobs dat de fabriek zou opleveren, daalde van 600 naar 350. De Waalse overheid zegt dat dat aantal op termijn kan oplopen naar 4.000.

De omvang van het project is verkleind omdat er minder ingrijpende werken zullen worden uitgevoerd aan de fabriekshallen dan gepland. Thunder Power gaat in Charleroi een kleine stadswagen bouwen en geen vijfdeurswagen, zoals oorspronkelijk gepland. 'Stadswagens zijn populairder geworden in Europa', luidde het. Voor de productie van de stadswagen hoeft het plafond niet te worden verhoogd, wat wel nodig geweest zou zijn voor de grote sedan.

Over twee jaar zal blijken of België inderdaad een belangrijke schakel is geworden in de ambitieuze plannen van de Chinese autobouwer. Dat zou een opsteker zijn voor het imago van Chinese investeerders in België.

Enkele eerdere Chinese investeringsprojecten liepen op niets uit. In 2012 kondigden Chinese investeerders aan dat ze een bedrijventerrein zouden bouwen in Willebroek, maar daar kwam nooit iets van. En afgelopen week scheelde het niet veel of de Chinese aandeelhouders van Air Belgium hadden de stekker uit de vliegtuigmaatschappij getrokken omdat ze er niet in slaagde succesvol vluchten uit te voeren tussen China en Charleroi.

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect