Er zit goud in de marge

Een van de grappigste anekdotes uit de techwereld gaat over Marc Andreessen. Toen hij in 1994 als student in Silicon Valley arriveerde, schoot hij in paniek. Hij was geboeid door de opkomst van de pc en het internet, maar het leek alsof alle uitvindingen al gedaan waren en er niet meer te ondernemen viel. Het vreselijke besef daagde hem: 'I missed the whole thing.' Hij overwoog Japans te leren om alsnog een job in de technologiesector te vinden.

In de daaropvolgende jaren werd Andreessen alsnog miljardair door Netscape, een van de eerste webbrowsers, te bouwen en door te investeren in bedrijven als Twitter, Facebook, Pinterest, Zynga, Foursquare, Skype en LinkedIn. Zoveel te laat was hij dan toch niet...

Andreessen dacht dat er geen innovatie meer was, maar zijn blik was gericht op de mainstream en niet op wat zich in de marge van de techwereld afspeelde. Die bijziendheid is van alle tijden. Nochtans is de marge de boeiendste plek om te vertoeven, daar gebeurt échte innovatie. Het is ook de plek waar nonsens, hype en charlatans vrijelijk gedijen, waar het geniale en het krankzinnige naadloos in elkaar overvloeien en waar puberende slaapkamerprogrammeurs op gelijke voet staan met techgiganten. Zonder enige twijfel is 99 procent van wat uit de marge komt pure bagger, maar dat ene procentje is zo geïnspireerd en zo krachtig dat het imperia aan het wankelen kan brengen.

De tieners Shawn Fanning en Sean Parker kregen met hun in elkaar gehackte filesharingsprogramma Napster rond de eeuwwisseling de muziekindustrie op de knieën. Diezelfde Parker kreeg enkele jaren voordien al de FBI op bezoek in zijn kamer nadat hij militaire databases gehackt had. Na zijn Napster-avontuur sloot hij zich aan bij het prille Facebook-team dat vijf maanden eerder een sociaal netwerk live had gezet.

Het verhaal van Palmer Luckey is al even intrigerend. Als kind experimenteerde hij in de garage van zijn ouders met Teslacoils en lasers. Hij begon iPhones te herstellen om een ambitieuzer plan te financieren: de bouw van een display om op je hoofd te monteren. Toen hij 17 was, had hij een eerste prototype klaar van wat later de Oculus Rift zou worden, de iconische virtualrealitybril. Terwijl reuzen als Sony en Samsung rustig hun gameconsoles aan het perfectioneren en hun smartphones aan het updaten waren, stampte de tiener een volledig nieuwe sector uit de grond.

In 2013 schreef de 19-jarige Vitalik Buterin een whitepaper waarin hij de beginselen van ethereum uiteenzette. Ethereum werd een platform, gebaseerd op blockchain, dat gemaakt is om zogeheten slimme contracten te schrijven. Vandaag heeft het platform een marktkapitalisatie van een slordige 45 miljard dollar. Het is een van de vele verhalen uit de blockchainwereld waarvan je mond openvalt. Van de geheimzinnige oorsprong van de bitcoin in de vruchtbare bedding van obscure internetfora tot de onvoorspelbare wildgroei van cryptomunten: blockchain vertoont alle kenmerken van een innovatie uit de marge die een enorme impact zal hebben op de mainstream.

Je zou het kunnen vergelijken met de geschiedenis van Californië zelf. Nadat ene James Marshall goud had gevonden in een rivier bij Sutter's Mill, trokken zo'n 300.000 mensen met goudkoorts naar Californië. Van een dunbevolkt gebied groeide Californië uit tot het Wilde Westen, waar een gevaarlijke cocktail van wetteloosheid en ondernemerschap de orde van de dag bepaalde. We weten wat uit die chaos ontstaan is: Californië is een van de grootste economieën ter wereld.

Dat is wat de marge biedt: vrijheid van conformisme, structuur en verwachtingen. Een plaats waar de creatiefsten onder ons tot hun recht komen en waar ondernemers 'blue oceans' kunnen ontdekken. Buiten de mainstream heerst de anarchie die nodig is om ideeën te laten groeien die zo nieuw zijn dat we ze vreemd of beangstigend vinden. Een innovatiemanager? Dat is een contradictio in terminis.

Er was een Wilde Westen nodig om Californië te lanceren en Californië had vrijdenkers zoals Steve Jobs en Larry Page nodig om Silicon Valley te laten uitgroeien tot wat het vandaag is. 'It's better to be a pirate than to join the Navy', zei Jobs aan het team dat de Mac moest bouwen, dat zoals bekend een piratenvlag in de kantoren had hangen.

Waar zitten de piraten tegenwoordig? Andreessen weet waar gekeken. Sinds 2015 investeerde hij al meer dan 200 miljoen dollar in cryptostart-ups en onlangs rakelde hij nog eens een fonds van 300 miljoen dollar bijeen om meer van hetzelfde te doen.

De broeierige wereld van blockchain en crypto is labiel, onbetrouwbaar, in volle beweging en vergeven van onbegrijpelijke businessplannen en vreemde types. Let op mijn woorden: hier gaat het gebeuren.

Jeroen Lemaire is medeoprichter en CEO van In The Pocket.

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content