Extreem koel met artificiële intelligentie

'Ik mag geen namen noemen, maar enkele van de grootste Duitse en Amerikaanse autobouwers zijn klant bij ons', zegt Lieven Vervecken. ©Debby Termonia

Het Leuvense Diabatix ontwikkelt koelcomponenten voor batterijen, e-auto's, smartphones, 4G-netwerken en binnenkort satellieten. 'Het langer-koud-blik van Jupiler was een zijsprongetje.'

AB InBev lanceerde afgelopen weekend een speciaal bierblik waarin bier langer koud blijft. Om aan te tonen dat het wel degelijk werkt, deelde de Belgische bierreus zondag in Brussel bij wijze van stunt ijs uit in zijn nieuwe langer-koud-blikje. De nieuwe verpakking - het blik heeft kleine indeukingen waardoor de luchtstroming errond vertraagt en het bier langer zijn temperatuur houdt - werd ontwikkeld door Diabatix.

'AB InBev had vorig jaar contact met ons opgenomen omdat ze een blik op de markt wilden brengen dat minder snel opwarmt. Het was leuk om te doen', zegt topman en co-oprichter Lieven Vervecken van Diabatix, 'maar meer dan een zijsprongetje was het niet. Het is niet zo dat je ons binnenkort zult zien op internationale bierbeurzen (lacht).'

De Leuvense start-up is gespecialiseerd in het ontwerp van koelingscomponenten via artificiële intelligentie. Via eigen softwareprogramma's berekent het de optimale vorm van koelingssystemen.

Concreet voert Diabatix een technische tekening in zijn software in en laat er dan zijn rekenkracht op los. Daarvoor kan het een beroep doen op het Vlaams Supercomputer Centrum dat een duizendtal computers verbindt die continu rekenen en waarvan de rekenkracht makkelijk die van 20.000 smartphones evenaart. Zo kan het een proces dat normaal drie tot zes maanden duurt, inkorten tot enkele dagen of weken.

Voor alle duidelijkheid: Diabatix maakt het product niet. Het zorgt enkel voor een ontwerp dat het koelprobleem moet oplossen. Het bedrijf kan voor bepaalde ontwerpen wel helpen in de keuze van het materiaal dat wordt gebruikt (aluminium, staal, koper etc.) en kan daar zijn softwareprogramma's op instellen.

De belangrijkste klanten van Diabatix zijn niet de bierproducten maar de producenten van elektrische auto's. 'Alles tussen de batterij en de elektrische motor van een e-auto moet worden gekoeld, overal waar elektrische stroom door loopt moet er worden gekoeld. Hoe efficiënter de koeling, hoe langer de batterij meegaat.' Namen van klanten wil Vervecken niet noemen. 'Mag ik niet, maar we zijn actief in de VS en in Europa. Enkele van de grootste Duitse en Amerikaanse constructeurs zijn klant bij ons.'

Wat het verschil is tussen zijn AI-aanpak en de traditionele manier van koelsystemen ontwerpen? Vervecken: 'De klassieke manier gaat via trial and error, je ontwerpt iets en dan pas je het aan. Met de door ons ontwikkelde software ontwerpen we in een fractie van de tijd van vroeger. De koelefficiëntie van wat we ontwikkelen ligt tot 25 procent hoger. Er is een groot verschil tussen een batterij die 15 °C of 20 °C opwarmt.'

Diabatix werkt ook voor de chipindustrie en bedrijven die 4G- en 5G- infrastructuur aanleggen, de Nokia's, Huawei's en Ericssons van deze wereld. 'De componenten in hun zendmasten waarlangs gigantisch veel data passeren, moeten gekoeld worden. Anders raken ze oververhit. Dat kan niet via klassieke ventilatoren, ook al omdat dat te veel onderhoud zou vergen. Voor hen ontwerpen we lichte, efficiënte en kleine componenten.'

Vervecken wil echter nog een stap verder. 'Koeling blijft de rode draad, maar we krijgen steeds meer vragen van klanten om onze thermische koelingstechnologie uit te breiden met onderzoek naar de sterkte of het geluid van een apparaat. Hoe kunnen we ventilatoren minder geluid laten maken? Of trager laten draaien? Hoe kunnen we onze koelplaten lichter maken of de instrumenten om de koelingssystemen te maken, beter maken?'

Om die volgende stap te financieren gaat Vervecken op zoek naar 2 miljoen euro extra kapitaal. 'Nu hebben we zeven mensen in dienst. Tegen eind volgend jaar willen we er twintig.' Details over de kapitaalverhoging wil Vervecken niet kwijt

Sinds kort werkt Diabatix samen met Airbus en het CERN om de koeling van satellieten te verbeteren. 'Dat is een heel andere uitdaging omdat daar zwaartekracht en andere fysicaregels spelen.'

Wordt koeling een steeds groter probleem? 'Koeling klinkt als iets triviaals, maar is dat niet. De afgelopen tien jaar is de vraag door de 'smartindustrie' enorm gestegen. Je eerste Nokia'tje had geen koeling nodig. De nieuwe smartphones daarentegen bevatten twintig sensoren waarlangs gigantisch veel data worden gestuurd. Hoe meer communicatie erdoor gaat, hoe meer koeling je nodig hebt. Geen probleem bij een grote installatie, maar bij een klein toestel wordt het al iets problematischer. Zet maar eens je gps aan terwijl je belt, je telefoon zal vlug heet worden.'

Op zoek naar 2 miljoen

Diabatix werd in 2016 opgericht door Lieven Vervecken (31) en Joris Coddé (31). Na hun doctoraten over deel- aspecten in de thermodynamica, kregen ze het idee om een bedrijf op te richten. Ze startten met de ontwikkeling van software om componenten via artificiële intelligentie optimaal te koelen. Tegelijkertijd gingen ze als consultants aan de slag voor onder meer Pauwels Trafo. Ongeveer een jaar later richtten ze Diabatix op. De eerste klant was het Leuvense onderzoekscentrum Imec dat werkte aan een minilab op computerchips. Daarvoor ging Diabatix op zoek naar optimale koeling.

Bij de huidige klanten zitten producenten van elektrische auto's - Diabatix mag geen namen noemen - Engie, 4G- netwerkproducenten als Nokia, Ericsson, Huawei, en recent ook AB InBev.

Vervecken en Coddé zijn op zoek naar 2 miljoen euro extra kapitaal. Ze zijn daarover in gesprek met investeringsfondsen en bedrijven. Ze hopen in september te kunnen landen.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect