Familie Van Hool investeert in revalidatierobots

TrainM-oprichters Nilofar Niazi en haar man Edward Schiettecatte lieten een herenhuis ombouwen tot een warm revalidatiecentrum. ©Frank Toussaint

Enkele vermogende families, waaronder Van Hool, De Clerck en Janssen, investeren 1,5 miljoen euro in het Antwerpse revalidatiecentrum TrainM. Patiënten leren er met robotpakken en 'brain machine interface'-technologie opnieuw stappen.

'Zeven jaar lang zat ik in een rolstoel. Maar afgelopen vakantie kon ik met mijn zoon opnieuw op het strand wandelen. Niet meer dan honderd meter, maar het was heerlijk', zegt Pedro. De Portugese vijftiger lijdt aan multiple sclerose. Door schade aan de hersenen vallen steeds meer lichaamsfuncties weg, ook de motoriek. Na een intense behandeling van twee weken in Antwerpen was er voor het eerst beterschap. Pedro komt nu nog eenmaal per maand overgevlogen voor een 'onderhoudsbeurt' bij TrainM.

Om patiënten weer te leren bewegen zet het revalidatiecentrum spitstechnologie in: robots, exoskeletons, hersenstimulatie via elektroden op de schedel, speciaal ontworpen videogames en binnenkort 'brain computer interface'-technologie.

De oprichters Nilofar Niazi en haar man Edward Schiettecatte - twee voormalige hotshots op Wall Street - gaven enkele jaren geleden hun carrière in de VS op nadat een van hun zonen in het ziekenhuis was beland. Het verdict was hard. Hersenverlamming. De kans dat het kind ooit nog stapt, praat of ziet, is nagenoeg onbestaande. Maar het gaf de ouders de drive om TrainM op te richten.

Intussen zijn al 150 mensen behandeld of in behandeling. De patiënten van alle leeftijden lijden aan multiple sclerose, Parkinson, beroertes of andere aandoeningen waardoor de aansturing van het lichaam vanuit de hersenen hapert.

'Hersenschade hoeft niet permanent te zijn', zegt Niazi. Het is mogelijk in de hersenen nieuwe verbindingen te creëren die de functies van beschadigde delen overnemen. Door een bepaalde pols-, elleboog- of beenbeweging duizenden malen te herhalen kan je de hersenen beetje bij beetje herschrijven. Hersenplasticiteit, heet dat. 'De kracht van de hersenen om zichzelf te herstellen is de toekomst van revalidatie. We zien bij veel van onze patiënten al na twee of drie maanden een enorme vooruitgang.'

Niet dat alle patiënten nu plots uit hun rolstoel opstaan. Gewoon een vuist kunnen maken is al een succes, een fles kunnen grijpen of zelf kunnen eten in de plaats van gevoed te worden. 'Maar soms is het wel heel spectaculair', zegt Niazi. 'Een man van 25 zat na een arbeidsongeval al twee jaar in een rolstoel. Hij kon armen noch benen bewegen. Onlangs kregen we een video toegestuurd waarin hij opnieuw een vorkheftruck bestuurde.'

Niazi en Schiettecatte investeerden enkele miljoenen - aangevuld met bankkredieten en geld van kennissen - voor de ombouw van een herenhuis in Antwerpen en de opstart van het centrum. De voorbije maanden haalde TrainM nog eens 1,5 miljoen euro kapitaal op. 'We moesten niet echt op zoek gaan. Het geld komt als het ware naar ons', zegt Schiettecatte, managing partner van Smartfin Capital, dat is opgericht door de techondernemer Jurgen Ingels.

De families Janssen (UCB en Solvay), Van Hool (van het gelijknamige busbedrijf), De Clerck (Domo) en Visser (een Nederlandse ondernemer) staken geld toe, evenals Kois Invest en de topman van de Europese tak van zakenbank Jefferies.

'We hebben nu geld genoeg om het centrum volledig uit te bouwen. We hebben al vijf therapeuten en enkele neurospecialisten. Er staan al twaalf robots voor de training van handen, armen, benen, enzovoort, en willen nog extra technologie in huis halen', zegt Schiettecatte. Zijn vrouw speurt onafgebroken de wereld af naar de nieuwste snufjes. In Genève pikte ze het principe van 'brain computer interface' op, de technologie die Neuralink - de jongste start-up van Tesla-baas Elon Musk - wil inzetten om mensen via gedachten te laten communiceren met computers. 'Wat hij met gezonde mensen doet, gaan wij gebruiken voor mensen met beperkingen. We gaan ze trainen om met enkel hun gedachten weer controle over bepaalde spieren te krijgen', zegt Niazi.

Het koppel denkt dat het centrum tegen midden 2018 uit de verliescijfers zal geraken. De oprichters willen het ook niet bij dit ene centrum laten. 'We zien veel interesse uit Londen, Parijs, zelfs Dubai, en vooral uit Nederland.' Die Nederlandse interesse komt voort de manier waarop de gezondheidszorg daar is georganiseerd. Patiënten krijgen er een budget dat ze naar eigen goeddunken kunnen spenderen voor hun behandeling.

Belgische patiënten moeten hun sessies bij TrainM nog uit eigen zak betalen. 'We werken aan studies om het nut van onze technologie wetenschappelijk te bewijzen en om een dossier voor terugbetaling op te starten, maar het is een lijdensweg', zegt Schiettecatte. Intussen lopen de kosten voor een behandeling bij de meesten op tot enkele duizenden euro's per jaar. 'Dat klinkt veel. Maar het is een investering in gezondheid en zelfredzaamheid. Zou jij dat niet met plezier betalen als zo'n behandeling je vooruithelpt?'

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content