Financiële zorgen voor eigenaar mega-biomassaproject in Genk

Het Duitse German Pellets nam de steenkoolcentrale van Langerlo (foto) pas deze maand over. German Pellets zit in financiële problemen. ©BELGA

De toekomst van de elektriciteitscentrale in het Limburgse Langerlo (Genk) is onzeker. De Duitse eigenaar German Pellets, die de site pas deze maand overnam, zit in slechte papieren.

Investeerders maken zich op voor een rampscenario bij het Duitse German Pellets, de grootste Europese fabrikant van houtpellets. Dat zijn houtkorrels die gebruikt worden als groene brandstof voor kachels, cv-ketels en grote elektriciteitscentrales. German Pellets, een bedrijf dat geleid wordt door eigenaar Peter Leibold, was jarenlang een voorbeeld van succesvolle exportproducten van de Duitse Energiewende.

In korte tijd keerde het sentiment. De obligaties van het bedrijf zijn de voorbije dagen gekelderd. Een obligatie die in april moet worden terugbetaald, noteert nu tegen de helft van de waarde. De obligaties die langer lopen, worden verhandeld tegen amper 18 procent van de nominale waarde. Dat wijst erop dat de markt uitgaat van een scenario dat de groep haar schulden niet volledig zal kunnen terugbetalen.

De financiële crash volgt op een bericht dat German Pellets zijn obligatiehouders pas later wil betalen en ook minder rente wil bieden. Tegelijk raakte bekend dat de fabrikant van pelletkachels Kago, die door de discrete German Pellets-eigenaar Leibold werd overgenomen, het faillissement heeft aangevraagd. Kago zou nog heel wat geld aan German Pellets moeten.

De perikelen van German Pellets worden in Limburg met argusogen gevolgd. De Duitse groep nam pas op vrijdag 8 januari de steenkoolcentrale van Langerlo over van de Duitse energiereus E.ON. Die centrale gaat in april definitief dicht omdat de milieuvergunning afloopt, maar German Pellets wil de site ombouwen tot een groene elektriciteitscentrale die draait op pellets.

German Pellets moet nu de financiering voor de ombouw van Langerlo - ruim 150 miljoen euro - zien te vinden. Dat is een moeilijke zaak in de huidige situatie met lage elektriciteits- en olieprijzen, zegt een sectorkenner. 'Tijdens de ombouwfase, die anderhalf tot twee jaar kan duren, lopen de kosten door, maar zijn er amper inkomsten.'

De vakbonden panikeren nog niet, maar Jan Van Wijngaerden, de secretaris van de socialistische vakbond Gazelco, zegt dat er al wel wat ongerustheid leeft bij het personeel. 'We hopen de komende dagen meer te weten te komen, maar het contact met de directie verloopt zeer moeizaam.'

Sinds in 2014 bekend raakte dat E.ON af wilde van de centrale waren er al enkele stakingen en acties bij het bedrijf, omdat gevreesd werd voor een sterfhuisconstructie na het vertrek van E.ON. De ruim 100 werknemers van de centrale gingen toch akkoord met de overname omdat alle loon- en arbeidsvoorwaarden behouden zouden worden.

De Genkse burgemeester Wim Dries (CD&V) gelooft voorlopig nog in een positief scenario. 'Ik had vorig jaar regelmatig contact met German Pellets en ik ontving geen signalen dat het project niet zou doorgaan.' Ook het management van de site in Langerlo gaat ervan uit dat de plannen doorgaan.

De ombouw van een steenkoolcentrale naar een biomassacentrale is maar mogelijk door enorme subsidies via groenestroomcertificaten die via de elektriciteitsfactuur betaald moeten worden. Bij Langerlo zou het gaan om meer dan 2 miljard euro. Het project kreeg veel kritiek, ook al omdat er vragen zijn bij de duurzaamheid van pellets. De steun werd jaren geleden toegezegd omdat de centrale bijdraagt aan de stroombevoorrading, een argument dat minder dwingend is door de levensduurverlenging van Doel 1& 2.

Is de centrale nog nodig voor de groene doelstellingen tegen 2020? 'Biomassa zat in de berekeningen van de vorige Vlaamse regering, maar als dit project zou wegvallen moeten we dat op een andere manier compenseren', zegt Vlaams minister van Energie Annemie Turtelboom (Open VLD). Ze wijst er wel op dat Vlaanderen onder andere in windenergie meer kan dan eerder gepland.

KORT

Langerlo, oorspronkelijk een steenkoolcentrale van Electrabel, kwam in 2009 in handen van het Duitse E.ON.

E.ON regelde de vergunningen, contracten en 2 miljard euro subsidies voor de ombouw naar een biomassacentrale, maar verkocht het project deze maand aan German Pellets.

De centrale is goed voor 556 megawatt.

Gesponsorde inhoud

Partner content