Gent rolt rode loper uit voor investeerders in start-ups

©Wouter Van Vooren

Gent is dé hotspot voor start-ups die de wereld willen veroveren. Met het event Level Up wil Gent ook het grote geld naar de Arteveldestad lokken. 'We moeten niet te bescheiden zijn.'

Zo'n vijftig durfinvesteerders, de helft buitenlandse, waren gisteren afgezakt naar de Ghelamco-arena om een staalkaart te krijgen van het Gentse digitale ecosysteem. 25 veelbelovende techstarters toonden zich in vier pitchrondes en meer dan honderd one-on-onemeetings van hun beste kant, met een duidelijk doel: geld ophalen bij het kruim van de durfkapitaalwereld.

Dat investeringsreuzen als Accel Partners, Index Ventures of Microsoft Ventures naar de Arteveldestad afzakken voor een handvol start-ups, kan best opmerkelijk genoemd worden. Maar het toont volgens organisator Gent BC, een samenwerkingsplatform van onder meer de stad Gent en onderzoeksinstellingen als de UGent en iMinds, de aantrekkingskracht van het Gentse digitale ecosysteem. 'Onze stad telt zo'n 350 digitale start-ups', zei schepen van Innovatie Christophe Peeters (Open VLD). 'Hier op Gentse bodem ontstond de eerste en enige Belgische unicorn (een bedrijf met een waarde van meer dan 1 miljard euro, red.), TeleAtlas, en onlangs hebben niet minder dan 43 bedrijven 1 miljoen euro of meer durfkapitaal opgehaald.'

Gent BC wil ook weerleggen dat je vandaag enkel vanuit Silicon Valley een succesvol technologiebedrijf uit de grond kan stampen. Vlaamse start-ups hebben dan wel vaak gebrek aan kapitaal, ze bulken van een ander ingrediënt dat cruciaal is voor het welslagen van een start-up: talent. 'Hier vind je de beste ingenieurs en softwareontwikkelaars', klonk het meermaals. En ze zijn goedkoper dan de dure vogels in Silicon Valley.

Enkele getuigenissen van bewezen 'success stories', zoals Itineris en de opslagspecialist Amplidata, moesten die stelling bewijzen. Amplidata werd vorig jaar opgekocht door de Amerikaanse reus Western Digital. Itineris, dat software maakt voor nutsbedrijven, haalde al 10 miljoen euro kapitaal op en is op zoek naar vers geld om nieuwe groeiopportuniteiten in de VS te benutten.

En dan is er nog de Netlog-maffia. Het ecosysteem van start-ups ontstond rond het sociale netwerk Netlog, dat Toon Coppens en Lorenz Bogaert eind jaren 90 uit de grond stampten. Showpad, dat onlangs 50 miljoen dollar ophaalde, is daar voorlopig het grootste succesverhaal van.

Een terugkerende vraag in de wandelgangen was of er in België een gebrek is aan kapitaal om start-ups te doen doorgroeien. Het antwoord van Pieterjan Bouten, de co-CEO van Showpad, is negatief: 'Er is in Europa geen gebrek aan geld, er is een gebrek aan bedrijven met internationale ambities.'

Ook de socialenetwerkpionier Coppens zegt dat geld geen doorslaggevende factor was bij Netlog. 'Het klopt dat het toen nog onbekende Facebook destijds 100 miljoen ophaalde toen wij bezig waren met een kapitaalronde. Maar voor ons zou het geen verschil hebben gemaakt. We hadden op dat moment geen plan om iets met dat geld te doen. We hadden nog niet uitgedokterd hoe we een verdienmodel aan onze gebruikersbasis konden koppelen.'

Zijn Belgen dan te weinig ambitieus? Net dat is een sterkte, vindt minister voor de Digitale Agenda Alexander De Croo (Open VLD). 'We hebben geen ego dat ons in de weg zit. We zijn geen Nederlanders of Fransen. Belgians are easy. We vinden gemakkelijk onze weg, zeker in een internationale omgeving.'

'Klopt', zegt ook Frank Maene van het investeringsfonds Volta Ventures. 'We doen hier niet aan hyperbolen, maar we moeten ook niet te bescheiden zijn over wat we al gerealiseerd hebben.'

KORT

25 start-ups en scale-ups toonden zich gisteren op Level Up van hun beste kant aan het kruim van investeerders uit Londen en Silicon Valley. Bij de bedrijven waren gevestigde waarden als Itineris en Showpad, groeiers als Silverfin, Seaters en OJOO en start-ups als Intuo en Telekitty. Aan investeerderskant tekenden vertegenwoordigers van Index Ventures, Accel Partners en Microsoft Ventures present.

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content