Go Kane, go!

De column die alle hoeken van de wetenschap verkent.

Kane Tanaka heet ze, de Japanse die met haar 115 jaar en acht maanden de oudste levende persoon is. Althans, dat was zo op het moment dat ik dit schreef - de recordlijst in deze categorie is nogal dynamisch.

Kane Tanaka nam op 22 juli de fakkel over van haar landgenote Chiyo Miyako, toen die op 117-jarige leeftijd overleed. Krasse Kane is geboren in 1903, het jaar waarin de broers Wright voor het eerst met een vliegtuig vlogen. Vorig jaar overleed de Italiaanse Emma Morano, de laatste mens die nog in de 19de eeuw was geboren.

Hoewel ze onbetwistbaar al een mooie leeftijd heeft bereikt, lijkt de kans klein dat Kane Tanaka nog lang genoeg zal leven om het record van oudste mens ooit te breken. Dat staat op naam van de Française Jeanne Calment, die in 1997 op haar 122ste stierf.

Hoewel. Misschien zijn Kanes vooruitzichten toch iets beter dan gedacht. Onlangs verscheen in het Amerikaanse vak-blad Science een onderzoek van de over-lijdensstatistieken bij heel oude mensen. De studie, onder leiding van de Italiaanse wetenschappers Elisabetta Barbi en Fran-cesco Lagona, werpt een nieuw licht op de vraag of er een natuurlijke limiet ligt op de levensduur van de mens. Bestaat er een soort biologische maximumleeftijd voor de homo sapiens, of kan een mens die veel geluk heeft en met de goede genen is geboren in principe onbeperkt blijven leven?

Over die kwestie debatteren dokters, demografen en statistici al geruime tijd. De studie van Barbi en Lagona lijkt erop te wijzen dat er geen harde limiet bestaat en dat Kane dus, als ze genoeg geluk blijft hebben, nog vele jaren kan leven.

De Italiaanse onderzoekers hebben geboorte- en sterfdatums geturfd van bijna 4.000 Italianen die ouder waren dan 105. Daarbij bleek iets merkwaardigs. Bij gewone stervelingen zoals u - ik veronderstel even dat u nog geen 105-plusser bent - en ik neemt de kans om te sterven elk jaar een beetje toe. Wie 30 is, heeft een heel grote kans om 31 te halen. Bij wie 50 is, ligt de kans om 51 te halen al wat lager. En op 70 wordt de kans om 71 te halen weer wat kleiner.

Maar als je eenmaal héél oud bent, houdt de kans om het nog een jaar vol te houden op met dalen, stelden Barbi en Lagona vast bij hun 105-plussers. De kans om in het komende jaar te overlijden stabiliseert op ongeveer 50 procent, en ze blijft 50 procent.

Bewezen is dat nog niet. Maar als het klopt, dan staat er geen harde biologische limiet op de leeftijd. Dan heeft Kane een kans op de twee om 116 te halen, een op de vier om 117 te worden, een op de acht voor 118, enzovoort. Als ze echt geluk heeft, kan ze Jeanne Calment voorbijstreven.

En het is een kwestie van tijd voor iemand pakweg de 125 haalt. Als er genoeg mensen zijn en als je lang genoeg wacht, moet er vroeg of laat iemand zijn voor wie de dobbelstenen zo gunstig rollen dat hij - of veel waarschijnlijker: zij - zelfs 130 jaar wordt. Al is de kans uitermate gering dat u of ik dat nog meemaken.

* Steven Stroeykens, schrijver, wetenschapsjournalist, fysicus en blogger op zandrekenaar.be

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content