Het gevecht om definanciële Eiffeltorens

De mast in Houtem, bij Veurne, staat op 'de rechte lijn' tussen de beurssteden Frankfurt en Londen. De Amerikaanse flitshandelaar Jump Trading betaalde er 5 miljoen euro voor. ©Kristof Vadino

Op zoek naar miljoensten van seconden tijdwinst wedijveren flitshandelaars om zendmasten hoger dan de Eiffeltoren. In ons land ging al een oude toren voor 5 miljoen euro van de hand. 'Het is een geheimzinnig wereldje.'

De kust bij Dover is de laatste plek waar je een hoogtechnologische ratrace verwacht. En toch. Als het van twee van 's werelds grootste flitshandelconcurrenten afhangt, staan in het onooglijke Richborough binnenkort twee zendmasten hoger dan de Eiffeltoren.

Flitshandelaars teren op razendsnelle datatransmissie en complexe algoritmes om in fracties van seconden aandelen te verhandelen. 'In het wereldje telt elke microseconde', zegt Alexandre Laumonier. De gereputeerde Franse blogger en antropoloog doorploegt publieke data om flitshandeltrajecten in kaart te brengen en schreef er al twee boeken over.

De Zuid-Engelse locatie vormt het sluitstuk op 'de rechte lijn', de kortste route tussen de datacentra rond Frankfurt en Londen, Europa's belangrijkste beurzen. De flitshandelaar die zijn netwerk van zendmasten met een toren op die plek kan upgraden, is sneller dan de concurrentie en kan dus meer winst maken.

Vigilant Global, de netwerkbouwer van de Amerikaanse flitshandelaar DRW, wil in een wei in Richborough een 320 meter hoge zendmast neerpoten om nog sneller signalen te ontvangen van haar zendmast aan de Belgische kust. Concurrent New Line, een joint venture van de flitshandelaars Jump Trading en KCG, diende een voorstel in voor een 305 meter hoge toren even verderop in Richborough.

Spelers als Vigilant Global en New Line zijn volgens Laumonier bereid miljoenen euro's te betalen voor een toren van meer dan 300 meter, zelfs al levert die maar om een 4 of 5 microseconden winst op. Om u een idee te geven: 4 microseconden is 0,000004 seconden. Met je ogen knipperen duurt 0,3 seconden. Vandaag doen beursdata 4 milliseconden, vier duizendsten van een seconde, over het traject Frankfurt-Londen.

Epische veiling

Tot een viertal jaar geleden verstuurden flitshandelaars nog vooral data via glasvezelkabels. Tot bleek dat radiogolven de helft sneller waren, omdat signalen in glasvezel worden afgeremd door de dichtheid van het materiaal. Radiosignalen hebben daar in de lucht geen last van.

Tussen Frankfurt en Londen passeren ze gemiddeld 15 torens. Belangrijk is dat vanuit elke toren het zicht op de volgende vrij is, zodat het signaal niet door een obstakel kan worden geblokkeerd. De twee voorgestelde Zuid-Engelse torens zijn hoger dan 300 meter om de bolling van de aarde te overstijgen en het signaal vanuit ons land op te kunnen pikken.

België is van strategisch belang op die kortste dataroute tussen Londen en Frankfurt. De financiële oorlog om de beste locaties sloeg hier dan ook al toe. In 2014 werd grof geld betaald voor een oude militaire toren in het West-Vlaamse Houtem, bij Veurne.

'Die veiling was episch', zegt Laumonier. Op zijn blog reconstrueert hij op basis van een getuigenis hoe het er aan toeging tijdens de veiling van de toren, die ooit door het Amerikaanse leger werd gebruikt voor militaire communicatie maar in onbruik is geraakt na de Koude Oorlog. 'De startprijs bedroeg 255.000 euro. Er waren amper acht aanwezigen, van wie vijf potentiële kopers. Sommige flitshandelaars waren er enkel om te weten wie zou bieden.'

De veilingmeester was zich niet bewust van de flitshandelinteresse en ging ervan uit dat de verkoper - de Belgische overheid - amper meer zou krijgen dan het startbedrag van een oudijzerhandelaar. 'Toen de prijs na een halfuur al tot 700.000 euro was geklommen, moest hij zich een eerste keer verontschuldigen om op adem te komen in het toilet. Nadat de prijs verder was gestegen tot 2 miljoen euro, vroeg hij verbouwereerd om een tweede adempauze.'

Uiteindelijk betaalde het Amerikaanse Jump Trading 5 miljoen euro, omdat de Houtem-toren op de fameuze 'rechte lijn' tussen Londen en Frankfurt staat. Jump gebruikt de 243 meter hoge toren, de vierde hoogste in ons land, vandaag exclusief. 'De bouwplannen van Vigilant in Richborough zijn een antwoord op die demarche', zegt Laumonier.

Geen nieuwkomers

Vanwege het hoge kostenplaatje blijven toreninvesteringen zoals in Houtem de uitzondering. Jump heeft in ons land geen andere toren of infrastructuur gekocht. Meestal huren zulke spelers ruimte op Belgische telecomtorens.

'Wij betalen maandelijks huur aan Belgacom en het broadcastbedrijf Norkring om onze schotels op hun torens te mogen plaatsen', zegt Stéphane Tyc, medeoprichter van McKay Brothers, een netwerkbouwer voor flitshandel. 'De grote meerderheid van de installaties die wij aan flitshandelaars verhuren, staat op Belgische telecominfrastructuur, die ook voor radio en telefonie wordt gebruikt.'

Laumonier: 'Vaak zitten flitshandelaars met hun schotels op dezelfde locatie, zoals op de 300 meter hoge mast van Norkring in Sint-Pieters-Leeuw. Maar de schotels kunnen overal staan, zoals op een watertoren in Passendale.'

Omdat de plaatsing cruciaal is om een snelheidsvoordeel te genieten, houden flitshandelaars hun zendlocaties soms angstvallig geheim. 'Ik pluis alles uit, maar weet lang niet alles. Het is een geheimzinnige wereld', zegt Laumonier. 'Op sommige torens is ook geen plek voor nieuwkomers. Soms verhuizen spelers hun schotels als plots iedereen op dezelfde plek opduikt, omdat ze er dan niet langer eenzijdig profijt uit halen.'

Soms wordt de concurrentie onomwonden buitengesloten. 'Op een voormalige Amerikaanse militaire toren in Flobecq, in Henegouwen, sloot een flitshandelbedrijf een leasingcontract af met de lokale ondernemer die de toren van de Belgische staat had gekocht, om er zijn zendapparatuur te mogen zetten. De uitdrukkelijke voorwaarde was dat de concurrentie er geen plek mocht krijgen.'

Het is één ding om oude militaire torens met schotels uit te rusten. Maar het wordt een ander verhaal als je het landschap hertekent met een reuzenmast om aandelen met lichtsnelheid te verhandelen. In Richborough klinkt dan ook luid protest tegen de geplande reuzentorens in hun achtertuin. Ze argumenteren dat de fracties van seconden tijdwinst geen maatschappelijke meerwaarde bieden en enkel de winst van de flitshandelaars ten goede komen.

Het is wachten op het oordeel van de Dover District Council. 'Als de torens er komen zonder dat wij toegang krijgen, is dat uiteraard geen goede zaak voor ons', zegt Stéphane Tyc van McKay Brothers, een netwerkconcurrent van Vigilant Global en New Line. 'Maar de lokale overheid sprak een sterke voorkeur uit om de torens ook voor andere partijen open te stellen. Als dat zo is, zullen we er ook van profiteren, zij het tegen betaling.'

FLITSHANDEL

Hogesnelheidstraders voeren in milliseconden aan- en verkooporders uit op de beurs, op basis van computeralgoritmes. Ze hebben een snelheidsvoordeel tegenover de gewone belegger omdat ze via een netwerk van schotels op masten dichter bij de beurscomputers zitten. In 2014 bracht de Amerikaanse oud-obligatiehandelaar en documentairemaker Michael Moore de flitshandel in opspraak met zijn boek 'Flash Boys'. Volgens Moore is flitshandel een legale vorm van handel met voorkennis. De flitshandelhuizen bestrijden dat en weten zich voorlopig gesteund door de toezichthouders.

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content