'Ik ben kwaad op Pfizer'

©BELGA

De Amerikaanse farmagigant Pfizer stopt zijn onderzoek naar alzheimer, een mokerslag voor de miljoenen patiënten wereldwijd. 'Pfizer neemt zijn maatschappelijke verantwoordelijkheid niet', hekelt de Belgische alzheimerautoriteit Bart De Strooper.

'Chicken out', zo omschrijft alzheimerexpert Bart De Strooper de beslissing van Pfizer. 'Ik ben kwaad. Farmareuzen zeggen altijd dat ze de grote, medische noden willen aanpakken, dat ze daarvoor grote risico's nemen en dus een hoog rendement moeten halen als iets lukt. En dan zie je dit gebeuren. Een beslissing die puur op economische logica is gebaseerd.' De Strooper staat sinds kort aan het hoofd van het UK Dementia Research Institute, dat 250 miljoen pond ter beschikking heeft voor onderzoek naar hersenziektes.

Pfizer stond ooit dicht bij een grote doorbraak, tot de resultaten van een studie op 1.000 patiënten in 2012 duidelijk maakten dat zijn medicijn de patiënten niet hielp zoals verwacht. Het Amerikaanse bedrijf zocht naarstig verder naar een andere therapie, maar nu blijkt dat dat onderzoek onvoldoende vorderingen boekt. 'We gaan het vrijkomende budget investeren in ziektedomeinen waar we het meest expertise hebben', klinkt het in een mededeling. 300 onderzoekers verliezen hun job.

'Ik had op zijn minst verwacht dat Pfizer zich zou heroriënteren naar basisonderzoek rond alzheimer. Dat is minder kostelijk en daarmee zouden ze het vuur warm houden', zegt De Strooper. 'Er zit daar zoveel ervaring. Ook ervaring met mislukkingen is belangrijk. Er zijn hypotheses uitgesloten waarmee ze verder aan de slag zouden kunnen. Wetenschap gaat met kleine stapjes vooruit. Wetenschap is geen aaneenschakeling van mirakels. De jongste jaren zien we veel doorbraken in kankeronderzoek, maar dat is enkel dankzij de opeenstapeling van informatie over decennia heen.'

Eerder deze week kondigde ook het farmabedrijf Axovant aan dat een alzheimerdoorbraak niet van hen zal komen. Zowat alle grote farmaspelers hebben de voorbije jaren hun tanden stukgebeten op alzheimer. Ondanks 30 jaar onderzoek en miljardeninvesteringen door bedrijven en universiteiten is er nog geen enkel middel om alzheimer onder controle te krijgen, laat staan te genezen.

Maar de meeste bedrijven, waaronder Johnson & Johnson, Biogen, Eli Lilly en Merck, blijven er geld tegenaan gooien. Ook overheden en filantropen - onlangs nog Bill Gates - steken de hand uit. 'Maar dat is niet genoeg', merkt De Strooper op. Voor hiv zijn nu goede medicijnen op de markt, maar daar ging dubbel zoveel geld naartoe als naar alzheimer. En in kanker wordt zelfs tien keer meer geïnvesteerd.'

Momenteel lopen wereldwijd tientallen patiëntenproeven met potentiële medicijnen. Die spitsen zich voornamelijk toe op twee specifieke proteïnen in de hersenen, maar hoogstwaarschijnlijk spelen nog andere zaken een rol. 'Alzheimer is een zeer complexe ziekte', waarschuwt De Strooper. 'Er zijn nog mechanismes achter het ziekteproces die we niet begrijpen. Dit is een ziekte met een grote maatschappelijke impact. Nog 20 of 30 jaar investeren moet tot een oplossing leiden. Het is niet omdat Pfizer stopt dat wij stoppen.'

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content