'Ik wilde de markt door elkaar schudden, en dat is gelukt'

Yvan Verougstraete: 'De beste verdediging is een sterk merk uitbouwen.' ©Dieter Telemans

De Belgische ondernemer Yvan Verougstraete raast als een wervelwind door de apothekersbranche. Na een indrukwekkende opmars in België heeft hij met zijn apotheeksupermarkt Medi-Market zijn eerste overname in het buitenland beet.

 

Medi-Market, dat via zijn supermarkten gezondheidsproducten en voorschriftvrije geneesmiddelen verkoopt, neemt vier winkels van zijn Italiaanse branchegenoot Parashop over. 'Dit is onze eerste overname', zegt Yvan Verougstraete. 'We nemen de vennootschap Parashop Italia over van het Franse moederbedrijf Parashop. Zo willen we voet aan de grond krijgen in Italië, om daar dan net als in België een keten uit te bouwen.' Parashop Italië heeft vier winkels in Milaan en Turijn. Hoeveel Medi-Market betaalt, wordt niet bekendgemaakt.

In de vijf jaar voorafgaand aan die eerste buitenlandse overname heeft Medi-Market een indrukwekkend parcours afgelegd. In korte tijd wist Verougstraete in België een keten van 27 Medi-Market- supermarkten (parafarmacies) en 16 apotheken op de kaart te zetten. Voor dit jaar staan in ons land nog 19 nieuwe parafarmacies op de planning. De groep trekt daarvoor 10 miljoen euro uit. Vorig jaar haalde Medi-Market 80 miljoen euro omzet. 'Veel meer dan we bij de opstart in gedachten hadden.' Tegen 2020 wil Medi-Market de kaap van 200 miljoen euro omzet hebben gerond.

Verougstraete ontvangt ons in de vestiging in Evere. Gezondheidsproducten zo ver het oog reikt. Compeed, pleisters, babyshampoo, huidcrème, mascara, tandpasta. Zelfs biologische muesli, glutenvrije pasta en boeken over partnermassage. 'En een breder gamma aan voedingssupplementen en essentiële oliën vind je nergens', zegt Verougstraete. Hij wijst ons op een aparte apotheek in de hoek, waar klanten voor 'echte' medicijnen terechtkunnen. 'Enkel daar zijn we gebonden aan de verplichtingen van de sector. Een aparte ingang. Geen reclame. En bediening door opgeleide apothekers.'

Woede

Verougstraete gaat er prat op 20 procent goedkoper te zijn dan de concurrentie, zowel voor parafarmacie als voor niet-terugbetaalde geneesmiddelen zoals Immodium, Dafalgan, Strepsils of Voltaren. De opmars van Medi-Market verliep dan ook niet zonder slag of stoot. Verougstraete haalde zich de woede van de 5.000 gevestigde apothekers op de hals en kreeg meerdere rechtszaken aan zijn broek, aangespannen door de Orde der Apothekers. Hij kreeg kritiek van alle kanten. Die luidde onder meer dat geldgewin primeerde boven het welzijn van de patiënt/klant. 'Ik begrijp dat er commotie is. Het moet choquerend geweest zijn. We wilden als nieuweling de sector op zijn kop zetten, en dat is ons ook gelukt.'

Op Verougstraetes bureau ligt een visitekaartje van een journalist van The Wall Street Journal. Op rondreis voor een verslag over de gezondheidsindustrie in Europa. Zijn passage in Evere is niet toevallig. 'België is een speciaal geval', zegt Verougstraete. 'De apothekerswereld heeft hier door de wettelijke beperkingen amper evolutie gekend.' Door een moratorium kan niemand hier zomaar een nieuwe apotheek beginnen. Apothekers mogen geen reclame maken en hebben het alleenrecht op de verkoop van geneesmiddelen. Verougstraete noemde de sector ooit 'het grootste kartel van België'.

'Dat is ook zo', zegt hij. '99 procent van alle apotheken hanteert de maximumprijs voor niet-terugbetaalbare geneesmiddelen en de aanbevolen prijs voor niet-geneesmiddelen. Er is ook geen stimulans om de prijs te verlagen, want de wet verbiedt om daarmee uit te pakken en reclame te maken. Een bizarre situatie, waarvoor de patiënten lange tijd te veel betaald hebben. Moesten al die producten 20 procent goedkoper de deur uitgaan, zoals bij ons, dan kan de Belg 400 miljoen euro besparen. Dat is nogal eens een verhoging van de koopkracht.'

Dat het breken van dat 'kartel' op tegenstand ging botsen, had hij verwacht. 'Maar zo agressief? Nee, dat niet. Marktevoluties negeren en tegenwerken is niet de juiste reactie. Ik denk dat er plaats is voor meerdere modellen en het is aan de klant om te kiezen.'

Volgens Verougstraete zijn de initiële hevige reacties al wat getemperd. 'In het begin waren we de grote vijand, nu krijgen we elke week telefoontjes van apothekers die met ons willen samenwerken.' Hij geeft Evere als voorbeeld. 'Vroeger was er een apotheek aan de overkant van de straat, met 1,2 miljoen euro omzet. Wij hebben die overgenomen en verplaatst. De apothekeres werkt nu bij ons, leidt een team van zes mensen en de omzet is gestegen naar 3,5 miljoen euro. Ik denk dat zulke verhalen de ronde doen, dat we geen cowboys en professioneel te werk gaan.'

Medi-Market is Verougstraetes tweede avontuur. Eerder stampte hij al een traiteurbedrijf uit de grond, verkocht het, nam een sabbatical, ging met vrouw en kinderen op wereldreis en schreef vervolgens het businessplan voor Medi-Market.

Het zaadje voor de keten werd al tijdens zijn studententijd geplant. En tijdens zomervakanties in het buitenverblijf van zijn schoonouders. In Frankrijk, in de Cevennes. 'Ken je die streek?', vraagt hij. 'Il n'y a rien, vraiment rien. We zaten er in een heel klein dorp. 2.000 mensen, nog niet. Er was een bar tabac, een bakker én een apotheek. Een enorme, met wel 20 miljoen euro omzet. Ik heb er gesproken met de gerant en gezien hoe het allemaal in zijn werk ging. Hoe er toch winst werd gemaakt met producten die goedkoper waren dan in België.'

Expansie

Voor de opstart verzamelde hij 4 miljoen euro bij investeerders (zie inzet). Intussen staat de teller op 11 miljoen euro en staat Medi-Market veel verder dan Verougstraete ooit had gehoopt. De eerste 'supermarkt' - in Charleroi - opende de deuren in 2014. De ambitie luidde toen: 20 vestigingen in 2020. 'We zitten daar nu al ruim over. Er kwamen meteen positieve reacties van klanten en hebben toen beslist - met extra kapitaal - de expansie te versnellen. We beseften dat we de beste locaties snel moesten inpikken. In retail is locatie het allerbelangrijkste.'

Door het succes van Medi-Market zijn anderen op de kar gesprongen. ParPharma opende een grote parafarmacie in de Gentse Ghelamco-arena en de concurrentie van online spelers zoals Newpharma en Farmaline groeit. De eerste online apotheek werd twee jaar geleden overgenomen door de familie Colruyt en de Colruyt Groep, de tweede kwam in Nederlandse handen. 'Die valt nu niet meer onder de regels van de Apothekersorde en mag in tegenstelling tot de rest vrij reclame maken. Internet is een grote bedreiging. Maar de beste verdediging is een sterk merk uitbouwen.' Net daarom lanceerde ook Medi-Market een eigen online platform.

Als alles volgens plan verloopt, telt de keten eind dit jaar 46 winkels. 'De limiet ligt op 50 à 60, maar we kunnen het concept natuurlijk aanpassen. Zoals een Carrefour hypermarkten en expresswinkels heeft, kunnen we kleinere shops openen op specifieke locaties.' In twee winkels experimenteert het bedrijf ook met schoonheidssalons, gericht op afslanking, epileren en antiverouderingskuren. In Waterloo staan apparaten voor cryolipolyse, een techniek waarbij vetcellen door koeling afbreken. 'Een sector met heel grote marges', zegt Verougstraete tevreden.

PROFIEL MEDI-MARKET

Omzet (2018): 80 miljoen euro, mikt op 200 miljoen euro in 2020.

Brutobedrijfswinst recurrent (rebitda): 3,7 miljoen euro.

Nettowinst: licht positief.

Werknemers: 350 (500 eind 2019).

Vestigingen: 27 parafarmacies, 16 apotheken, 2 beautysalons.

Opgericht: in 2014.

Opgehaald kapitaal: 11 miljoen euro.

Aandeelhouders: Jean-Marc Heynderickx (ex- topman Louis Delhaize), Thierry Geerts (CEO Google België), Jacques Hayez (oprichter kledingketen Cassis-Paprika), familie De Clercq (Interparking), Yvan Verougstraete en de Waalse investeringsmaatschappij Nivelinvest.

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect