Interim-CEO mag Balta verder op koers brengen

Balta heeft verzuimd in te zetten op harde vloerbekleding als vinyl of laminaat, terwijl de concurrenten al lang de omslag hebben gemaakt. ©FRED DEBROCK/ID

Balta heeft Cyrille Ragoucy benoemd tot CEO. Hij krijgt de ondankbare taak om de met schuld overladen tapijtgroep weer op koers te brengen.

De raad van bestuur van de West-Vlaamse tapijtgroep Balta heeft Cyrille Ragoucy aangeduid als CEO. De Fransman werd vorig jaar gebombardeerd tot CEO ad interim, toen Tom Debusschere na de zoveelste winstwaarschuwing de laan werd uit gestuurd.

Debusschere had in overleg met de controle-eigenaar Lone Star een ambitieus plan opgesteld, maar zijn kip braadde niet. Balta haalde vorig jaar nipt de prognoses, maar de brutobedrijfswinst (ebitda) lag 14 procent lager dan in 2017. De omzet daalde en de nettoschuld steeg naar 262 miljoen euro of 3,6 keer de ebitda, waarop de raad van bestuur besliste geen dividend uit te keren. 2019 wordt niet beter.

Balta ging op zoek naar een opvolger voor Debusschere, maar vond die niet. Ragoucy werd dan maar in zijn functie bestendigd. 'Er passeerden meerdere valabele kandidaten', zegt woordvoerder Geert Vanden Bossche. 'Maar op een bepaald moment beseften we dat we met Ragoucy de beste man aan boord hadden. Hij zette het transformatieplan Next op en is het best geplaatst om het uit te voeren. Dat maakt een snellere doorstart mogelijk, want een nieuwe externe CEO zou zich nog moeten inwerken.'

Ragoucy combineert tot nader order zijn functie als CEO met het voorzitterschap van de raad van bestuur. De afgelopen zeven maanden ging hij met de kam door het bedrijf en stelde hij een driejarenplan op om de winstgevendheid te verhogen. Details wil Balta niet kwijt behalve dat een waslijst besparings- en efficiëntiemaatregelen is uitgewerkt om de productiviteit te verhogen. Op alle vlakken: productie, financieel, verkoop en marketing. Er wordt ook geïnvesteerd. Het ultieme doel is 'het maximale potentieel uit de groep te halen en de schuldgraad te verlagen', zegt Vanden Bossche. 'De uitrol is begonnen.'

'Ragoucy moet bij Balta doen wat Taylor nu bij Bekaert doet', zegt een tapijtenexpert die anoniem wil blijven. 'Kosten besparen en, indien nodig, herstructureren.'

Een probleem voor Balta en de vasttapijtfabriek in Sint-Baafs-Vijve is de toenemende aversie tegen kamerbreed tapijt in het VK. De divisie is goed voor een derde van de omzet, maar genereert amper 15 procent van de ebitda. Ook de productie van losse tapijten of karpetten - die nog voor een deel in Avelgem worden gemaakt - kan goedkoper in Turkije, waar Balta al produceert, is in de sector te horen.

Gevreesd wordt dat Ragoucy bij de bekendmaking van de eerstekwartaalcijfers - normaal de beste van het jaar - een herstructureringsplan voorlegt waarbij mogelijk jobs verdwijnen. De directie ontkent dat formeel. 'Er zijn geen herstructureringen gepland. We focussen op meer efficiëntie en automatisering. Misschien worden werknemers verplaatst, maar meer niet. We hebben alle mensen nodig om onze vacatures op te vullen', zegt Vanden Bossche. In ons land werken 2.800 mensen bij Balta.

De verkoop van minder rendabele divisies of van het hele bedrijf is volgens insiders niet aan de orde omdat niemand geïnteresseerd zal zijn. 'Balta is momenteel onverkoopbaar. De schuldgraad is hoog, de markt is moeilijk en bovendien komt de brexit eraan. Te veel onduidelijkheden.' Balta haalt net geen 20 procent van zijn omzet in het VK.

Volgens analisten is het mogelijk Balta weer op koers te brengen zonder drastische maatregelen. 'Het kan anders gaan werken of de productie bundelen op minder vestigingen. Als het de goede resultaten van het Amerikaanse Bentley Mills, dat actief is tapijttegels, kan bestendigen en de terugval in de andere divisies kan stelpen, raakt Balta al een heel eind verder.'

Op langere termijn heeft Balta nog meer werk voor de boeg. Het zit al lang in een sector die het niet goed doet: soft flooring. Anders dan veel concurrenten - de Amerikaanse mastodont Mohawk op kop - heeft Balta verzuimd in te zetten op harde vloerbekleding als vinyl of laminaat. De concurrenten hebben al lang de omslag gemaakt. Mohawk is met IVC en Unilin zeer actief in België, de Britse tapijtgroep Victoria maakt kunstgras en tegels en het Franse Tarkett en het Amerikaanse Shaw hebben een uitgebreid gamma vloerbekleding. Gaat het niet goed in tapijt, dan verkopen ze vinyl of houten vloeren.

Door zijn hoge schuldgraad en beperkte cashflow heeft Balta geen geld voor overnames. Een kapitaalverhoging is door de lage beurskoers uitgesloten. Balta trok midden 2017 naar de beurs tegen 13,25 euro per aandeel. Nu noteert het op 3,17 euro. Een meevaller is wel dat Balta zijn obligaties pas in 2022 moet terugbetalen.

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect