Kanker bestrijden met elektrische fietsjes in het bloed

CEO Ruth Devenyns en stichter Tony Lahoutte hopen van Camel IDS een nieuw Ablynx te maken. ©© Saskia Vanderstichele

Het biotechbedrijf Camel IDS gebruikt piepkleine antistoffen van kamelen om kanker te bestrijden. De eerste testen op patiënten zijn hoopgevend.

Na Ablynx, Argenx en Confo Therapeutics werkt ook Camel IDS aan een geneesmiddel op basis van antistoffen van kamelen. Het biotechbedrijf, een spin-off van de VUB, ontwikkelt een behandeling die kankercellen bestraalt, maar dan van binnen in het lichaam. 'We gebruiken een fragment van een antilichaam, waardoor het zeer klein is, en laden dat met therapeutische radio-isotopen. In het bloed gaat het op zoek naar een kankercel om zich aan te koppelen en aan te vallen', legt Tony Lahoutte, de medestichter van Camel IDS, uit.

Dat mechanisme duurt maar enkele minuten. Nadat het middel is ingespoten circuleert het een paar keer door het lichaam en bindt het zich aan de kankercellen. Wanneer het niets vindt om zich aan te hechten verlaat het middel het lichaam gewoon via de urine, waardoor er geen nevenwerkingen zijn.

De therapie is efficiënter dan de bestaande kankerbestraling. Bij klassieke bestraling raken ook gezonde lichaamscellen beschadigd.

Lahoutte: 'Onze technologie is als een elektrisch fietsje dat we in het bloed laten rijden. Andere behandelingen zijn eerder vrachtwagens die in het lichaam worden geduwd. De vrachtwagens moeten meerdere controleposten passeren en vertragen voor drempels, terwijl ons middel snel, licht en wendbaar is. Bovendien kunnen we dankzij de radioactiviteit beelden maken van het traject van onze fietsjes. We kunnen dus duidelijk zien waar er een is gestopt en waar de kankercellen zich dus precies bevinden.'

CAM-H2, zoals het product werd gedoopt, spoort uitgezaaide kankercellen op die zo klein zijn dat ze onzichtbaar blijven op scanbeelden. Daardoor biedt het middel vooral hoop voor patiënten die hervallen met een hardnekkige, uitgezaaide kanker.

Net als Camel IDS werken ook Ablynx en Argenx met antilichamen van kameelachtigen. Die gebruiken de antistoffen echter in hun geheel. In Lahouttes verhaal zijn ze de auto's. Om een idee te geven: de fietsjes van Camel IDS zijn tot tien keer kleiner.

Camel IDS, dat drie jaar bestaat, trok in september Ruth Devenyns aan als CEO. Devenyns was jarenlang actief in de financiële sector, onder andere bij KBC. Ze was ook financieel directeur van het biotechbedrijf Ogeda, dat in het voorjaar voor 800 miljoen euro werd verkocht aan het farmaconcern Astellas.

Devenyns moet Camel IDS een versnelling hoger tillen. De eerste testen op tien patiënten zijn zo goed als achter de rug. De eerste resultaten zijn beloftevol, waardoor fase II in zicht komt. Dat betekent onderzoek op meer patiënten, ook in het buitenland, waardoor meer financiële middelen nodig zijn. Zo'n 10 à 20 miljoen euro, schat de CEO.

Tot zover heeft Camel IDS met 5 miljoen euro gewerkt, afkomstig van de stichters (wetenschappers van het UZ Jette en de VUB), de stichting Fournier-Majoie en van drie 'business angels' die liever anoniem blijven.

Devenyns: 'Midden 2019 zouden we graag met fase II beginnen. Eerst moeten we de productie opdrijven. Als we tot honderd patiënten willen testen, dan moeten we voldoende dosissen in huis hebben.'

'We willen ook vaart zetten achter het onderzoek naar onze andere producten, CAM alpha en CAM beta. We mogen niet alles op één product inzetten.'

Terwijl CAM H2 vooral bedoeld is voor patiënten met borstkanker, is het krachtiger CAM alpha eerder geschikt voor patiënten met long- of eierstokkanker. CAM beta richt zich dan weer op pancreaskanker.

Het Gentse biotechbedrijf Ablynx maakte onlangs bekend dat het een middel tegen een zeldzame bloedziekte gaat commercialiseren. Is Camel IDS het nieuwe Ablynx? Als het van Devenyns en Lahoutte afhangt wel. Lahoutte: 'We trekken ons heel sterk op aan Ablynx. Het goede nieuws over het middel caplacizumab is ook voor ons een opsteker, want het betekent dat de antistoffen van kamelen goed hun werk doen.'

TOEVALLIG KAMELEN

Kamelen en medicijnen, de combinatie is een uniek verhaal made in Flanders. Kamelen, lama's en andere kameelachtigen beschikken over eiwitten die sterk lijken op die van de mens. Naast Camel IDS gebruiken ook Ablynx, Argenx en Confo Therapeutics daarom de antistoffen van kameelachtigen om medicijnen te ontwikkelen. 'Het grote voordeel is dat ze klein zijn en kunnen landen op unieke plaatsen. Bovendien zijn ze soepel, waardoor ze snel een zieke lichaamscel kunnen vastpakken', verklaart Tony Lahoutte, de stichter van Camel IDS.

Ons land pionierde hier in de jaren 80 al mee. Toevallig, nadat studenten aan de VUB geweigerd hadden nog proeven te doen met muizen. Professor Serge Muyldermans haalde dan maar gestockeerd dromedarisbloed uit het lab. Na de dromedarissen volgden de kamelen en de lama's, waardoor de Vlaamse biotechindustrie uitgroeide tot de wereldwijde expert in antilichamen van kameelachtigen. Geen enkel land doet ons dat na.

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content