Misrekening over genbaby's

Onlangs kondigde de Chinese wetenschapper He Jiankui de geboorte van de eerste twee genetisch gewijzigde baby's aan. De meisjes, bijgenaamd Lulu en Nana, kregen als embryo een aanpassing die hen immuun zou moeten maken voor het hiv-virus. Maar de felicitaties waarop He misschien had gehoopt, bleven uit.

Was He een wetenschapper aan een westerse universiteit geweest, dan zou een oorverdovend gehuil van verontwaardigde 'Frankenstein'-kreten zijn opgestegen, bij politici, commentatoren, bio-ethici en socialemediagebruikers. Zijn universi-teit zou hem nog sneller hebben geschorst dan als hij een studentendoop met dodelijke afloop had georganiseerd. Daarna zou een jaren aanslepende juridische strijd zijn begonnen over de vraag of hij de wet heeft overtreden.

Sterker nog: in het Westen was er wellicht nooit een geboorteaankondiging gekomen. He zou met zijn plannen al na enkele stappen zijn gestruikeld in de hordenloop van ethische commissies, vergun- ningen en financieringsaanvragen.

In China is die hordenloop niet zo onoverkomelijk. Het vervolg is dan weer minder voorspelbaar. He had nationalistische eerbetuigingen kunnen krijgen omdat hij 'de grootste biotechdoorbraak van de eeuw' had binnengehaald voor zijn land. Maar helaas voor hem viel zijn onderzoek toch niet zo in de smaak bij de hogere partijgeledingen. 'Extreem abominabel en in strijd met de Chinese wetten', vond de Chinese Raad voor Wetenschappen. Het ministerie van Wetenschap opende prompt een onderzoek. He is alvast geschorst.

Even was er zelfs sprake van dat He 'verdwenen' zou zijn. Op dezelfde manier zoals eerder dit jaar de Interpol-baas Meng Hongwei, de filmster Fan Bingbing en andere bekende Chinezen die in aanvaring waren gekomen met de autoriteiten 'verdwenen' - lees: gearresteerd zonder proces en zonder contact met een advocaat of met de buitenwereld.

He was het laatst gezien toen hij op een wetenschappelijke conferentie in Hongkong zijn werk toelichtte en meteen een nieuwe zwangerschap met een genetisch gewijzigde baby aankondigde. Daarna zou hij volgens South China Morning Post, een krant uit Hongkong, zijn verdwenen. Intussen zou de wetenschapper opnieuw zijn opgedoken, of nooit echt zijn verdwenen, volgens het persagentschap Associated Press. Misschien wil hij gewoon even uit de schijnwerpers blijven.

Met de speculaties over He's mogelijke vermissing verdween een belangrijke vraag naar de achtergrond: is wat He heeft aangekondigd ook echt? Zijn onderzoek is nog niet onafhankelijk gecheckt, dus voorlopig moeten we hem op zijn woord geloven dat hij genetisch gewijzigde baby's ter wereld heeft laten komen. Al is hij misschien wat minder gretig geworden om die claim te herhalen.

* Steven Stroeykens, schrijver, wetenschapsjournalist, fysicus en blogger op zandrekenaar.be

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect