'Oumuamua, bezoeker uit de verte

De column die alle hoeken van de wetenschap verkent.

In zijn charmante sciencefictionroman 'Rendezvous with Rama' uit 1971 beschrijft Arthur C. Clarke hoe astronomen een hemellichaam ontdekken dat ze aanvankelijk voor een planetoïde houden. Het object, Rama gedoopt, volgt een hoogst ongebruikelijke baan. Rama draait niet zoals alle geciviliseerde planetoïden rond de zon, maar komt uit de diepten van de ruimte, van een ster ver weg in het heelal, naar ons zonnestelsel toe gestormd.

Al snel blijkt dat Rama een reusachtig buitenaards ruimteschip is, in de vorm van een kilometersgrote cilinder. Een ploeg astronauten wordt erop afgestuurd. De dappere ruimtevaarders gaan aan boord en verkennen wekenlang het bevreemdende interieur van het ruimteschip, zonder ooit één buitenaards bemanningslid te ontmoeten. Ze begrijpen vrijwel niets van de bizarre machines die ze in Rama aantreffen. De buitenaardse technologie ziet er uiterst geavanceerd uit, en alles aan boord lijkt goed te functioneren, maar geen mens snapt waar het voor dient.

De astronauten verlaten het mysterieuze ruimteschip zonder wijzer te zijn geworden. Rama scheert met hoge snelheid langs onze zon en vliegt dan onverstoorbaar in een andere richting weer weg, opnieuw de diepe ruimte in, de mensheid straal negerend.

Iets gelijkaardigs speelt zich op dit moment in het echt af, maar dan zonder de mysterieuze aliens. Astronomen hebben vorige maand een hemellichaam ontdekt dat precies zo'n baan volgt als de fictieve Rama, alleen is het dit keer echt een planetoïde. 'Oumuamua is het object gedoopt, inclusief apostrof. Het is Hawaïaans voor 'verkenner uit de verte'.

Het hemellichaam, dat aanvankelijk voor een komeet werd aanzien, is ontdekt met een telescoop op een bergtop in Hawaï. 'Oumuamua draait niet rond de zon, maar kwam uit de diepten van de ruimte, van een ster ver weg in het heelal, naar ons zonnestelsel toe gestormd. De planetoïde voerde vervolgens een carambole rond de zon uit, en vliegt er nu in een andere richting weer van weg, opnieuw de diepe ruimte in.

Astronomen zijn enthousiast. Het is de allereerste keer dat ze een hemellichaam groter dan een stofkorreltje zien op een dergelijke 'hyperbolische' baan langs de zon: een baan die niet rond de zon draait, maar er eenmalig langs passeert. 'Oumuamua is 'slechts op bezoek' in ons zonnestelsel.

Europese astronomen die 'Oumuamua met de VLT - Very Large Telescope - in Chili hebben waargenomen, hebben deze week bekendgemaakt wat ze over de planetoïde te weten zijn gekomen. Ze is heel donker, zo blijkt, met een enigszins roodachtige of bruine kleur. Ze is gemaakt van steen of metaal. En ze is heel langwerpig van vorm, vergelijkbaar met een sigaar.

Een lange cilinder dus, mogelijk van metaal gemaakt. Wie weet is het toch een ruimteschip. Misschien hadden de astronomen het object beter Rama gedoopt. In elk geval heeft het de mensheid straal genegeerd en is het nu ongenaakbaar op weg naar zijn volgende bestemming.

* Steven Stroeykens Schrijver, wetenschapsjournalist, fysicus en blogger op zandrekenaar.be

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect