'Over tien jaar hebben we zelfrijdende auto onder controle'

Here-topman Edzard Overbeek: 'Locatie is de lijm die alles samenbrengt.' ©Dries Luyten

Het Nederlandse technologiebedrijf Here bouwt aan de kaarteninfrastructuur voor de zelfrijdende auto, maar moet daarbij opboksen tegen de reuzen van Silicon Valley. 'Het is Google tegen ons.'

Here Technologies is geen huishoudnaam in de techsector zoals Apple of Samsung, maar de kans dat u zich dagelijks door zijn producten laat leiden, is groot. Het in Nederland gevestigde bedrijf, ooit een onderdeel van de voormalige Finse telecomtrots Nokia, maakt het ingebouwde navigatiesysteem van ruim 100 miljoen auto's. Vandaag is het eigendom van het Duitse trio Daimler, BMW en Audi. Die digitale wegenkaarten van nu vormen de basis voor wat een driedimensionaal raster voor de mobiliteit van de toekomst moet worden. 'We leggen de fysieke realiteit vast in een database', zegt CEO Edzard Overbeek in een interview.

Een hyperaccurate digitale voorstelling van de werkelijkheid, die zich bovendien in real time updatet, is essentieel voor de ontwikkeling van autonoom rijdende voertuigen. Zo kunnen auto's automatisch inspelen op de constant veranderende situatie op de weg. Daarvoor zijn digitale kaarten in high definition (HD) nodig, met een resolutie tot op de centimeter nauwkeurig. 'We schuiven steeds verder op van standard definition, die tot enkele meters nauwkeurig is, naar high definition. Het komt erop neer dat we een gigantische dataset aanleggen, en dat vraagt dure computerkracht', zegt Overbeek, die vorige week in Brussel sprak op een conferentie van de businessschool Vlerick.

Overbeek denkt ook al verder. 'Over een jaar of tien hebben we die zelfrijdende auto wel onder controle. Maar daar komen ook robots bij en drones, voor zorg, huishoudelijk werk, e-commerce. Hoe al die dingen autonoom handelen en via een optimale route bewegen, moeten wij in elkaar zien te vlechten. Het is nog toekomstmuziek, maar die digitale kaart bouwen we nu al.'

Schoenen

De Here-topman strooit met voorbeelden van diensten met een heel precieze digitale lokalisering die al sneller binnen handbereik moeten liggen. 'Als we heel nauwkeurig producten kunnen tracken en tracen, kan je een advertentie voor schoenen die je hebt bekeken niet alleen koppelen aan de precieze locatie van de winkel waar je ze kan vinden, maar ook aan de plaats in de winkel waar het paar schoenen zich bevindt. Die locatie kan dan oplichten in je AR-headset.'

Overbeek kwam in 2016 aan boord bij Here, nadat hij nipt de topjob van CEO bij Cisco, de gigant in telecominfrastructuur was misgelopen. Toen Overbeek bij Here terechtkwam, was het bedrijf net voor bijna 3 miljard euro door Nokia verkocht aan een conglomeraat van de Duitse automerken Daimler, Audi en BMW. Die overstegen hun onderlinge concurrentie om een sterke positie te kunnen innemen in de technologiestrijd rond de auto van de toekomst.

Intussen kochten nog meer grote spelers uit de sector zich in. Onder andere Bosch, de grootste toeleverancier van de auto-industrie, en de bandenmaker Continental. Daarna volgde met de chipreus Intel een pure techspeler. Dat bedrijfsmodel met een mix aan aandeelhouders met verschillende expertises is volgens Overbeek essentieel om de grote uitdagingen aan te kunnen, financieel, maar ook strategisch. 'Naar mijn bescheiden mening kan je dit enkel ontwikkelen als je met velen samenwerkt. Anders kost het gewoon veel te veel om alle vereiste datasets bij elkaar te kopen. Je hebt partners met diepe zakken nodig om aan de vereiste schaalgrootte te komen.'

'En je moet de spelers uit de industrie de leiding laten nemen want zij weten wat hun problemen zijn. Als je die samenbrengt in een platform, levert dat heel mooie dingen op. Locatie is de lijm die alles samenbrengt.'

Overbeek zet de deur wagenwijd open voor nog meer partners uit industrie├źn als retail, transport en logistiek. Gesprekken daarover nemen een belangrijk deel van zijn tijd in beslag. Een jaar geleden was er erg concrete interesse van het Chinese duo NavInfo en Tencent, maar daar stak de Amerikaanse overheid - Here heeft een grote voetafdruk in de VS - een stokje voor. Sindsdien is de relatie tussen de twee landen nog meer gespannen, in die mate dat er sprake is van een heuse technologieoorlog, met Huawei als spilbedrijf. Overbeek betreurt het huidige klimaat, zij het op diplomatische wijze. 'Het is zorgelijk. Ons bedrijfsmodel is gericht op samenwerking en delen. Daarom lijkt het me niet zo verstandig er een meer nationalistische visie op na te houden. De spanning helpt niet.'

Strijd

De ontwikkeling van geautomatiseerde mobiliteit mondt uit in een strijd tussen de techies van Silicon Valley en de traditionele automobielindustrie. Meer nog, volgens Overbeek mag het duidelijk zijn dat de Duitse autobouwers Here van Nokia hebben gekocht om een dam op te werpen tegen Google. 'Uiteindelijk is het Google tegen ons in digital mapping. We zijn wel twee heel verschillende bedrijven. Zij gebruiken, net als Apple, hun kaartendata om een ander businessmodel, zijnde advertenties, naar buiten te brengen. Zij zijn gesloten, wij zijn een open platform, met meer dan 100.000 actieve externe ontwikkelaars. Ik denk dat wij meer te bieden hebben. Google Maps is ook geen HD, wij wel.'

Ondertussen spreidt Google (dat met Waymo een van de koplopers in de ontwikkeling van zelfrijdende auto's als zusterbedrijf heeft) wel zijn vleugels in de autosector. In oktober raakte bekend dat Volvo net als Renault, Nissan en Mitsubishi met Google in zee zou gaan voor de navigatie- en infotainmentsystemen in hun wagens. Die agressieve zet van Google doet vooral TomTom pijn. De ook al Nederlandse kaartenspecialist, die naam maakte met de bekende maar steeds meer voorbijgestreefde gps-bakjes, is een van de belangrijkste concurrenten van Here. Analisten en beleggers zien de toekomst van TomTom in de autobranche maar somber in. Het aandeel stortte in en er staken zelfs geruchten de kop op dat Here een bod zou willen doen op TomTom. Daarover is Overbeek kort: 'Geen commentaar.'

KORT

Het Nederlandse Here werkt aan de extreem nauwkeurige locatietechnieken van de toekomst, die de zelfrijdende auto maar ook een pak andere toepassingen mogelijk moeten maken.

Daimler, Audi en BMW

Bosch, Continental en Intel

De grootste rivaal is Google, dat al Volvo, Renault, Nissan en Mitsubishi kon verleiden.

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect