Telecomwaakhond ziet ruimte voor vierde operator

De telecomwaakhond BIPT ziet geen onoverkomelijke bezwaren voor de intrede van een vierde mobiele operator op de markt. Dat blijkt uit zijn rapport voor de federale regering.

Het BIPT, bevoegd voor de concurrentie op de telecommarkt in ons land, presenteerde gisteren na het sluiten van de beurs zijn rapport over de mogelijke komst van een vierde netwerk voor mobiele telefonie.

In juni stelde minister van Telecom Alexander De Croo (Open VLD) voor bij de veiling van een deel van het spectrum voor mobiele telefonie volgend jaar een vierde operator toe te laten. Hij stelde dat daar concrete interesse voor was. Om de discussie te objectiveren bestelde hij een studie bij het BIPT.

Met welke conclusies trekt De Croo naar het kernkabinet?

1 Klant moet minder betalen bij vierde operator

De telecomwaakhond laat over één punt weinig twijfel: als een nieuwe operator op de markt komt, zullen de prijzen voor de consument dalen.

Het BIPT verwijst naar een studie van KU Leuven-professor Frank Verboven, die al in De Tijd verscheen. Bij de intrede van een nieuwe operator dalen de prijzen voor mobiele telefonie met 8,6 procent, berekende Verboven in een analyse van 33 landen tussen 2002 en 2014.

De prijzen in ons land daalden sinds 2014 al met 16 procent, door de introductie van een prijsvergelijker en het vergemakkelijken van de overstap naar een andere operator. Maar de daling ging niet zo hard als in onze buurlanden. In Nederland, waar er vier operatoren zijn, daalden de prijzen in dezelfde periode met 45 procent, al is de rekenmethode niet dezelfde.

Het BIPT wijst ook op versnelde innovatie bij de intrede van een nieuwe speler. De drie bestaande operatoren brengen, in een reactie op de nieuwkomer, vaak goedkopere merken op de markt, met ongelimiteerde databundels.

In ons land blijft het verbruik van mobiele data nog altijd erg laag. De Belg gebruikte in het derde kwartaal van 2017 0,73 gigabyte per maand, veel minder dan het Europese gemiddelde van 2,31 gigabyte.

2 Kwaliteitsverlies niet te voorspellen

In een eerste reactie op de plannen van De Croo, onderstreepten de bestaande operatoren dat een vierde operator kan wegen op het niveau van de investeringen en de kwaliteit van de netwerken.

De telecomwaakhond vindt de impact op investeringen en de kwaliteit minder duidelijk. Op de telecommarkt vinden investeringen plaats in cycli. De komende jaren zijn bijvoorbeeld investeringen nodig voor het supersnelle mobiel internet 5G.

Door die cyclische benadering is het niet te voorspellen wat het effect van het aantal spelers op de investeringen is. Als de investeringen onder druk komen, zal dat vooral impact hebben op landelijke gebieden. Het is voor operatoren minder interessant daar te investeren.

Er is wel slecht nieuws voor een van de drie bestaande operatoren. Er is niet voldoende ruimte op de 700 megahertzband, waardoor die zal moeten kiezen tussen het behoud van zijn 3G-netwerk of een 5G-netwerk op volle capaciteit.

3 Antennes plaatsen wordt grootste uitdaging

Het BIPT maakt een stevige kanttekening bij de plaatsing van de nodige masten en antennes. De bestaande operatoren hebben er elk al 3.000 à 4.500 in gebruik. Ook de nieuwe operator zal antennes moeten plaatsen.

Daarbij is het weinig waarschijnlijk dat de antennes van de vierde operator zomaar op de huidige masten geplaatst kunnen worden. Het vervangen van een duizendtal masten, om er een vierde antenne bij te kunnen plaatsen, heeft in theorie een prijskaartje van 150 miljoen euro.

4 Rekening voor nieuwe operator is niet min

Dat brengt ons bij de rekening voor de nieuwe operator. Die is niet min. Om te bieden op het minimaal vereiste spectrum om te kunnen opereren moet die 115 miljoen euro neertellen. Daar komen de kosten voor het plaatsen van de antennes en de commerciële uitbating van het netwerk bij.

Het BIPT spreekt zich niet uit over de commerciële leefbaarheid voor de vierde operator. Maar het stipt aan dat de kandidaat-operator er een is 'met een aangetoonde staat van dienst in een grote, mature markt voor mobiele telefonie'. De kandidaat beschikt over de nodige middelen en expertise voor een intrede, besluit het BIPT.

5 Consolidatie kan nog, maar het is nu of nooit

Als België een vierde mobiele operator wil toelaten op de markt, is het eigenlijk nu of nooit. Dat stelde De Croo al, het BIPT geeft hem daar gelijk in. De licenties die geveild worden, zijn voor twintig jaar. Dat legt het speelveld voor langere tijd vast.

Het sterkt De Croo in de gedachte dat de mogelijkheid moet worden voorzien. Dat toont zich in de soepeler voorwaarden die een eventuele operator krijgt opgelegd. Die moet bij een intrede slechts een dekking van 20 procent bieden.

Een consolidatie van de markt, als blijkt dat er toch geen economische logica is voor een vierde speler, is later dan nog altijd mogelijk.

In juni opperde minister van Telecom Alexander De Croo (Open VLD) de idee om bij de veiling van een deel van het spectrum voor mobiele telefonie ruimte te laten voor een nieuwe speler. De telecomwaakhond BIPT geeft hem daarvoor de nodige munitie.

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect