'Als ik John de Mol was, zou ik nu vrede sluiten'

©Dries Luyten

Gert Ysebaert, de CEO van de krantenreus Mediahuis, blikt voor het eerst terug op zijn heftige strijd met de Nederlandse mediamiljonair John de Mol om de overname van Telegraaf Media Groep. 'Die saga is straks amper nog een voetnoot waard.'

Het heeft bloed, zweet en tranen gekost. Maar Gert Ysebaert (54), de CEO van Mediahuis, kan opgelucht ademhalen. De overname van Telegraaf Media Groep (TMG) is zo goed als rond. Het snelgroeiende Belgische krantenbedrijf - ontstaan uit de fusie van de uitgever Corelio en Concentra, en bekend van titels als De Standaard, Het Nieuwsblad en Het Belang van Limburg - mag zich eigenaar noemen van Nederlands grootste krantentitel, De Telegraaf.

De overname, die van Mediahuis een krantenreus van 930 miljoen euro omzet en 3.600 medewerkers maakt, verliep nochtans niet helemaal volgens plan. Talpa, de holding van de Nederlandse mediamiljonair John de Mol, voerde een biedstrijd tot in de rechtszaal, bleef zitten met een minderheidsbelang van 30 procent en voerde ruim een week geleden nog de druk op door een openbaar overnamebod te lanceren. Daarbij biedt hij 6,50 euro, een halve euro meer per aandeel. Een bizar manoeuvre, omdat Mediahuis en de familiale holding van de Nederlandse investeerder Guus van Puijenbroek al 61 procent van TMG in handen hebben.

Het is niet het ideale scenario voor de schoonmaak bij TMG, dat met dalende oplagecijfers en advertentie-inkomsten kampt. Dat wordt de volgende horde voor sterke man en nieuwsvreter Ysebaert, die er met de overname van NRC Handelsblad en de integratie van de Nederlandse titels van Media Groep Limburg al vier slopende jaren heeft op zitten. 'Ik ben wel elke ochtend mijn kranten blijven lezen. Ik vind het enorm vervelend om aangesproken te worden op een stuk dat ik zelf niet heb gezien.'

In het sober gestileerde Antwerpse hoofdkantoor op Linkeroever blikt Ysebaert voor het eerst terug op de rollercoaster die hem door het Belgische en Nederlandse medialand voerde, en op zijn verbeten strijd met De Mol.

Hebt u een voorstel voor John de Mol om de strijdbijl te begraven?

Gert Ysebaert: 'Hij heeft nog tot 2 juli om 6 euro per TMG-aandeel te krijgen. Als hij tegen dan zijn aandelen niet heeft verkocht, kunnen we niets meer garanderen. Dat is mijn boodschap. Als ik hem was, zou ik afronden. Het is tijd om vrede te sluiten. Maar de ervaring leert me dat John de Mol en Talpa niet per se naar ons luisteren.'

Dat klinkt weinig hoopgevend.

Ysebaert: 'Op korte termijn hebben we er ons op ingesteld dat hij aanwezig blijft als minderheidsaandeelhouder. We kunnen daarmee leven. TMG is ook zo georganiseerd dat we de nodige besluiten met een gewone meerderheid kunnen nemen. Op lange termijn ga ik ervan uit dat de hele zaak uitklaart en amper nog een voetnoot waard zal zijn.'

Ziet u een verklaring voor zijn rol als dwarsligger?

Ysebaert: 'Enkele maanden geleden zei De Mol in een interview in De Telegraaf: 'Als we in een patstelling zitten of als het bedrijf mij niet wil, dan zal ik mijn conclusies trekken'. We zitten nu in die patstelling en het bedrijf heeft aangegeven dat zijn bod niet welkom is. Dan zou je toch denken dat hij zijn conclusies trekt.'

Wat niet is gebeurd.

Ysebaert: 'Juist, en Talpa is niet de partij die zich als een minderheidsaandeelhouder ziet. Dat zijn mensen die de leiding willen nemen. Maar je kan nu eenmaal niet met twee kapiteins aan het roer staan.'

Wat als De Mol met zijn positie een deal wil afdwingen?

Ysebaert: 'Het zou goed zijn dat we het daarover kunnen hebben, eenmaal het stof is gaan liggen. Ik heb de voorbije weken al enkele keren met Pim Schmitz gesproken, de CEO van Talpa. Dat ging relatief goed. We vinden elkaar. Ik denk dat we dingen samen kunnen doen.'

Zoals?

Ysebaert: 'Talpa is de grootste commerciële radiospeler in Nederland, TMG bezit in die joint venture 23 procent van de aandelen. Het is een van de zaken waarover wellicht te praten valt. Bij Talpa hebben ze ook 100 procent van SBS Nederland. Talpa is veeleer een mediaspeler, terwijl wij een uitgever zijn met ook audiovisuele activiteiten. Het is niet ondenkbaar dat we op basis daarvan zaken kunnen doen. Maar dan moet er een basis van vertrouwen zijn. De manier waarop het spel de jongste tijd is gespeeld, geeft weinig reden tot vertrouwen. Dat zal moeten groeien.'

Hoe gaat u het tij bij De Telegraaf keren? De resultaten over de eerste vier maanden waren bar slecht: de omzet uit de printadvertenties kromp met 25 procent.

Ysebaert: 'Er is de afgelopen jaren bij De Telegraaf veel gediscussieerd over de strategie. Maar die strategie is voor elke krantenuitgever dezelfde: terwijl je de papieren business zo goed mogelijk blijft runnen, moet je de digitale aanwezigheid uitbreiden. Het is niet omdat de wereld verandert, dat je de papieren producten moet lossen. Het gaat er dus niet om dat je de strategische koers bij TMG moet wijzigen. Ik denk dat het eerder in de uitvoering fout liep.'

Volstaat dat? Zult u zo Facebook en Google, die het gros van de digitale advertentiemarkt opslorpen, stoppen?

Ysebaert: 'Het klopt dat het gros van de advertentiebestedingen opschuift naar Facebook en Google. Net daarom wil ik de krachten bundelen met andere lokale spelers om hen het hoofd te bieden. Ik las onlangs in De Tijd dat Christian Van Thillo, de CEO van De Persgroep, bezorgd is over hoe hij zijn positie tegenover de grote techspelers kan verdedigen. We delen die bezorgdheid en zijn bereid daarover met hem samen te werken.'

Hoe kan zo'n krachtenbundeling eruitzien?

Ysebaert: 'We kunnen samen een voorstel doen aan de adverteerders en hun de mogelijkheid bieden in al onze kranten tegelijk te adverteren. Wat we in het verleden met de Belgische uitgevers in de reclameregies Scripta en Full Page deden, kunnen we nu ook in Nederland lanceren. En dat idee doortrekken naar de digitale markt. Dat laatste is complexer, want daar gaat het om een datagedreven aanpak waarbij de adverteerder erg specifieke doelgroepen - bijvoorbeeld vrouwen tussen 25 en 35 jaar die aan sport doen en kinderen hebben - wil bereiken.'

'De Persgroep is nu marktleider in Nederland, met een aandeel van 50 procent. Mediahuis wordt met iets meer dan 30 procent afgetekend het nummer twee. Door onze krachten te bundelen kunnen we beter bestand zijn tegen een gemeenschappelijke dreiging.'

De afgelopen vier jaar waren een rollercoaster. Hoe hebt u dat beleefd?

Ysebaert: 'Je wordt voor een stuk geleefd. Op een bepaald moment ben ik, zeker in dossiers als TMG, meer met advocaten in de weer geweest dan met mijn medewerkers. Het is heel hectisch geweest.'

U had geen CEO-ervaring toen u er in 2013, bij de fusie van de kranten van Corelio en Concentra, aan begon. Was dat geen handicap?

Ysebaert: 'Het was 'learning on the job'. Ik had amper de tijd om me voor te bereiden. Maar ik was gelukkig goed omringd met ervaren aandeelhouders en bestuurders. Het was absoluut teamwork.'

Welke sleutelmomenten zijn u bijgebleven?

Ysebaert: 'De momenten waarop je echt de kans krijgt bij de mensen je verhaal te doen. Daar haal ik het meest voldoening uit. Ik heb dat eens onvoorbereid gedaan op de redactievloer van NRC. Er moest iets worden gemeld en het was: 'Oké, we roepen iedereen samen.' Dan sta je daar aan de centrale redactietafel, alsof je meespeelt in een theater. Vanuit het hart, vanuit het hoofd, zonder nota's die mensen toespreken. Dat blijft bij.'

'Enkele weken geleden had ik een afspraak met Paul Jansen, de hoofdredacteur van De Telegraaf. Hij zei: 'Kom nu toch eens met een paar van onze chefs praten'. Ik dacht: 'Oké, dat is vier à vijf man.' Nee, daar zaten veertig mensen. Niet alleen chefs, hoop ik. (lacht) Uit het hoofd deed ik twintig minuten mijn verhaal, waarna een levendige dialoog op gang kwam. Je bent constant bezig met allerlei complexe zaken in structuren te gieten, maar dan besef je dat het in essentie om mensen gaat.'

Zag de redactie van De Telegraaf u graag komen? Tijdens de overname was die sterk verdeeld.

Ysebaert: 'In een groep van meer dan 200 journalisten leven altijd uiteenlopende meningen. De rangen zijn gesloten. Ze voelen dat we een bedrijf zijn met een hart voor journalistiek.'

Mediahuis was tot nog toe vooral een verhaal van herstructureren en consolideren. Wat is eigenlijk uw mediavisie?

Ysebaert: 'Als groep hebben we altijd sterk geïnvesteerd in de lineaire beleving van producten. De krant, maar ook de digitale versie, als 'af' product. We zien nu dat er een grote vraag ontstaat naar non-lineaire mediaconsumptie. Dat zie je sterk bij televisie: Netflix of Telenet Play More, 'binge watching' op aanvraag. Overal willen mensen zelf beslissen wanneer ze naar iets kijken of media consumeren. Dat is in onze stiel aan het gebeuren.'

'Je hebt nu nog het ankerpunt van de kranteneditie, de bundel die 's morgens of 's avonds verschijnt. Maar steeds meer mensen lezen ook nieuws en langere analyses op hun smartphone. Dat is een andere beleving. Geef mij op het juiste moment wat mij kan interesseren. Niet alleen wat er vandaag is gebeurd, maar ook in het verleden. En over de merken en krantentitels heen. Je ziet een trend, die voor ons uitgevers nog vrij beperkt is maar die wel eens snel zou kunnen doorbreken. Daarop zijn we ons volop aan het voorbereiden.'

Dreigen krantentitels niet snel te verdampen in dat model?

Ysebaert: 'En toch blijf ik heel sterk in onze merken geloven. Mensen hebben in het enorme aanbod ankerpunten nodig. Zoals Gazet van Antwerpen voor mij het ankerpunt is voor alles wat in Antwerpen gebeurt. Heel wat van die merken zijn ook meer dan honderd jaar oud. Ze hebben een grote rol gespeeld in de maatschappij.'

Hebben jongeren daar een boodschap aan?

Ysebaert: 'Dat is onze uitdaging. Als we daar niet meer in geloven, moeten we iets anders gaan doen. We zien uiteraard hoeveel aandacht naar Facebook gaat, en hoe dat soort platformen voor jongeren een venster op de wereld is geworden. Dat moeten we dan maar gebruiken om mensen naar onze merken te brengen.'

Bestaan alle krantentitels van Mediahuis over tien jaar nog?

Ysebaert: 'Ja. Dat is waar we op inzetten en waar we voor staan. Al is tien jaar vooruitkijken in de media heel ver. Een scenario zoals bij Het Volk, dat in 1994 door de toenmalige VUM-groep (nu Corelio, red.) werd overgenomen en dat in 2008 werd opgeslokt door Het Nieuwsblad, staat niet op onze radar.'

Hoeveel tijd geeft u zich om Telegraaf Media Groep opnieuw rendabel te maken?

Ysebaert: 'In 2019 moeten we de turnaround hebben gemaakt. Tegen dan wil ik dat het bedrijf uit de rode cijfers is en blaakt van gezondheid.'

PROFIEL

GERT YSEBAERT

Geboren in Mortsel in 1963.

Behaalde een diploma communicatiewetenschappen aan de VUB en een MBA aan de Universiteit Antwerpen.

Hielp in 1987 de Antwerpse tv-zender ATV opstarten.

Was vanaf 1989 vier jaar lang in diverse functies actief bij de VUM-groep (nu Corelio).

Werd in 2007 directeur strategische marketing en verkoop bij uitgeverij Lannoo.

Keerde in 2009 terug naar Corelio als uitgever van De Standaard/Het Nieuwsblad.

Werd in 2013 gedelegeerd bestuurder van Mediahuis.

MEDIAHUIS

Opgestart in 2013 door de fusie van de kranten van Corelio en Concentra.

Werd in 2014 eigenaar van de Nederlandse krant NRC Handelsblad.

Integreerde in 2017 alle resterende activiteiten van Corelio en Concentra.

Deed in april een bod van 278 miljoen euro op Telegraaf Media Groep, met de familiale holding VP Exploitatie van investeerder Guus van Puijenbroek.

Wordt een krantenreus met 930 miljoen euro omzet en 3.600 medewerkers. De aandeelhouders zijn Corelio (50,6%) Concentra (32,7%) en VP Exploitatie (16,7%).

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect