Argenx is 1 miljard euro waard

Argenx-CEO Tim Van Hauwermeiren (centraal op de foto) bij de beursgang op Nasdaq dit jaar. ©Christopher Galluzzo / Nasdaq

Het Gentse biotechbedrijf Argenx heeft een grote doorbraak geboekt met een medicijn om een zeldzame spierziekte te behandelen. Beleggers reageerden gisteren dolenthousiast.

De doorbraak van Argenx biedt hoop voor tienduizenden patiënten die af te rekenen hebben met myasthenia gravis ('ernstige spierzwakte'). Bij die auto-immuunziekte valt het immuunsysteem de eigen lichaamscellen aan in plaats van indringers en verstoort het de signaaloverdracht tussen de zenuwen en spieren.

De spierverzwakking kan zich - afhankelijk van de patiënt - manifesteren in het hele lichaam. De symptomen variëren van vermoeide ledematen tot slikstoornissen, gezichtsverlies en ademhalings- en spraakproblemen. De ziekte verhindert dat patiënten kunnen werken of een normaal sociaal leven leiden. In de VS zijn er naar schatting 60.000 patiënten.

Argenx heeft zijn medicijn - nu nog met de codenaam ARGX-113 - in een fase 2-studie getest op 24 patiënten. Driekwart van hen bleek positief te reageren op de behandeling. 'Voor alle duidelijkheid: die patiënten zijn niet genezen, maar de ziekte is onder controle. Ze kunnen opnieuw een min of meer normaal leven leiden', aldus Tim Van Hauwermeiren, de CEO van Argenx.

Het is de eerste keer dat de technologie van de Gentenaars zich heeft bewezen in een fase 2-studie. In medische kringen heet dat een 'proof of concept'. Het biotechbedrijf hoopt het geneesmiddel in 2021 of 2022 naar de markt te brengen.

Dat beleggers het nieuws enthousiast onthaalden, is een understatement. Het aandeel Argenx schoot gisteren meer dan de helft omhoog. Het bedrijf is al meer dan 1 miljard euro waard, bijna drie keer meer dan begin dit jaar. De euforie is te verklaren door het potentieel van ARGX-113.

Zo wordt de piekopbrengst op enkele honderden miljoenen per jaar geschat, en biedt het medicijn ook voor twee andere auto-immuunziektes mogelijkheden: een aandoening die blaren op de huid en slijmvlies veroorzaakt, en een ziekte waarbij bloedplaatjes worden afgebroken. De eerste studieresultaten voor beide zijn voorzien voor midden volgend jaar. 'Ik neem het woord blockbusterpotentieel niet graag in de mond, maar als je de drie samentelt, kunnen we er wel komen', zegt Van Hauwermeiren.

Argenx heeft een opmerkelijk parcours gereden sinds de oprichting in volle financiële crisis acht jaar geleden . 'De hele biotechindustrie kende toen een nucleaire winter', zei Van Hauwermeiren ooit. 'Enkel in Nederland vonden we investeerders die hun nek wilden uitsteken.' Maar sindsdien loopt het veel vlotter. Na de beursgang op Euronext Brussel zette het bedrijf eerder dit jaar de stap naar Nasdaq, waar het met de vingers in de neus meer dan 100 miljoen euro ophaalde.

Argenx werd opgericht door enkele Ablynx-oudgedienden. Net als dat andere Gentse bedrijf vond het inspiratie bij kameelachtigen zoals lama's en probeert het de specifieke kenmerken van hun antilichamen in menselijke antistoffen in te brengen. Die technologie is, zo blijkt, toepasbaar in meerdere ziektedomeinen, met als eerste focus auto-immuunziektes en kanker.

Vorig jaar imponeerde Argenx nog met een lucratieve 'kankerdeal' met de Amerikaanse farmareus AbbVie. Die legde meteen 40 miljoen euro op tafel om samen te werken aan immunotherapie om een reeks kankers te bestrijden. Ook het eigen kankeronderzoek vordert met rasse schreden. Een behandeling (ARGX-110) tegen acute myeloïde leukemie - een bloedkanker met een gemiddelde overlevingstijd van vijf maanden - heeft zijn eerste successen behaald.

Argenx behandelde zes patiënten, die allen op een of andere manier beterschap vertoonden. Bij drie was het ziektebeeld in het bloed zelfs helemaal verdwenen. 'Interessante en hoopgevende resultaten', zegt de CEO. 'Maar we gaan niet te hard van stapel lopen, want het is nog vroeg.'

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect