Belgische varkens trekken naar China

Belgen halen hun neus op voor varkenskoppen, maar de Chinezen zijn er dol op. ©© Thomas de boever

Een Belgisch-Chinees akkoord over de export van varkensvlees begint zijn vruchten af te werpen. Gisteren sloot het Kalmthoutse Noordvlees Van Gool een contract af met China.

Met een hoop gedreun vallen tientallen zware varkenskoppen op de lopende band van slachthuis Noordvlees Van Gool in Kalmthout. 'De varkens zijn gisteren geslacht en hebben een nacht in een koelkast gelegen om af te koelen tot 7 graden', zegt Carlo Van der Mast, de kwaliteitsmanager van het slachthuis. Een vijftal mensen in witte pakken steken de varkenskoppen in kartonnen dozen. 'Dadelijk gaan ze de diepvries in', zegt Van der Mast.

Op de achtergrond kijkt Qu Xing, de Chinese ambassadeur in België, tevreden en omsingeld door cameraploegen toe. De varkenskoppen die hij ziet passeren, zullen binnenkort naar zijn moederland verhuizen om er door zijn landgenoten te worden opgegeten.

China heeft Noordvlees Van Gool de toestemming gegeven om varkensvlees te exporteren. Dat kan sinds de Chinese en de Belgische regering in juni een akkoord bereikten over de export van varkensvlees. Eerder sloot ook concurrent Westvlees een contract af met China.

'De dag dat wij hoorden dat we groen licht kregen van de Chinezen, was voor ons een feestdag', zegt CEO Dirk Nelen. 'Door China zal mijn bedrijf verder kunnen groeien. Nu boeken we 70 procent van onze omzet van 220 miljoen euro door export, vooral naar Duitsland en Polen. In 2018 zal onze omzet gegroeid zijn naar 450 miljoen euro. Daarvan zal 365 miljoen komen van export, waarvan 20 procent naar China. Goed voor 56.000 ton vlees.'

Nelen heeft vier jaar lang flink de armen uit de mouwen moeten steken om de Chinezen te overtuigen. 'In 2011 heeft het Chinese voedselagentschap ons bedrijf bezocht en heeft het een rapport opgesteld met dingen die we moesten verbeteren', zegt Nelen.

Het ging om eisen over hygiëne en kwaliteit. Zo moesten er koelsystemen worden geïnstalleerd. 'Vlees dat we exporteren naar Europese landen, wordt niet bevroren, maar vlees dat we over zee naar China vervoeren wel. Ook de verpakkingsafdeling moest anders te werk gaan, omdat de Chinese regels anders zijn.'

Daarnaast hadden de Chinezen ook symbolische eisen. 'Op onze oude lijnen hingen de varkens met hun kop naar beneden. De Chinezen vonden dat we dat moesten veranderen, want ze wilden dat er meer licht op de koppen zou vallen tijdens het verwerkingsproces.'

De kop wordt in China beschouwd als een delicatesse. Net als de tong, de nieren, het hart en de oren van het varken. 'Dat zijn net de dingen die wij in Europa minder graag eten', zegt Nelen.

Dat China, dat geregeld geteisterd wordt door voedselschandalen, zo streng is voor voedselveiligheid, verbaast misschien. Maar Nelen is niet verrast. 'Ik kom de jongste jaren vaak in China en ik merk dat de Chinezen steeds kritischer worden voor hun voedsel. Vooral de rijke Chinezen - die toch met zo'n half miljard zijn - eten tegenwoordig uitsluitend exportvlees door de talrijke voedselschandalen.'

Noordvlees Van Gool investeert daarom volop voor de Chinezen. Het heeft 50 miljoen euro geïnvesteerd in zijn fabrieken. In Kalmthout werd de capaciteit uitgebreid met nieuwe productielijnen. Daarnaast bouwt het een fabriek in Westerlo. 'In onze huidige fabriek slachten we jaarlijks 1,25 miljoen varkens', zegt Nelen. 'In onze nieuwe fabriek, die in oktober in gebruik wordt genomen, zullen we 2,50 miljoen varkens slachten.'

BOEREN BLIJ, MAAR NIET EUFORISCH

De Boerenbond is tevreden met de Chinese contracten die Belgische slachthuizen zoals Westvlees en Noordvlees Van Gool afsluiten, maar hij wijst erop dat het nieuws niet tot euforie mag leiden. 'De varkensboeren hebben het moeilijk en daarom is het goed nieuws dat er meer exportmogelijkheden zijn', zegt woordvoerster Annemarie Vangeenberghe. 'Maar dit is geen wonderoplossing die alle problemen oplost.'

De Boerenbond waarschuwt ook om niet te sterk op China te focussen. 'Dat hebben we indertijd gedaan met Rusland. Met alle gevolgen vandien toen het land in 2014 een handelsboycot afkondigde tegen Europa.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect