China kan eindelijk perfecte balpen maken

©rv

China tekent voor meer dan de helft van de 1,6 miljard ton staal die jaarlijks wereldwijd wordt geproduceerd, maar een perfecte stalen balpenpunt maken, lukte vooralsnog niet. Nu zou er een doorbraak zijn. Met dank aan de Chinese premier.

China telt meer dan 3.000 pennenmakers en produceert jaarlijks 40 miljard balpennen, maar de stalen balpenpunt en het omhulsel errond komen nog altijd uit het buitenland. Tot grote frustratie van de Chinese regering. Maar nu zou een Chinees staalbedrijf na vijf jaar research toch een doorbraak hebben geforceerd in de ontwikkeling van balpenkogels van topkwaliteit.

Waarom kan China geen goede balpennen maken? Het lijkt een onschuldige vraag maar niet als ze wordt gesteld door Li Keqiang, de premier van China.

Op een seminarie in Peking vorig jaar deed hij zijn beklag over de 'ruwheid' van de bal (of de kogel) van de Chinese balpen in vergelijking met die van pennen die in Japan, Duitsland of Zwitserland zijn gemaakt. De licht geïrriteerde Li Keqiang voegde eraan toe dat het erg was dat China er niet in slaagt van een 'zo simpel uitziend product' een kwaliteitsvoorwerp te maken. Hij spoorde de Chinese balpenproducenten aan zo snel mogelijk te focussen op innovatievere balpennen.

Het was niet de eerste keer dat de Chinese premier zijn ongenoegen uitte over de 'trieste kwaliteit' van de Chinese bic. Maar door dat in het openbaar te doen tilde hij het op het eerste gezicht onnozele fait divers naar een hoger niveau. Zijn boodschap was veel breder. De 'falende balpen' was zijn manier om te zeggen dat China - dat miljoenen smartphones produceert, hogesnelheidstreinen bouwt en raketten naar de ruimte stuurt - ook voor 'gewone consumentenproducten' moet focussen op innovatie en niet langer voor kwantiteit moet gaan. Dat China meer aandacht moet besteden aan topkwaliteit en precisie-engineering, ook in andere sectoren dan in luchtvaart of defensie.

De balpen werd in een klap een symbooldossier in het 'Made in China 2025'-programma van de overheid, een plan dat innovatie en interne groei moet aanzwengelen.

Toen de staatstelevisiezender CCTV de drie CEO's van China's grootste balpenproducenten vorig jaar bijeenbracht om over het heikele punt te discussiëren, zei een van hen dat het probleem lag bij de roestvaste stalen kogel waar de inkt langs vloeit als je erop drukt en het omhulsel errond. De Chinezen importeren die technologie nu uit Japan, Duitsland en Zwitserland en alleen Zwitserland zou een machine hebben die precies genoeg is om topkwaliteit te leveren.

Maar er is hoop, schreef de Chinese krant People's Daily deze week. Het Chinese staalbedrijf Taiyuan Iron and Steel zou eindelijk, na vijf jaar research, een doorbraak hebben geforceerd. De eerste batch van 2,3 mm dikke balpuntpennen zou met succes van de band zijn gerold. Eens de labotesten zijn voltooid, wil China de invoer van stalen kogels uit het buitenland tegen 2019 volledig stopzetten.

Of het inderdaad zo moeilijk is om een perfecte stalen balpenkogel te maken? Blijkbaar is dat alleen mogelijk met hoogtechnologische machines en heel hard, ultradun staal. Bij ArcelorMittal in Gent, een van de meest performante staalproducenten van Europa, verwijst men naar specialisten van de universiteit. 'Mogelijk heeft het te maken met het type staal dat men gebruikt en de techniek om de kogel uit het staal te halen', zegt professor Patricia Verleysen van de Universiteit Gent. 'Het gaat om echt precisiewerk, maar meer kan ik daar niet over zeggen.'

China telt meer dan 3.000 balpenproducenten en produceert 40 miljard balpennen per jaar. 'Er worden in China best wel goede balpennen gemaakt', verklaarde een Chinese producent vorig jaar op tv. 'Waarschijnlijk kreeg de premier een slechte pen in handen'.

Kopiëren is niet altijd evident als het om kwaliteitsproducten gaat. Ook de Chinezen maken dingen waar ze naar eigen zeggen outstanding in zijn. Vuurwerk is er een van, maar ook waaiers kan je volgens Chineze producenten nergens beter vinden dan in China.

Ter info: de balpen werd uitgevonden door de Hongaarse journalist Laszlo Biro en in 1938 gepatenteerd. Cross was naar verluidt de eerste producent die een balpen op de markt bracht die niet lekte. De Franse pennenmaker Bic slaagde erin om rond de balpen een wereldmerk uit te bouwen.

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect