Dubai wil nieuwe fietsbestemming worden

Skyline van Dubai met de Burj Khalifa. ©Getty Images

Het is er veel te heet, de auto is er koning en er zijn geen fietspaden. Welkom in Dubai. Tot voor kort: want als het van de emir van Dubai afhangt, wordt zijn land de nieuwe fietsbestemming.

Nee, het is geen fata morgana, maar verrassend is het wel. In het midden van de roodbruine zandduinen buiten Dubai ligt een fietspad. Een heuse super-de-luxe fietssnelweg dan nog wel, in het midden van de woestijn. Geen voorbijzoevende SUV’s, luidruchtige bromfietsen en zelfs geen skeeleraars, maar een pad exclusief voor fietsers, dat zich kilometers ver in de woestijn uitstrekt en die de fietser in een grote lus door het dorre landschap gidst. Wie de lus helemaal doet, heeft er meer dan 80 kilometer op zitten.

Toen de machtigste man van Dubai, sjeik Mohammed bin Rashid Al Maktoem, vanuit zijn 4x4 op weg naar zijn paleis in de woestijn grote horden fietsers zag voorbijrijden, raakte hij geïntrigeerd. Hij droeg de Roads and Transport Authority op om de coureurs te vragen wat hen bezielde en wat hij even­tueel voor hen kon doen. ‘Maak fietsen in Dubai veilig’, klonk het in koor. 

Een oproep die niet in dovemansoren is gevallen. Twee jaar later ligt het Al Qudra-fietspad ofwel de fameuze ‘lollipop’ te blinken in de woestijn, en dat is nog maar het begin. De sjeiks nemen het fietsen en de bijbehorende citymarketing bloedserieus. De overheid kwam intussen zelfs met een Bicycle Master Plan aanzetten. In de volgende jaren komen er 850 kilometer nieuwe fietspaden in Dubai. Die doorkruisen zowel de drukke zakenwijken als nieuwe locaties in de woestijn. Zo komt er 23 kilometer pad langs de drukke Jumeirah street, 67 kilometer langs de Seih Assalam road en 11 kilometer in Bur Dubai. Als het van de sjeiks afhangt, wordt Dubai dus een fietsbestemming. 

Intussen slaagde filmtekenaar Mohammed Saeed Harib, die eerder al grote golf- en paardensportevenementen in Du­bai organiseerde, de koers naar zijn stad te halen. Begin februari zoefden wieler­namen als Rui Costa, Joaquim Rodriguez en Fabian Cancellara tussen de zandduinen tijdens de allereerste Dubai Tour. Met de wereld­tentoonstelling van Dubai in 2020 in het vooruitzicht ziet Harib de tour als ideale citymarketing.

Deze zomer was er ook al de Ramadan Race, een evenement onder patronage van sjeik Hamdan bin Mohammed Bin Rashid Al-Maktoum, waarbij honderden fietsers 70 kilometer door de stad reden. En in december fietsten meer dan 400 wielerfanaten 92 kilometer door en rond de stad voor de vierde editie van de Cycle Challenge.

Brussel in de spits

Stewart Howison, een Schot die vijf jaar geleden naar Dubai verhuisde, was een van die fervente fietsers aan wie de sjeik vroeg wat er in Dubai moest veranderen.  ‘Ik merkte dat er veel mensen fietsten in Dubai en algauw laaide mijn vroegere passie opnieuw op’, zegt Howison. ‘Dus richtte ik de Facebookgroep Cycle Safe Dubai op, waar ik met een man of zeven afsprak om op vrijdagavond en zaterdagochtend vroeg te fietsen.’ Enkele jaren later telt de groep een kleine 3.000 leden en wordt er drie keer per week getraind. 

Zo wordt het, zelfs middenin de woestijn, druk op de baan: je spot er op vrijdagavond ook de Dubai Roadsters-club, met evenveel leden. Op drukke momenten moet Howison zijn Cycle Safers zelfs in groepen van 50 opdelen, zegt hij. ‘Maar dat proberen we in te perken voor de veiligheid. De wegen, gemiddeld vier rijvakken in twee richtingen, zijn hier heel druk en de meeste bestuurders zijn niet aan fietsers gewend. In de stad rijden we alleen met een politiepatrouille.’ 

Parijs-Roubaix

‘Rijden in Dubai is inderdaad een beetje zoals fietsen in Brussel tijdens de spits’, beaamt Johan Vansummeren, in 2011 nog winnaar van Parijs-Roubaix. Al enkele jaren komt hij na de grote zomerrondes een paar weken uitblazen in Dubai. Vansummeren gaat dan fietsen buiten de stad. ‘Meestal vertrekken we op vrijdagochtend rond 6 uur aan het Meydan-hotel. We fietsen doorgaans met een groep van meer dan 100 mensen en doen zo’n 150 kilometer door de woestijn. Je ziet een prachtig landschap en de wegen zijn perfect in orde. Maar het is wel veel rechtdoor natuurlijk: in Dubai heb je geen Vlaamse kronkelwegjes.’ Maar heuvels zijn er wel. ‘Duinen op en af rijden: dat is natuurlijk niet zoals de cols, maar in combinatie met de wind kan het wel knap lastig zijn.’

Die wind, dat is geen koud Vlaams lentewindje. Wie houdt het in hemelsnaam uit op de fiets in een verzengende woestijnhitte die je nog het best kan vergelijken met een gigantische haardroger?  ‘In tegenstelling tot wat je zou denken is het hier niet altijd warm’, zegt Stewart  Howison. ‘Dubai heeft zelfs het beste fietsweer ter wereld. In Schotland is het in de winter te koud om te rijden, of regent het vaak. Hier regent het nooit.’ 

In Europa zijn de zomermaanden het fietsseizoen, in Dubai is het net omgekeerd. ‘Hier zijn de zomermaanden weggelegd voor de hardcorefietsers’, zegt Howison geamuseerd. ‘Dan kan het hier 38 graden heet worden. Maar de rest van het jaar is het een aangename 25 tot 30 graden.’ En voor wie Howison van net iets te veel enthousiasme wil beschuldigen: zelfs de Zwitserse wielerkampioen Fabian Cancel­lara fietst graag in Dubai. Hij verkiest zelfs Dubai boven de Ronde van de Middellandse Zee of Andalusië - te koud - of Australië en Argentinië - veel te heet. 

Kortom, de troeven heeft Dubai in handen, nu ze alleen nog uitspelen. En daarvoor ziet Johan Vansummeren potentieel uit onverwachte hoek. ‘Als vrouwen in Europa met hun mannen meegaan op fietsreis valt er doorgaans niets te beleven. In Dubai is dat anders: het is een fantastische stad waar heel veel te zien én te shoppen valt.’ 

 

 

Lees verder

Advertentie
Advertentie