Hemel boven Artwork Systems is nog niet opgeklaard

(tijd) - De doorverwijzing naar de strafrechter van de toplui van Artwork Systems luidt het zoveelste hoofdstuk in van een verhaal dat begon met een fiscaal geschil bij de beursgang in 1996. Al die tijd hangt dezelfde zaak als een donkere schaduw boven een van de meest winstgevende bedrijven uit de grafische sector.

Toen de broers Bart en Peter Denoo samen met Guido Van der Schueren in 1992 Artwork Systems oprichtten, was er nog geen vuiltje aan de lucht. De drie stapten op bij hun toenmalige werkgever Barco Graphics, en startten met Artwork Systems hun eigen bedrijf dat software leverde voor drukvoorbereiding in de grafische sector. Het maatschappelijk kapitaal bedroeg 75.000 euro.

Van der Schueren en de broers Denoo paarden technische kennis van de grafische wereld aan een groot commercieel talent. Hun bedrijf groeide snel. In het boekjaar dat in september 1995 afliep, zette Artwork Systems al een nettowinst van 1,33 miljoen euro neer op een omzet van 3,4 miljoen euro. De vooruitzichten waren goed, en het idee van een beursgang op Easdaq, het latere Nasdaq Europe, won veld.

Samen met de beursgang begonnen ook de problemen. Van der Schueren en de broers Denoo wilden bij de beursgang een deel van hun aandelen in het bedrijf verzilveren. Dat gebeurde via de oprichting van de holding Artwork Systems Group, die de aandelen van de oprichters van het bedrijf overnam. Artwork Systems Group betaalde slechts 7,15 miljoen euro voor het aandelenpakket van de drie. Bij de beursgang in november (tegen 10,5 euro per aandeel) werd Artwork Systems Group evenwel gewaardeerd op ruim 166 miljoen euro.

Na een doorlichting door de fiscus bleek dat de opbrengst van de beursintroductie, met inzet van een reeks schermvennootschappen, uiteindelijk in Panama terechtkwam. Bij wie was niet meteen duidelijk, maar in het vonnis dat de Gentse fiscale rechtbank in 2002 velde, liet ze merken dat het duidelijk was dat de oorspronkelijke aandeelhouders op het eind van de ingewikkelde constructie zelf aan de kassa stonden.

De rechtbank argumenteerde dat Artwork Systems belastingen ontdook door aandelen van Artwork Systems aan de nettowaarde en niet de marktwaarde aan de holding Artwork Systems Group te verkopen. Artwork Systems Group werd in november van dat jaar veroordeeld tot het betalen van 58,1 miljoen euro. Op 15 november, de dag dat het vonnis bekendraakte, kelderde het aandeel van de Gentse softwaregroep met 64,38 procent tot 1,30 euro.

Van der Schueren en de broers Denoo, bij het opzetten van de ingewikkelde fiscale constructie geadviseerd door Axel Haelterman van het advocatenkantoor Loeff Claeys Verbeke, gingen meteen in beroep. De toplui van Artwork Systems legden geen provisie aan voor een eventueel verlies, en toonden zich overtuigd dat ze de zaak zouden winnen.

In december vorig jaar konden ze uitpakken met het nieuws dat er dading met de fiscus bereikt werd. Artwork Systems zal daarbij 12 miljoen euro betalen, minder dan een vijfde van de aanvankelijke vordering. Tegelijk met het nieuws over de dading zette het bedrijf zijn beroepsprocedure bij de Raad van State stop. Na het bekendmaken van de schikking met de fiscus op 19 december, veerde het aandeel Artwork Systems weer 64,8 procent op, tot 7,5 euro. 'Een goede zaak voor iedereen', reageerde Van der Schueren op de schikking. Even leek het of de donkere schaduw boven Artwork Systems verdwenen was.

Begin deze maand maakte Artwork Systems bovendien sterke cijfers bekend over de laatste drie maanden van vorig jaar. Met een winst van 2,71 miljoen euro op een omzet van 12,26 miljoen euro geldt de Gentse groep nog altijd als een van de meest winstgevende bedrijven die toeleveren aan de grafische industrie.

Het is bovendien opvallend dat Artwork Systems operationeel geen enkele hinder ondervond van het juridische getouwtrek rond de beursgang: de groei van omzet en winst zetten zich door. Het bedrijf heeft intussen zo'n 200 mensen in dienst.

En nog hangt er een schaduw boven Artwork Systems. De schikking maakte immers enkel een einde aan de belastingclaim, en niet aan het strafrechtelijke onderzoek naar de beursgang. Dat strafrechtelijke dossier werd opgestart in de marge van het fiscale dossier.

Gisteren raakte bekend dat het parket meent dat er voldoende bezwarende elementen overblijven om aan de raadkamer te vragen Van der Schueren en de broers Denoo door te verwijzen naar de strafrechter. Ook Haelterman, die intussen voor het advocatenkantoor Freshfields werkt, wordt naar de strafrechter verwezen. De vier worden verdacht van schriftvervalsing, gebruik van valse stukken en witwassen, met als bedoeling de belastingen te ontduiken.

De doorverwijzing van de toplui naar de strafrechter luidt een nieuw moeilijk hoofdstuk in voor Artwork Systems. Wat de operationele gevolgen zullen zijn voor het bedrijf, is nog niet bekend. Zeker is wel dat de hemel boven Artwork Systems nog niet opgeklaard is.

Gwen DE CLERCK

21174691

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud