UPC mogelijk langs achterdeur binnen bij Telenet

(tijd) - De belangstelling van de Amerikaanse mediaholding Liberty Media voor Telenet, via de Telenet-aandeelhouder Callahan, kan de geschiedenis herschrijven. Liberty controleert UPC, het grootste kabeltelevisiebedrijf van Europa. UPC, in een tandem met de Brits-Amerikaanse kabelaar NTL, moest in 2000 in de overnamestrijd rond Telenet de duimen leggen voor Callahan. Nu kan UPC langs de achterdeur weer binnenkomen bij Telenet.

Een resem kandidaten aasde destijds op een controlebelang in Telenet. De strijd was ontstaan na de overname in 1999 door AT&T van de Amerikaanse kabelreus MediaOne, de toenmalige industriële aandeelhouder van Telenet. AT&T zette de buitenlandse participaties van MediaOne in de etalage. In de laatste rechte lijn moesten UPC en NTL het onderspit delven tegen Callahan, de verrassingskandidaat die de aandeelhouders van Telenet begin 2000 uit hun hoed toverden.

UPC en NTL waren toen op het toppunt van hun roem. Niet lang daarna sloeg de crisis in de technologiesector toe en de kabelaars met hun monsterschulden dienden alle hens aan dek te roepen om niet te kapseizen. Met Callahan (nu Cable Partners Europe), onder leiding van de Amerikaanse kabelveteraan Richard 'Dick' Callahan, was Telenet echter niet veel beter af.

Callahan, eerder een managementvennootschap en een verzamelaar van fondsen dan een operationele kabelgroep, had de grootste moeite van de wereld om de financiële engagementen tegenover de aandeelhouders van Telenet na te komen. Vooral bij de financiering van de overname van de gemengde kabelnetten liep het mis. Andere aandeelhouders dienden bij te springen om Telenet te redden. Daardoor zakte het belang van Callahan in Telenet van 54,2 naar 21,6 procent. Callahan controleert 19 van die 21,6 procent. De rest zit bij de Noord-Amerikaanse financiers Evercore Partners en CDPQ. Door de bestuurlijke controle over Telenet blijft Callahan echter een belangrijke speler, ook al hebben de gemengde intercommunales met 33,3 procent (zelfs 38,2 met het directe belang van hun partner Electrabel erbij) een grotere participatie.

Het gaat UPC echter weer voor de wind. De kabelgroep kende een doorstart nadat ze eerst bescherming had aangevraagd tegen haar schuldeisers. Liberty Media speelde een belangrijke rol bij die doorstart. De holding van de Amerikaanse mediamagnaat John Malone verkortte sindsdien de managementlijnen tussen Liberty en UPC en dreef het belang in de Europese kabelaar nog op.

Malone, die net als Dick Callahan Denver in de Amerikaanse staat Colorado als thuisbasis heeft, controleert via het beursgenoteerde Liberty verschillende kabelzenders zoals Court TV en de Discovery Channel. Liberty heeft ook belangrijke participaties in mediareuzen als Time Warner en Vivendi Universal. Begin dit jaar werkte Malone, die media-aandacht schuwt, zich nog in het nieuws door een aandelenpakket in News Corp., het imperium van de Australische tycoon Rupert Murdoch, in te slaan. Malone en Murdoch zijn net als Malone en Callahan oude vrienden. Toch sloeg Malone bij News Corp. toe zonder Murdoch in te lichten. In 1990 sprong hij Murdoch nog bij met geld toen News Corp. dreigde ten onder te gaan.

Malone heeft al verschillende pogingen achter de rug om zijn positie in de Europese kabelsector nog te versterken. Die lukten lang niet allemaal. In Duitsland en Nederland greep hij bijvoorbeeld naast de buit. Nu richt Liberty de pijlen op Telenet, een van de waardevolste kabelspelers in Europa. Er zijn aanwijzingen dat Malone niet van plan is Callahan een dolk in de rug te steken zoals hij deed met Murdoch. Een goedgeplaatste bron zegt dat Liberty en het veel kleinere en minder kapitaalkrachtige Callahan de mogelijkheid onderzoeken om nauwer samen te werken in Europa. Beide spelers kijken bijvoorbeeld naar de Franse markt, waar kabelbedrijven te koop staan. Mogelijk is Malone ook geïnteresseerd in de Spaanse belangen van Callahan. Een samengaan van Telenet en Liberty zou de positie van UPC gevoelig versterken. UPC is de grootste kabelspeler in Europa maar Klein Duimpje in België. De dominante positie van UPC in Nederland zou een sterke Benelux-speler doen ontstaan.

Als Malone aast op de controle over Telenet vindt hij zeker een gewillig oor bij de andere aandeelhouders, zoals de GIMV, die het tijd vinden om hun exit voor te bereiden en een meerwaarde op te strijken. Het exitverlangen van bepaalde aandeelhouders lijkt zo groot dat Telenet almaar harder denkt aan een beursgang in 2005. Na de succesvolle obligatieverkoop van eind vorig jaar leek het bedrijf na enkele woelige jaren in rustiger vaarwater te zitten. Met de avances van Malone kan dat wel eens snel veranderen.

20979707

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud