Vlaamse drone levert sneller pakjes dan klassieke drone

©KU Leuven

Onderzoekers van de KU Leuven hebben een drone gebouwd met een aparte vliegtechniek, waardoor hij sneller en zuiniger pakjes kan bezorgen dan een klassieke drone. Over twee jaar moet de VertiKUL-drone operationeel zijn. PostNL toont interesse, Bpost niet.

Drie masterstudenten burgerlijk ingenieur van de KU Leuven - Cyriel Notteboom, Menno Hochstenbach en Maarten Verbandt - hebben onder begeleiding van doctorandus Bart Theys en professor Joris De Schutter een drone ontwikkeld die pakjes kan vervoeren. Het toestel kan met een volle batterij tot 30 kilometer ver vliegen met een vracht van maximaal 1 kilogram. ‘Maar de laadcapaciteit kan tot 10 kilogram worden uitgebreid’, zegt Theys.

De VertiKUL-drone is niet de enige drone ter wereld die vracht kan vervoeren, geven de makers toe. Maar zijn uitzonderlijke vliegtechniek maakt het toestel wel uniek. Een klassieke drone werkt als een helikopter, waarbij meerdere propellers het toestel in de lucht heffen en verplaatsen. Dat heeft twee nadelen: het kost veel energie en de maximale snelheid is lager dan die van een vliegtuig.

De onderzoekers van de KU Leuven combineren twee technologieën. De drone stijgt op als een helikopter. Als hij hoog genoeg vliegt, zorgen de vier propellers ervoor dat hij 90 graden om zijn as draait. Dan wordt zijn gewicht gedragen door twee grote vleugels en vliegt hij verder als een vliegtuig. Aan het einde van de vlucht kantelt hij weer naar achter en landt hij als een helikopter. ‘Zo verbruikt hij tot de helft minder energie dan klassieke drones. Hij vliegt ook tweemaal zo snel als de doorsneedrone’, zegt Theys. De VertiKUL heeft een topsnelheid van 70 kilometer per uur.

Toch kan de drone nog niet zomaar de lucht in. Enerzijds zijn er wettelijke beperkingen (zie hiernaast), anderzijds zijn er ook enkele technische belemmeringen. Een eerste is de landing. De onderzoekers zijn er tot nog toe enkel in geslaagd het toestel zelfstandig binnen te laten landen. Bij een landing in openlucht ondervonden ze problemen door windstoten. ‘Om te landen hebben we een uniek merkteken ontworpen dat op het landingsplatform staat afgebeeld’, zegt professor De Schutter. ‘Aan de hand van een camera herkent de drone het platform, zodat hij op de perfecte plaats kan landen.’ De landingstechniek zal worden verfijnd.

De Leuvense drone.

De wetenschappers zullen de komende tijd ook aan de intelligentie van de drone werken. Hij moet kunnen reageren op onvoorziene omstandigheden. ‘Het droneprogramma past in een breder project waarin we nagaan hoe robots zich moeten gedragen in omgevingen met mensen’, zegt De Schutter. ‘In fabrieksprocessen moeten robots hun taak meestal doen zonder echt rekening te houden met onverwachte acties van mensen. Dat is in het dagelijkse leven anders. Vanwege de interactie met mensen moeten we robots en drones anders programmeren. Bovendien moet een drone weten hoe hij moet reageren als hij een andere drone op zijn pad aantreft.’

De drie studenten die de drone hebben gemaakt, baseerden zich op opensourcesoftware. ‘Dat betekent dat de code van de boordcomputer gebaseerd is op een code die openbaar op het internet staat’, zegt Menno Hochstenbach. ‘Wij hebben de code aangepast, zodat het toestel in staat is zichzelf 90 graden voorover te laten buigen en makkelijker bestuurbaar is.’

Over twee jaar moet de drone af zijn. Voor Theys zijn er verschillende opties. Hij wil eventueel in dienst treden bij een bedrijf dat actief is in de drone-industrie, maar hij sluit niet uit dat hij op termijn zijn eigen bedrijf begint. Intussen zit hij samen met geïnteresseerde bedrijven. ‘Binnenkort ontmoet ik mensen van het Nederlandse postbedrijf PostNL. Ze toonden interesse in ons project, maar concrete samenwerkingsplannen zijn er nog niet.’

Het geeft aan dat sommige postbedrijven geïnteresseerd zijn in drones. Maar niet allemaal. Het Belgische Bpost laat weten dat het geen interesse heeft in de technologie. ‘Ik kan me inbeelden dat drones interessant kunnen zijn voor bestellingen in afgelegen gebieden. Maar het dichtbevolkte België leent zich daar niet voor. Nog voor de drone ergens kan zijn, is de postbode er al,’ zegt Bpost-woordvoerder Piet Van Speybroeck. Ook onlinewinkels willen pakjes afleveren met drones. Amazon is al een hele tijd aan het experimenteren.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect