De televisiehonger van Belgacom

In zijn zoektocht naar nieuwe inkomsten kijkt Belgacom al geruime tijd hongerig naar de televisiesector. De voorbije maanden raakte bekend dat het bedrijf met diverse technologieën digitale tv aan het testen is. Pas de voorbije weken werd duidelijk welke richting het uit gaat: interactieve toepassingen stijl video-op-aanvraag en muziek-op-aanvraag op het ADSL-net. Bert Broens

Belgacom gaat de weg op van kabeloperatoren die naast (digitale) televisie ook telefonie en internet aanbieden. De telecomgroep staat al sterk op die twee laatste terreinen. Didier Bellens, die begin maart de leiding over Belgacom op zich nam en als gewezen nummer één van RTL Group uit de mediawereld komt, vindt het dan ook maar normaal dat de telefoonmaatschappij eveneens de televisiemarkt optrekt. Niet wegens de concurrentie, zegt Bellens, maar omdat de technologische evolutie Belgacom in die richting drijft en omdat de klanten ernaar vragen.

Belgacom is eerder discreet over zijn televisieplannen. Toch raakte bekend dat er op zijn minst vier tests lopen of gelopen hebben: de test met digitale etheruitzendingen van de VRT in Schoten waarbij ADSL-lijnen van Belgacom als retourkanaal worden gebruikt, het project rond digitale satelliettelevisie onder de naam Oxygen, een test van video-op-aanvraag over ADSL en ten slotte VDSL, de opvolger van ADSL die nog snellere dataverbindingen mogelijk maakt.

Het lijkt alsof Belgacom niet goed weet welke richting het technologisch uit moet. Bellens maakte onlangs echter duidelijk dat hij weinig heil ziet in Oxygen. Hij vraagt zich af of het zin heeft te werken met satellieten en schotelantennes in een land dat al zo sterk bekabeld is. Volgens Bellens is ADSL het platform bij uitstek om in te zetten. Een grote verrassing is die uitspraak niet, omdat Belgacom al meer dan 600.000 ADSL-klanten heeft en eind dit jaar wil uitkomen op 750.000. Dat is een grote groep klanten die verslaafd zijn aan snelle verbindingen en allicht openstaan voor nieuwigheden op het voor hen vertrouwde platform. Bovendien, en dat is niet te versmaden, kunnen nieuwe, interactieve diensten worden aangeboden zonder grote investeringen te doen. Het ADSL-net ligt er immers al. Kiezen voor ADSL belet overigens niet dat Belgacom ook andere technologische paden gaat bewandelen.

Een andere vraag is welk soort tv-diensten Belgacom op de markt gaat brengen. De top van het telecombedrijf geeft toe dat het weinig zin heeft met 'meer van hetzelfde' uit te pakken. Lees: Belgacom is niet van plan dezelfde tv-zenders die nu via de kabel worden bekeken door te stralen via een ander net, om zo rechtstreeks op het domein van de kabelbedrijven te komen.

Bellens gaat voor iets nieuws: interactieve diensten. Daarbij wordt steevast gedacht aan video-op-aanvraag, maar het kan ook gaan om muziek-of-nieuws-op-aanvraag, spelletjes, enzovoort. 'Een dominante telecomspeler in een zwaar bekabeld land moet vooral mikken op interactiviteit. Als je hetzelfde wil verkopen als het klassieke aanbod van de kabelbedrijven kan je bijna enkel spelen op prijs. Dat is in België niet aan te raden omdat een basispakket op de kabel maar zowat 10 euro per maand kost. Daar is nog moeilijk onder te duiken', beaamt een specialist.

Is televisie helemaal nieuw voor Belgacom? Neen. Een kleine tien jaar geleden was er reeds een experiment in Sint-Lambrechts-Woluwe met video-op-aanvraag over ADSL, een technologie die overigens ontworpen werd voor video maar pas na recyclage voor internet aan een niet te stuiten opmars begon. Het bleef bij een experiment. Later kwam daar internet op het tv-scherm bij, wat ook niet doorbrak. Telefoonbedrijven als Belgacom hebben natuurlijk ervaring met het verspreiden van inhoud. Denk maar aan informatiediensten via sms. 'Daar komt nu beeld bij. Dat is dus niet zo'n enorme stap. Het blijft inhoud, of het nu tekst dan wel beeld is. Op het internet is beeld als inhoud ook al aanwezig. Historisch zijn er in Europa trouwens ook veel telefoonmaatschappijen die eigen kabelnetten hadden. In de meeste gevallen zijn die nu wel verkocht', merkt een andere deskundige op.

Dat bij interactieve diensten meestal gedacht wordt aan video-op-aanvraag is geen toeval. De tests van vorig decennium bij Belgacom en zijn sectorgenoten draaiden daarrond en ook nu wordt er in Europa lustig mee geëxperimenteerd. 'Er zijn in Europa bijna geen telecombedrijven die niet bezig zijn met digitale tv. Wel verschilt de mate waarin ze de materie bekijken en de mate waarin ze testen. Bijna allemaal kijken ze naar interactieve diensten en afhankelijk van het lokale landschap soms ook naar klassieke tv-uitzendingen', zegt Ivan Verbesselt die bij Alcatel de afdeling Information, Communication & Entertainment van de Fixed Solutions Division leidt. De afdeling behoorde vroeger tot de DSL-marketingpoot. Het is tekenend dat ze nu een autonomer bestaan leidt: ADSL-marktleider Alcatel beseft al langer dat het niet voldoende meer is enkel infrastructuur te verkopen. De fabrikant wil zijn klanten helpen om meer diensten aan te bieden via ADSL en om meer toestellen dan enkel maar de pc, zoals de tv en de spelconsole, aan de ADSL-lijn te hangen. 'Breedband draait niet alleen meer rond megabits en internet', aldus Verbesselt.

Hij is ervan overtuigd dat de omstandigheden nu veel gunstiger zijn dan vijf tot tien jaar geleden om van interactieve diensten en meer bepaald video-op-aanvraag via ADSL een succes te maken. Wat is er intussen dan veranderd? 'Het eerste grote verschil is dat er nu een breedbandmarkt is. Er zijn, de diverse technologieën gecombineerd, wereldwijd nu meer dan 60 miljoen breedbandgebruikers. Dat gaat stijgen tot meer dan 200 miljoen in 2005, al vinden sommigen dat een wat agressieve prognose. Toegang tot ADSL is ook geen probleem meer. Bovendien is de investering die de operatoren moeten doen fors gezakt. Van 1.500 euro per abonnee, alles inbegrepen, zit je nu aan 400 tot 600 euro. In die laatste cijfers zit ook de digitale decoder van circa 200 euro. Dat is relatief duur maar bij hogere volumes zakt dat snel tot 100 à 150 euro. Een andere belangrijke verandering is de evolutie in compressietechnologie waardoor je nu maar een doorvoersnelheid van 2 à 2,5 Mbps nodig hebt om televisiekwaliteit te bieden op een ADSL-lijn. Dat betekent dat ongeveer 70 procent van de Europeanen via ADSL kan worden bediend met twee televisiekanalen. Bovendien halveert de benodigde bandbreedte om de 36 maanden. Een probleem daarbij is wel dat de hardware niet kan volgen. Een ander aspect is dat de kwaliteitsperceptie een bewegend doel is. Door de opmars van de dvd wordt dvd-kwaliteit langzaam de norm. Ten slotte krijgen we steun uit de sector van de consumentenelektronica. Er komt een hele reeks toestellen op de markt in de schemerzone tussen de pc enerzijds en de radio en de tv anderzijds.'

Alcatel installeerde bij Monaco Télécom de eerste commerciële toepassing in Europa van video-op-aanvraag over ADSL. Het Franse concern heeft bij tal van andere telecomoperatoren, waaronder Belgacom, Telecom Italia, Telefónica en Telekom Austria, tests lopen. Ook in Noord-Amerika is er belangstelling. Volgens Verbesselt wordt het belang van de Monegaskische primeur wel eens verkeerd ingeschat. 'De nieuwswaarde is niet dat er video over DSL gaat, wel dat er zeer actuele films in de cataloog zitten die op hetzelfde moment uitkomen als de videocassettes. Video-on-demand heeft geen venster in het filmcircuit maar dat is aan het veranderen. De filmstudio's beginnen de waarde ervan als verdeelkanaal in te zien. Als ik nu naar de videotheek stap om de laatste Harry Potter te ontlenen zal ik bot vangen: onderzoek leert dat de helft van de omzet in videowinkels gemist wordt omdat de films niet voorhanden zijn. Video-op-aanvraag biedt ook de mogelijkheid om de slapende inhoud van de tv-stations die niet meer op de buis zal komen wakker te maken.'

Waarom zijn telecomoperatoren zo geïnteresseerd in het verkopen van interactieve diensten op het ADSL-net? 'Op een aantal plaatsen zoals in België speelt de concurrentie met de kabel. Bovendien vragen de klanten ernaar en willen de operatoren hun investeringen in ADSL uitmelken', weet Verbesselt. Een belangrijke reden is dat de snelle groei van het aantal ADSL-aansluitingen niet kan blijven duren. In ons land heeft nu al een klein kwart van de gezinnen een breedbandaansluiting. Volgens Verbesselt loopt dat tegen eind dit jaar op tot 30 procent. Daarmee zitten we niet ver meer van de pc-penetratie.

'De natuurlijke limiet van de ADSL-groei is de pc-penetratie. Je kan ook niet alle pc's bereiken omdat ze niet allemaal on line zijn. Ik denk wel dat over tien jaar een pc zonder breedband is zoals een pc zonder cd-rom vandaag.' De operatoren zoeken dus andere platformen dan de pc waarvoor ADSL ook van nut kan zijn. De televisie is daarvan maar één voorbeeld. Verbesselt meent dat de gemiddelde maandelijkse opbrengst per ADSL-aansluiting kan stijgen van 35 à 40 euro tot 50 à 60 euro als klanten andere diensten zoals video-op-aanvraag, muziek en spelletjes gaan afnemen.

Een peiling van het marktonderzoeksbureau InSites Consulting bij 1.277 Belgische internetgebruikers toont alvast aan dat er belangstelling is voor nieuwe producten en dat er bovendien een bereidheid is om te betalen. Video-op-aanvraag scoort het best: maar liefst de helft van de ondervraagden heeft er trek in. Interactieve televisie (onder andere deelnemen aan spelprogramma's, bijkomende informatie over onderwerpen die in programma's aan bod komen en kijken naar uitzendingen wanneer men wil zoals bij een videorecorder) komt op de derde plaats.

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud