interview

Françoise Chombar: ‘Manager van het Jaar, zo'n prijs weiger ik'

Francoise Chombar, topvrouw van Melexis ©Dieter Telemans

Ja, het gaat uitstekend met Melexis. De chipfabrikant publiceerde deze week verrassend goede resultaten. ‘Maar’, zegt topvrouw Françoise Chombar, ‘we zullen ook nog wel eens negatief verrassen.’

Bij het brede publiek is Melexis geen naam als een klok, maar al wie met de auto rijdt, komt - weliswaar zonder het te beseffen - in aanraking met de producten van het Limburgse bedrijf dat Chombar samen met haar echtgenoot Rudi De Winter en Roland Duchâtelet eind jaren 80 uit de grond stampte. ‘Auto’s zijn in 25 jaar tijd computers geworden’, zegt Chombar. ‘Bijna alles wat vroeger mechanisch of hydraulisch aangestuurd werd, gebeurt vandaag via elektrische signalen.’ En daarvoor zijn de micro-elektronica van Melexis nodig.

  • Belgische ontwerper en fabrikant van chips en sensoren.
  • Eind jaren 80 opgericht door Roland Duchâtelet (vandaag de grootste aandeelhouder en bestuurder, niet operationeel actief)
  • Levert wereldwijd aan de automobielsector.
  • Boekte in het derde kwartaal 86,6 miljoen euro omzet (+22%) en een bedrijfswinst van 26,2 miljoen euro (+49%).
  • Telt wereldwijd zo’n 900 werknemers. Heeft in België vestigingen in Ieper en Tessenderlo (onder meer testing en O&O).
  • Françoise Chombar is CEO en aandeelhouder, haar partner Rudi De Winter bestuurder en aandeelhouder.

Gemiddeld zitten zes chips van Melexis in één auto, verspreid over alle klasses. Van de dikste BMW tot de budgetmodellen van Tata zit er elektronica in die dan wel niet ‘made in Limburg’ is, maar er wel is bedacht. Zowel onder de motorkap - bijvoorbeeld om het remsysteem aan te sturen of de motor zuiniger te laten draaien - als in de cockpit. De vergroening en de ‘vercomputering’ van auto’s wereldwijd geeft Melexis een dubbele boost, getuige de sterke resultaten die het deze week publiceerde voor de periode juli - september. Al voor de derde keer dit jaar heeft Melexis de prognoses voor het hele jaar opgetrokken.

In het testlab in Tessenderlo toont Chombar hoe Melexis dat groeipad wil volhouden. We krijgen producten te zien die klaar zijn, maar pas volgend jaar in auto’s van allerlei allooi terechtkomen. Het lab biedt een inkijk in de auto van de heel nabije toekomst (lees inzet). De cockpit zal dynamisch verlicht worden met ledlampjes. ‘Als je instapt, zal sfeerverlichting aangaan die je kan personaliseren’, legt Chombar uit. ‘Dankzij onze optische sensoren zal er licht aanfloepen als je iets begint te zoeken op de bodem van je wagen. Je kinderen worden gekalmeerd met rustgevend licht als ze het te bont maken. En jij ook, wanneer je te snel rijdt.’

‘Er is nog heel veel groei’, zegt Chombar. Beleggers wrijven zich in de handen. Melexis noteert sinds 1997 op de beurs en is ondertussen ruim 1,4 miljard euro waard, bijna evenveel als Bekaert, een industrieel bedrijf met een veelvoud aan werknemers en 134 jaar geschiedenis. Of dat geen druk legt? ‘Neen’, zegt ze. ‘Beurswaarde, dat is puur virtueel, een paar cijfers op een website. Vorige week ging het even slecht op de beurs, en waren we plots 200 miljoen euro minder waard. Zegt dat niet genoeg?’ Ook van de cultus rond haar persoon - het weekblad Trends nomineerde haar tot Manager van het Jaar - moet ze niets weten. ‘Ik heb duidelijk gemaakt dat ik die prijs niet moet hebben. Het draait niet om mij, maar om het team.’

Dat heb ik nog CEO’s horen zeggen, die stiekem heel ijdel zijn en fier als ze gelauwerd worden.
Françoise Chombar: ‘Het is een hele eer, ik ben daar niet ongevoelig voor, maar zo’n prijs past niet bij hoe we werken bij Melexis. Ik wil de rol van de CEO relativeren. Melexis heeft wereldwijd 900 werknemers, dan is een prijs voor mij alleen misplaatst. Alsof ik iets in mijn eentje kan. Natuurlijk draag ik bij tot dit bedrijf - het omgekeerde zou erg zijn - maar als ik er morgen niet meer ben, blijft Melexis draaien.’

Francoise Chombar, topvrouw van Melexis ©Dieter Telemans

Probeert u toch eens de factor-Chombar in het succes van Melexis te beschrijven.
Chombar: ‘Ik ben het uithangbord, ik houd het team samen. En ik heb enkele waarden op scherp gesteld. Zoals: nooit stilstaan, altijd beter willen doen, onze klanten altijd beter bedienen.’

Kent u bedrijven waar het een waarde is om wel stil te staan en niet te willen verbeteren?
Chombar: ‘Elk bedrijf heeft zijn cultuur. Ik hoor toch van onze klanten dat ze appreciëren dat wij altijd iets doen met hun feedback. Zelfs al brengt het ons niet meteen iets op. Soms pikt een klant een nieuw project niet op, en dan vragen we: waarom niet? Sommige klanten gaan altijd op die vraag in, omdat ze weten: Melexis neemt dat ter harte. Blijkbaar is het niet vanzelfsprekend dat leveranciers luisteren naar hun klanten. En ik druk onze medewerkers ook op het hart dat ze fouten mogen maken. Ik vind dat niet erg, als ze eruit leren. Wie bij Melexis werkt, steekt zijn fouten niet weg. Ik communiceer intern ook openlijk over waar ik mij vergist heb, om dat gedrag aan te moedigen.’

Econoom Geert Noels tweette deze week over de resultaten van Melexis: ‘Een vrouwelijke trainer verzacht de zeden.’
Chombar: (lacht) ‘Dat is fijn. Maar ik ken evenzeer heel harde vrouwen en heel zachte mannen. En ik denk niet dat het woord ‘zacht’ per se bij mij past.’

Melexis zit niet alleen in een markt die groeit. U bent het nummer vijf op de markt voor autosensoren, en wint nog steeds marktaandeel. ‘Omdat Melexis in volle crisis tot 20 procent van zijn omzet in onderzoek & ontwikkeling investeerde’, stellen de analisten van UBS. Is dat de reden?
Chombar: ‘Het is een combinatie van factoren. We zijn op het juiste moment begonnen. We zijn stap voor stap meegegroeid met de trend van meer elektronica in auto’s. We hebben zo gaandeweg veel kunnen leren. Vandaag zou het veel moeilijker zijn om met Melexis van nul te beginnen. We zijn in volle crisis blijven investeren, dat klopt. Omdat we wisten dat het weer goed zou komen. Maar we hebben door de crisis ook een activiteiten laten vallen. Onze klanten waren in survival mode, dus hebben we heel sterk naar onszelf gekeken. We hebben onszelf ter discussie gesteld. Voordien deden we dat minder omdat het alleen maar vooruitging.’

‘De zelfrijdende auto komt er’, zegt Françoise Chombar. ‘En die zal technologie van Melexis bevatten. Maar het kan nog even duren voor alle technologieën op elkaar afgestemd zijn en het wetgevende plaatje rond is’.

Deze toepassingen van Melexis vindt u wel al op korte termijn in nieuwe auto’s (de merken zijn vaak nog confidentieel).

Sfeerverlichting

Met Melexis-sensoren wordt de wagen aan de binnenkant dynamisch verlicht met ledlampjes. Bijvoorbeeld als u instapt, iets zoekt op de bodem van de auto, te snel rijdt of bij ruzie op de achterbank (rustgevend licht).

NFC-technologie

Via Near Field Communication-technologie zult u uw smartphone draadloos kunnen opladen in de auto, of zelfs uw auto kunnen starten.

3D-beeldvorming

Via een 3D-sensor van Melexis kunnen de bestuurder en zijn passagier nauwkeurig in de gaten gehouden worden (en eventueel bijgestuurd), zelfs bij fel zonlicht.

Maken de Belgische ingenieurs het verschil?
Chombar: ‘Je hebt heel goede ingenieurs nodig, heel goede technici. En die komen makkelijker dan vroeger bij ons werken, omdat we nu een reputatie hebben opgebouwd. Maar er is geen overschot aan die profielen in België. Dat is voor ons een probleem, maar voor kleinere bedrijven is het nog veel moeilijker. 17 procent van de studenten kiest voor een technische richting, in Duitsland is dat tweemaal zoveel. Hun industriële weefsel is dan ook veel sterker. Het is echt belangrijk dat er meer technische profielen van de schoolbanken komen.’

Zegt de vrouw die afstudeerde als licentiaat tolk.
Chombar: ‘Ik ben nooit gestimuleerd om een technische richting te volgen. Als ik opnieuw zou kunnen beginnen, had ik misschien wel zo’n richting gedaan.’

Melexis boekt 87 procent van zijn omzet op de automobielmarkt, ruim 60 procent daarvan met magnetische sensoren. Zijn dat niet veel eieren in één mand?
Chombar: ‘Voor de magnetische sensoren zie ik geen probleem. Zowel in automobiel als daarbuiten komen er nog toepassingen bij. En ook in sommige regio’s valt nog vooruitgang te boeken. We willen wel het gewicht van niet-automobiel versterken. De automobielmarkt is conservatief, daarom willen we ook meer werken voor markten die sneller innovaties aannemen. Als autobouwers zien dat een technologie elders werkt, zijn ze minder terughoudend om ze zelf aan te nemen. Onze chips zitten al in stofzuigers, haardrogers, koffiemachines, maar daar kan nog veel bijkomen. Energie-efficiëntie begint nu pas belangrijk te worden voor producenten van verbruiksgoederen. Hen willen we bedienen. Het slimme, duurzame huis met veel stroom-, druk- en lichtsensoren komt er. Daar zijn mogelijkheden.’

Met een beurswaarde van 1,4 miljard euro verwachten beleggers stilaan wel veel mogelijkheden.
Chombar: (zucht) ‘We proberen altijd realistisch te zijn. We kunnen alleen maar prognoses geven op basis van wat we zien. Als dat goed is, fijn. Maar het kan ook eens minder zijn. Het zal ook eens minder zijn. Het is niet omdat het een paar kwartalen goed gaat, dat het altijd goed zal gaan. Wat sommige analisten schrijven over hoe we het in 2015 zullen doen, daar hebben wij niet aan meegeholpen. Wij zullen onze prognose in februari geven.’

Leggen die verwachtingen en die hoge beurswaarde geen druk op uw schouders?
Chombar: ‘Neen. Helemaal niet. De verwachtingen van de klanten en de werknemers, die vind ik belangrijk. Dat is mijn mantra: concentreer je in eerste instantie daarop. Ik laat mij niet onder druk zetten door analisten en beleggers. Als we het goed doen, zullen de aandeelhouders wel mee profiteren.’

Herlees een eerder interview met Françoise Chombar, het resultaat van een winterwandeling met de topvrouw van Melexis (De Tijd, 22 februari 2014)

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud