Advertentie
Advertentie

‘Met deze koffer heb ik zeshonderd jobs gered'

©Emy Elleboog

‘Innovatie is een kwestie van zelfbehoud.’ Rik Hillaert kan het weten. Hij ontwierp een koffer die zijn eigen job en die van zijn 600 collega’s bij Samsonite in Oudenaarde redde. Toch had het weinig gescheeld of het ultralichte materiaal waarmee hij uitpakte, was in de kast beland.

Toen Rik Hillaert, hoofd ontwikkeling van de Samsonite-vestiging in Oudenaarde, na jaren experimenteren een spectaculair nieuw materiaal voor koffers voorstelde aan de directie, was de ontvangst behoorlijk lauw. Het zogenaamde Curv-materiaal, van zelfversterkend polypropyleen, was stukken lichter dan alles wat gangbaar was in de sector, en bovendien sterkerr. Maar het toenmalige bestuur wilde van Samsonite een luxemerk maken à la Louis Vuitton. Het materiaal werd gebruikt voor een high-endkoffer, waarbij de chrome afwerking en het complexe interieur zo zwaar waren dat het resultaat amper verschilde van andere koffers. Deze X’Lite verkocht maar matig, en Curv verdween naar de achtergrond.

Nochtans hadden Hillaert en zijn ploeg zo ongeveer de toekomst van het hele bedrijf in handen. En dat op een moment dat het bijzonder slecht ging met het wereldberoemde merk. Na de terreuraanslagen van 9/11 was de verkoop al ingezakt met 30 procent, en dan moest de financiële crisis nog komen. Die overlaadde Samsonite, op dat moment eigendom van de private-equityfirma CVC, met schulden. De toekomst van de site in Oudenaarde was bijzonder onzeker, en zelfs een faillissement was niet denkbeeldig.

Aan de vooravond van de crisis wist het team rond Hillaert het bedrijf echter te overtuigen om het materiaal nog een kans te geven, deze keer in een uitvoering die de lichte en sterke kwaliteiten optimaal benutte. De rest is geschiedenis. De Cosmolite was een instantsucces. Het eerste jaar bracht hij al 20 miljoen euro op, terwijl de productie de vraag nog niet eens kon volgen. Met 3,4 kilogram voor een grote koffer deed hij de concurrentie, die rond 5 kilogram zat, verbleken, terwijl hij ook slagvaster was. Zeven jaar later zitten de concurrenten nog steeds een kilogram achterop en wegen de Cosmolites nog maar 2,5 kilogram. De teller staat op 1,7 miljoen verkochte exemplaren.

‘De Cosmolite heeft Oudenaarde gered, daar is weinig twijfel over’, knikt Hillaert terwijl hij ons door de gigantische site leidt. ‘En misschien wel de hele groep.’ Interne verkoopcijfers geeft de ingenieur liever niet prijs, maar het belang van het Curv-materiaal voor Samsonite is overduidelijk. Oudenaarde trekt vandaag investeringen aan en geldt als het laboratorium voor nieuwe producten van de hele groep. Hillaert is vandaag Samsonites vicepresident van productie en productontwikkeling en heeft de fabrieken in België, Hongarije en India onder zich.

Het verhaal achter Curv geeft in de eerste plaats aan hoe belangrijk innovatie kan zijn voor een bedrijf. ‘Een zaak van zelfbehoud’, vindt Hillaert. ‘Zeker ook voor productievestigingen in een land als België. Enkel de werking met machines automatiseren en het productieproces optimaliseren is voor ons niet goed genoeg, dan blijven we nog te duur. Wij moeten machines ontwikkelen die niet in de eerste plaats arbeid vervangen, maar ook nieuwe producten mogelijk maken.’

In de tweede plaats bewijst Curv ook hoe hobbelig het parcours van een innovator kan zijn. Niet alleen omdat de uitvinding zelf veel tijd kost, maar ook omdat een innoverend materiaal niet automatisch een succesvol product oplevert of omdat het management van het bedrijf niet overtuigd is. ‘Wat je nodig hebt, is een kleine groep van believers. En innoveren betekent ook dat je moet netwerken’, stelt de 54-jarige Belg.

Rik Hillaert is een van de vernieuwers in onze Tijd 50. De overige 49 ontdekt u in onze interactieve tool.

 

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud