Wie doet de grote vijf wat?

Na alweer een uitzonderlijk kwartaal bevestigt big tech de grote winnaar van de pandemie te zijn. Daarmee groeit ook de schietschijf op de rug van techaandelen. Kunnen concurrentiewaakhonden en hogere belastingen stokken in de wielen steken?

‘Gewoon waanzin.’ Marktwatchers en fondsbeheerders zijn intussen gewend aan de oogverblindende groeicijfers van de bigtechaandelen, maar wat Amazon en co. de voorbije weken publiceerden overtrof de verwachtingen. ‘Sommige kwartaalresultaten waren ronduit fenomenaal’, zegt Quirien Lemey, die voor Degroof Petercam Asset Management enkele techgeoriënteerde fondsen beheert. Hij pikt er de e-commercegigant Amazon uit, die zich volgens hem almaar meer onderscheidt met zijn indrukwekkende cloudbusiness en de omzetgroei ervan nog kon versnellen. ‘Waanzin.’

Sommige kwartaalresultaten waren ronduit fenomenaal.
Quirien Lemey
Beheerder van enkele techgeoriënteerde fondsen voor Degroof Petercam Asset Management

Om de waanzin in enkele cijfers te vatten: het vijftal Amazon, Microsoft, Apple, Alphabet (Google) en Facebook zag zijn gezamenlijke omzet in het eerste kwartaal met 41 procent groeien tot 322 miljard dollar. De groei in digitale advertenties versnelde, wat Alphabet en Facebook elk de grootste toename in advertentieomzet in jaren opleverde, mede dankzij de talloze kmo’s die tijdens de pandemie de switch naar het web maakten.

De winstgroei van het vijftal oogt nog straffer, met ruimschoots een verdubbeling
tot 75 miljard dollar. Fors toegenomen winstmarges hielpen een handje.

Dankzij thuiswerken

De resultaten bevestigen dat de pandemie een boost heeft gegeven aan de bigtechbedrijven. Ze hadden de antwoorden in huis voor een samenleving die noodgedwongen meer moet thuiswerken. Ook shoppen en ontspannen gebeurt meer in eigen huis. De vraag is of die digitale groeispurt blijvend is, ook als de pandemie verleden tijd is. Nicholas Hancock, techanalist bij de fondsbeheerder Carmignac, denkt van wel. ‘Wij geloven dat de veranderingen in het consumentengedrag permanent zijn nu een ruimer publiek het gemak en de lage kosten van die diensten ontdekt heeft’, zegt Hancock.

Meer nog, nadat de big tech beleggers een vangnet geboden heeft om met de coronacrisis om te gaan, lijkt het erop dat hetzelfde clubje aandelen ook goede zaken kan doen tijdens de heropleving van de economie. Zo is de verwachting dat Google zal profiteren van de heropening van het toerisme en de bijbehorende
advertentiegolf. ‘Zeker in de VS, waar Google een primair kanaal is voor reizen’, zegt Lemey. Volgens Hancock wordt boven op de pandemiewinst voor de big tech mogelijk nog een cyclisch heroplevingseffect gestapeld. Al is dat voor Lemey ondergeschikt aan de structurele digitaliseringstrend die al een decennium bezig is en die de techreuzen blijvend de wind in de zeilen geeft.

135
miljard dollar
De cashberg van Google-moeder Alphabet is gegroeid tot 135 miljard dollar.

Microsoft-baas Satya Nadella laat geen twijfel bestaan over de aanhoudende rugwind. ‘Een jaar ver in de pandemie zien we dat de digitale omarming niet afneemt, maar net versnelt’, stelt hij. De cashberg van Google-moeder Alphabet is gegroeid tot 135 miljard dollar. Omdat het geen blijf weet met zijn geld, wil het voor 50 miljard dollar eigen aandelen inkopen. Tegelijk verstevigt Amazon zijn slotgracht tegen mogelijke concurrenten via miljardeninvesteringen in infrastructuur en allerhande technologie, signaleert Hancock.

Keerzijde

Het is de ‘winner take all’-economie - met dominante bedrijven en hun onoverkomelijke schaal- en netwerkeffecten - in volle actie. Ook op de beurs domineert het vijftal: hun gezamenlijke beurswaarde is intussen goed voor bijna een kwart van de S&P500-index met daarin Amerika’s grootste 500 bedrijven. Hun gewicht is bijna verdubbeld in amper vijf jaar.

De keerzijde is dat de big tech met haar flitsende resultaten onbedoeld extra aandacht van regelgevers en overheden krijgt. Wereldwijd groeit het voornemen om de macht van dominante platformbedrijven te beknotten en verstikkende monopolievorming tegen te gaan. Dat big tech zijn greep op de economie nog verstevigde tijdens de pandemie vergroot de urgentie bij de monopoliebestrijders.

De Beurs Van Tegenwoordig

‘De Beurs Van Tegenwoordig’ is een podcast van De Tijd voor startende beleggers. Journalist Ellen Vermorgen verkent samen met haar gasten de nieuwste fenomen uit de beurswereld en gaat op zoek naar de antwoorden op beursvragen van luisteraars. Beluister de podcast nu.

Daarnaast steken de monsterwinsten de ogen uit van overheden op zoek naar belastinginkomsten om de pandemiefactuur te betalen. Zeker omdat de grote techmultinationals bedreven zijn in het verschuiven van hun winsten naar fiscaal vriendelijke oorden. Ook daartegen groeit wereldwijd een front nu de Amerikaanse regering-Biden de aanslepende gesprekken over een minimumbelasting voor de grootste multinationals nieuw leven heeft ingeblazen. President Joe Biden koppelt daaraan een gepland hoger tarief in de Amerikaanse vennootschapsbelasting.

Tot slot is er ook friendly fire nu Apple de privacyinstellingen gevoelig aanscherpt via een update van zijn iOS-besturingssysteem voor de iPhone en andere toestellen. Gebruikers van een iPhone zullen apps als die van Facebook expliciet toestemming moeten geven om via cookies hun doen en laten op het internet te volgen. Als een grote meerderheid van de gebruikers daar zoals verwacht niet mee akkoord gaat, zullen apps veel minder persoonlijke informatie kunnen verzamelen die ze normaal te gelde maken via gerichte advertenties. Apple schiet zo een gat in hun businessmodel, met gamingbedrijven maar ook Facebook als vaak genoemd slachtoffer.

De vraag is of een salvo van concurrentie- of antitrustmaatregelen, belastingen en striktere privacy big tech van zijn wolk kan halen. Voorlopig lijkt het erop dat de techwinsten veel sneller groeien dan het tempo waarin regelgevers actie in de steigers zetten.

Gouden regel

Zowel Lemey als Hancock erkent dat de dreiging van regelgeving - en de jacht op monopolisten in het bijzonder - als een donderwolk boven de techsector hangt. ‘Voor beleggers is dat een terechte bezorgdheid. Je merkt dat ook aan de waarderingen van Facebook en Alphabet, die relatief goedkoop zijn door de rechtszaken in de VS tegen hen’, zegt Hancock. Het Amerikaanse ministerie van Justitie opende in het najaar een rechtszaak tegen Alphabet voor misbruik van zijn monopoliepositie en het ondermijnen van innovatie en productkwaliteit. In december volgde Facebook, dat een rechtszaak aangesmeerd kreeg door de Federal Trade Commission (FTC). Ook Apple en Amazon liggen in het vizier.

Je merkt dat ook aan de waarderingen van Facebook en Alphabet, die relatief goedkoop zijn door de rechtszaken in de VS tegen hen.
Nicholas Hancock
Techanalist bij de fondsbeheerder Carmignac

Toch acht Hancock de kans dat de rechtszaken een significante bedrijfsimpact hebben ‘heel klein’. Het is niet eenvoudig in een Amerikaanse rechtbank een antitrustveroordeling te bekomen met de huidige wetgeving en rechtspraak. Zeker omdat Facebook en Google hun product gratis aanbieden, wat de traditionele manier om consumentenschade te bepalen - via kunstmatig hoge prijzen - buitenspel zet.

Als het bij boetes voor misbruik van marktmacht zou blijven, is er volgens Lemey geen vuiltje aan de lucht. ‘Ik noem dat de gouden regel: boetes zijn fantastisch. Je zal zien dat de aandelenkoers dan gegarandeerd stijgt, want voor zo’n bedrijf is het gewoon een kwestie van die boete te betalen en de bladzijde om te draaien. Erger is het als techbedrijven hun platformen en de werking van hun business moeten aanpassen. Dat kan een serieuze impact hebben.’

Regelgevers die willen ingrijpen dreigen onbedoeld de positie van big tech te versterken door extra barrières op te werpen voor kleinere nieuwkomers.
Quirien Lemey
Fondsbeheerder Degroof Petercam Asset Management

Daarnaast is er nog een ‘donkere regel’, zegt Lemey. Of misschien beter: een perverse. ‘Regelgevers die willen ingrijpen dreigen onbedoeld de positie van de big tech te versterken door extra barrières op te werpen voor kleinere nieuwkomers.’ Lemey verwijst als voorbeeld naar de duizenden medewerkers die berichten en foto’s op Facebook moeten screenen op schendingen van de gebruiksregels. Zo’n dure operatie vormt een drempel voor nieuwkomers. ‘Regelgevers moeten dus heel goed nadenken over wat ze doen’, waarschuwt Lemey.

Techcritici aan de macht

Een gevaar voor de big tech is dat politici met nieuwe wetgeving komen die het makkelijker maakt om digitale monopolisten aan te pakken, zegt Hancock. Dat risico is toegenomen nu de Democraten aan de macht zijn in de VS. De regering-Biden benoemde enkele vooraanstaande critici van techmonopolies in sleutelorganen: zo is Lina Khan voorgedragen voor een zitje in de FTC, terwijl Tim Wu deel uitmaakt van Bidens economische raad als raadgever voor tech- en concurrentiebeleid. De Democratische senator Amy Klobuchar presenteerde in februari een ambitieus wetsvoorstel dat het concurrentiebeleid weer tanden moet geven.

Ook de Europese instellingen buigen zich over scherpere techwetgeving, met de ambitie te landen in het voorjaar van volgend jaar.

Hoe sterk komt big tech uit de pandemie?
Het vijftal Apple, Alphabet, Amazon, Microsoft en Facebook zag zijn gezamenlijke omzet vorig kwartaal met 41 procent groeien tot 322 miljard dollar. Hun winst verdubbelde ruimschoots tot 75 miljard.

Waarom hangt er onweer in de lucht?
De topresultaten trekken extra aandacht van regelgevers en overheden die jacht maken op monopolisten en belastinginkomsten. Tegelijk bedreigt Apples privacyupdate de inkomsten uit digitale advertenties.

Moeten beleggers wakker liggen?
Voorlopig lijkt het erop dat techwinsten veel sneller groeien dan het tempo waarin regelgevers actie
in de steigers zetten. Bovendien riskeren sommige acties de groten alleen maar groter te maken.

Wat er ook van komt, Hancock waarschuwt dat de schaduw van de monopoliejacht niet snel zal verdwijnen. Hij verwijst naar Microsoft, dat zo’n 20 jaar geleden in de VS vervolgd werd voor misbruik van zijn marktmacht. De softwaregigant kon de zaak uiteindelijk schikken, maar de affaire heeft Microsoft wel bijna tien jaar beziggehouden. Opvallend is dat Microsoft vandaag wat onder de radar van de concurrentiewaakhonden blijft. Zo kon het onlangs nog de overname aankondigen van de spraaktechnologiespecialist Nuance, goed voor een prijskaartje van een kleine 20 miljard dollar. Bij bedrijven als Facebook en Alphabet - die onder de microscoop liggen - lijken zulke grote deals niet langer te zullen passeren, meent Hancock.

Niet alleen de Amerikaanse techbedrijven voelen de hete adem van de toezichthouder. In China draait de Communistische Partij de eigen techgiganten - van Alibaba over Ant tot ByteDance en Tencent - de duimschroeven aan. ‘De Chinese toezichthouders zijn momenteel strenger dan die in het Westen’, zegt Hancock. ‘Voor Chinese techbedrijven is dat een nieuwe ‘cost of doing business’, niet meer dan dat. Het verandert fundamenteel niets aan het business- en beleggingsplaatje. China blijft wegens zijn omvang een enorme marktopportuniteit.’

Ook de hogere belastingfactuur die in het verschiet ligt, kan louter als vervelende extra kosten beschouwd worden. ‘Meer belastingen op big tech - hoe terecht ook - zouden negatief zijn, maar ze zijn zeker niet het einde van de wereld’, relativeert Lemey. ‘Het maakt hen niet minder concurrentieel. Voor een belegger
betekent dat gewoon een iets hoger belastingpercentage in zijn waarderingsmodel. De beursimpact zou één of twee dagen voelbaar zijn, en daarna is dat weer een zorg minder. De volgende dag begint een nieuw verhaal.’

Elke stem nodig

De koersen van de techaandelen lijken voorlopig geen rekening te houden met een belastinggolf. De vraag is wat uiteindelijk uit de bus komt. Zo wil Biden het tarief van de Amerikaanse vennootschapsbelasting weer optrekken naar 28 procent, nadat zijn voorganger Donald Trump het verlaagd had van 35 naar 21 procent. Maar Biden heeft daarvoor elke Democratische stem in de Senaat nodig, en zijn partijgenoot Joe Manchin liet al verstaan dat hij maximaal tot 25 procent wil gaan. Als het toch 28 procent wordt, zou dat volgens het beurshuis Goldman Sachs de winst per aandeel van het gemiddelde S&P500-bedrijf volgend jaar met 9 procent doen dalen.

9
procent
Als de Amerikaanse vennootschapsbelasting naar 28 procent stijgt, dan kan de winst per aandeel van het gemiddelde S&P500-bedrijf volgend jaar met 9 procent dalen.

Techbedrijven zijn daarbij extra kwetsbaar, omdat ze handig gebruikmaken van het immateriële karakter van hun softwarecodes en patenten om winsten te verschuiven naar fiscaalvriendelijke oorden. Daardoor kende het gemiddelde techaandeel in de S&P500 een belastingtarief van 14,8 procent in het derde kwartaal van 2020, tegenover 17,5 procent voor de S&P500.

Of Apples privacycampagne de brandstof van de big tech zal dichtknijpen, is evenmin zeker. Ook hier dreigt een pervers effect, waarbij de groten alleen maar groter worden. Digitale advertenties zullen minder gericht en dus minder performant worden als de oogst van persoonlijke informatie verkleind wordt. ‘Maar het komt neer op de relatieve performantie’, verduidelijkt Hancock.

Ook Apple wint als appontwikkelaars niet langer hun apps aanbieden en in de plaats daarvan met betalende abonnementen werken.

‘In vergelijking met offline advertenties in magazines of op tv blijven digitale advertenties vele malen efficiënter. En bij de digitale adverteerders zijn de spelers die zelf rechtstreeks toegang hebben tot veel persoonlijke informatie in het voordeel. Zoals Google en Facebook. Google verzamelt veel info via eigen toepassingen zoals zijn zoekmachine, Maps of YouTube, en ook Facebook heeft voldoende kanalen. Zo kunnen ze hun marktaandeel mogelijk nog uitbreiden ten koste van concurrenten met een kleiner vangnet’, aldus Hancock.

Ook Apple wint als appontwikkelaars niet langer gratis hun apps aanbieden - omdat ze nu onvoldoende informatie voor advertenties kunnen verzamelen en doorverkopen - en in de plaats daarvan met betalende abonnementen werken. Als ze hun apps via het machtige App Store-platform van Apple aanbieden, neemt die laatste glimlachend een commissie van 15 tot 30 procent. En zwellen de koffers van big tech voort aan.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud