portret

Axel Miller: D'Ieterens mislukte dealmaker

Lukas Vanacker

Axel Miller struikelde bij D'Ieteren over zijn grootste talent: grote deals sluiten.

Toen Axel Miller (54) in 2008 werd ontslagen bij Dexia verliet hij de bank met de duim omhoog en onder applaus van zijn medewerkers. Zo'n emotioneel afscheidstafereel zal zich bij D'Ieteren wellicht niet herhalen.

Het beursgenoteerde bedrijf liet maandagochtend onverwacht weten dat de samenwerking met zijn CEO na bijna zes jaar wordt stopgezet. De raad van bestuur en Miller kwamen tot de vaststelling dat 'hun visies op de toekomstige ontwikkelingen van de groep en de leiderschapsstijl niet langer samenvallen', klonk het omzwachteld. 

De verwijzing naar de leiderschapsstijl van Miller is opmerkelijk. Naar buiten trad de CEO op als grote charmeur. Maar bij het personeel was de koele cijferaar nooit geliefd. 'Als hij iets besliste, moest het ook zo gebeuren', zegt een voormalige werknemer.

Dat Miller op zijn eerste werkdag toekwam met een Chrysler en daar nog maanden mee rondreed, botste bij de autogekke 'D’Ietereniens' op onbegrip. 'Onder Miller is D'Ieteren veranderd van een familiebedrijf naar een bedrijf dat geleid wordt op basis van cijfers en Excel-bestanden', klinkt het. 

Holding

De familie D'Ieteren gaf Miller bij zijn aankomst in 2013 een duidelijke taak. De ervaren zakenbankier en dealmaker moest 'het huis' D'Ieteren stutten met een derde pijler, naast de import van auto's van de Volkswagen-groep en autoglasreparatie via de Carglass-moeder Belron.

Twee jaar eerder had D'Ieteren 400 miljoen euro gevangen met de verkoop van zijn belang in de autoverhuurder Avis Europe. Met dat geld deed Miller het 200 jaar oude D'Ieteren vervellen van een autobedrijf tot een investeringsholding. 

In 2016 legde Miller een half miljard euro op tafel voor de Italiaanse schriftjesmaker Moleskine. Maar de overname kwam erg moeilijk op gang en het Italiaanse bedrijf maakt nog altijd maar een paar procent van de omzet en winst van het familie-imperium uit.

Met Moleskine koos Miller voor een bedrijf dat niets met mobiliteit te maken heeft. Maar zijn uitspraak dat 'D'Ieteren geen autogroep is' deed veel wenkbrauwen fronsen bij het bedrijf dat een vermaard oldtimermuseum in zijn hoofdkantoor heeft.

Carglass weg

Eind 2017 deed Miller een nieuwe zet. D'Ieteren verkocht 40 procent van Belron aan het Amerikaanse investeringsfonds CD&R. Het bedrijf cashte, inclusief uitzonderlijk dividend, meer dan 1 miljard euro. Het geld uit die deal moest de diversificatie van de groep versnellen.

De move deed de tweede pijler van D'Ieteren wegsmelten terwijl van de derde pijler geen spoor was. Vragen over toekomstige overnames wimpelde Miller op persconferenties met zijn kenmerkende charme af. 'Wij zijn niet gehaast', beklemtoonde de geboren dealmaker elke keer.

Intussen zit D'Ieteren op een cashberg van meer dan 1 miljard euro. Over de toekomstige strategie botste Miller met de de raad van bestuur. De twee partijen zaten niet op een lijn over het soort acquisitie en de grootte ervan, zegt een insider.

Zinde Miller op een gigantische overname, die de bestuurders te groot vonden? Of was de jonge voorzitter Nicolas D'Ieteren, die twee jaar geleden het roer van zijn charismatische vader Roland overnam, het wachten beu? Als de discrete familie D'Ieteren niet tevreden is, kan het immers snel gaan. Millers voorganger Jean-Pierre Bizet vloog binnen de 48 uur buiten.

Winstgroei

Toch wekt het tijdstip van Millers vertrek verbazing. Eind februari pakte de CEO nog met uitstekende resultaten uit. De Brusselse holding zag haar omzet 7 procent groeien, de winst voor belastingen steeg met 16 procent naar 226 miljoen euro. 'Wij zijn goed bezig', triomfeerde Miller. Het beurshuis Kepler Cheuvreux noemt zijn ontslag een 'verontrustende zet'. Het aandeel D'Ieteren ging maandag 2,9 procent achteruit. 

De financiële directeur Arnaud Laviolette, een vroegere zakenbankier van ING, en investeringsverantwoordelijke Francis Deprez nemen de leiding van het bedrijf tijdelijk over in afwachting van de benoeming van een nieuwe CEO. Het duo zal de rust in het bedrijf moeten terugbrengen, nadat marketingdirecteur Beatrice Paques enkele weken geleden al op staande voet ontslagen werd.

Miller heeft volgens het jongste jaarverslag, dat dateert uit 2017, recht op een ontslagpremie van een jaarloon, of 865.000 euro. De Brusselaar, die sinds zijn komst naar D'Ieteren geen enkel interview gaf, was niet bereikbaar voor een reactie.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect