reportage

‘Tesla gaat alles veranderen'

©Roel Verrycken

De nieuwe ‘gigafabriek’ van het autobedrijf Tesla in de woestijnstaat Nevada moet de elektrische auto binnenkort een grote stap dichterbij brengen. Een verhaal van superlatieven, met dank aan een bordeelbaas.

‘Alles wat je van hier kan zien, is eigenlijk van Tesla’, zegt Lance Gilman. We zijn in zijn zware pick-uptruck afgeweken van de verharde weg om een heuveltop op te rijden en staren in de droge wind naar het woeste landschap van het Tahoe Reno Industrial Center. Beneden in het dal zijn graafmachines in de weer om de grond te effenen voor wat binnenkort een van de grootste fabrieken op de planeet moet worden. Hier gaat Tesla, het bedrijf van de ondernemer Elon Musk dat pioniert met elektrische luxewagens, op een enorme schaal batterijen bouwen. ‘Tesla heeft ook al de omliggende grond gekocht, alles wat hoger ligt dan de fabriek. Zodat niemand op de fabriek neerkijkt.’

Gilman - 70, cowboyboots en blinkende ogen onder zijn zwarte stetson - is de uitbater én de dealmaker van TRI, dat zichzelf niet onbescheiden omschrijft als ‘het grootste industrieterrein ter wereld’. Massief is de zone in ieder geval. Met een oppervlakte van 433 vierkante kilometer is TRI, een kwartier rijden van het centrum van Reno, twee keer zo groot als de stad Antwerpen. 166 bedrijven trokken er al heen, waaronder Amazon, Dell en Walmart. ‘It’s a big, big landmass’, glundert Gilman over de industriële oase in het dorre en bergachtige gebied. Zo groot dat tussen de fabriekshallen nog meer dan 1.100 wilde mustangs rondzwerven.

Een ideaal terrein voor de productie van batterijen, oordeelde Tesla-oprichter en CEO Elon Musk. Hij poot er een gebouw neer van 465.000 m2 - groter dan de Boeing Everett Factory in de staat Washington, de reusachtige hal waar de vliegtuigbouwer aan de 787 Dreamliner sleutelt. Tegen 2020 moeten hier meer lithium-ion batterijen van de band rollen dan de volledige wereldproductie van vandaag. Tesla sloot daarvoor een partnerschap met het Japanse elektronicaconcern Panasonic, dat 30 à 40 procent van de investering van 5 miljard dollar op zich neemt. Nog een superlatief: de grotendeels met hernieuwbare energie aangestuurde Gigafactory wordt twintig keer groter dan de grootste bestaande batterijfabriek.

©rv

De bouw van de kolos past in de plannen van Tesla om de elektrische auto te democratiseren. Het bestaande model, de vierdeurssedan Model S, is in de VS te krijgen vanaf 71.000 dollar. De massaproductie van nieuwe batterijen moet het voor Tesla mogelijk maken het volgende model, Model 3, over enkele jaren op de markt te brengen voor een startprijs van 35.000 dollar. Met dat aankoopbedrag wordt een elektrische auto - met een autonomie van minstens 350 kilometer per laadbeurt - goedkoper in aankoop plus gebruik dan zijn evenknie op traditionele brandstof. En wordt het luxeproduct mainstream.

‘We streven ernaar binnen ongeveer drie jaar van de elektrische auto een massaproduct te maken’, meldde Tesla in een blogpost. ‘We kunnen de kosten sneller dan verwacht naar beneden halen door onze productie van batterijen op te schalen.’ Tesla is van plan tegen 2020 genoeg batterijen te maken om een half miljoen auto’s van stroom te voorzien. Ter vergelijking: in de eerste acht maanden van 2014 zijn in de VS amper 40.000 elektrische wagens verkocht - vooral in de rijkste buurten aan de westkust is de Tesla S een statussymbool.

Om deel uit te maken van die revolutie speelde Tesla meerdere westelijke Amerikaanse staten tegen elkaar uit. Ook Texas, Arizona, New Mexico en zijn thuisstaat Californië hoopten Musk te lokken. Analisten spraken over de moeder aller biedoorlogen. Politici gingen op de knieën en beloofden astronomische taksvoordelen. Rick Perry, de gouverneur van Texas, reed eigenhandig met een Model S rond in Sacramento, de hoofdstad van Californië, om zijn Californische collega Jerry Brown te treiteren. ‘Een beetje competitie is goed voor iedereen’, zei Perry in juni.

Aankondiging deal tussen Tesla en Nevada

Uiteindelijk trok Nevada aan het langste eind met een pakket belastingvoordelen ter waarde van 1,25 miljard dollar. Tesla hoeft in de Silver State de komende tien jaar geen enkele vorm van belasting te betalen. ‘Een stevige toegeving, ja’, zegt Gilman. ‘Maar de andere staten boden nog meer. Kijk, dat hoort bij een project van deze omvang. Tesla is het neusje van de zalm. Een van de meest vooruitstrevende bedrijven van onze tijd. En Elon Musk is een visionair. Hij bouwt raketten, auto’s, zonneparken. Wie weet welke nieuwe producten en industrieën hij hier nog gaat ontwikkelen’, zegt Gilman, die ter gelegenheid van de komst van Tesla de hoofdstraat van zijn industrieterrein al liet omdopen tot Electric Avenue.

In Reno, bijgenaamd ‘the biggest little city in the world’, zien ze Tesla graag komen. Heel graag, getuigt het spandoek dat in het centrum van de stad hangt. ‘Tesla, welkom in Nevada!’ Niet verwonderlijk aangezien Tesla 6.500 jobs belooft met een gemiddeld uurloon van 25 dollar, boven op de 3.000 banen voor de bouw van de fabriek. Mike Kazmierski van de Economic Development Authority of Western Nevada windt er geen doekjes om. ‘Dit is een once in a lifetime kans. Een game changer. Dit is een deel van Amerika waar de crisis het hardst is aangekomen, met de meeste foreclosures en de hoogste werkloosheid. Maar we zijn uit het dal gekropen en Tesla geeft ons de geloofwaardigheid die we nodig hebben en die we verdienen. We komen op de radar. Zou jij anders naar Reno zijn gekomen?’

‘Mijn bordeel is een uitstekende business’

De man die Tesla naar Nevada haalde, of toch een groot aandeel in de monsterinvestering heeft, is van vele markten thuis. Lance Gilman, de uitbater van het industrieterrein waarop Tesla bouwt, is ook de eigenaar van de Mustang Ranch, een van de bekendste bordelen in Nevada. De staat is de enige in de VS waar prostitutie legaal is, maar niet overal en enkel in een van de 24 erkende bordelen.

Gilman kocht de Mustang Ranch, die net buiten de industriezone ligt, tien jaar geleden over van de lokale overheid, die er beslag op had gelegd nadat de vorige eigenaar had gefraudeerd. Op eBay nota bene. ‘Ik wou een fatsoenlijke eigenaar als buur, dus kon ik het maar beter zelf doen. De faciliteiten zijn prachtig, volledig gericht op de gezondheid en de veiligheid van de dames en de klanten’, zegt Gilman. ‘Het is een uitstekende business. Ik heb er 10 miljoen dollar in geïnvesteerd. Het is een prachtig en discreet resort voor volwassenen. Weet je, ik ben er niet beschaamd over. Dit staat volledig los van mijn vastgoedzaken.’

 

Nevada gaat er prat op veel ondernemingsvriendelijker te zijn dan grote buur Californië, de achtste economie ter wereld. ‘De bureaucratie over de grens is moordend’, zegt Kazmierski. ‘We hebben al gezien dat bedrijven er 26 goedkeuringen moesten aanvragen voor ze de deuren mochten openen. Ze moesten het aantal kikkers op de parking tellen. In Nevada ontvangen we bedrijven met open armen. Bouwplannen kunnen hier heel snel worden uitgevoerd. Het kost hier 40 procent minder om zaken te doen en we zijn de ideale locatie aan de westkust. Daarom heeft Tesla voor ons gekozen.’

En dat terwijl Silicon Valley (en Tesla’s hoofdzetel) vlakbij ligt, op amper een uur of vier rijden. De regio rond Reno, waar casino’s nog niet zo lang geleden de as van de economie vormden, wil een hub voor hoogtechnologische productie worden en focust onder meer op drones en zelfrijdende auto’s. Apple, Microsoft en eBay hebben er al afdelingen. De lokale universiteit is mee aan boord en zal de komende jaren veel ingenieurs afleveren, zegt Kazmierski. ‘We noemen ons graag de suburb van de San Francisco Bay Area.’

Toen Brian Sandoval, de Republikeinse gouverneur van Nevada, op een hete middag eerder deze maand aan de zijde van Musk eindelijk mocht verkondigen dat Tesla met zijn staat in zee ging, haalde hij fenomenale projecties boven. ‘De Gigafactory heeft de komende 20 jaar een impact van 100 miljard dollar op de economie van Nevada. Alles wordt anders.’

Voor Lance Gilman is de cirkel rond. ‘In de 19de eeuw werd hier zilver en goud ontdekt: de Comstock Lode.’ Dat zette een gold rush naar de Far West in gang. ‘We waren prompt een van de rijkste plaatsen ter wereld. Wel, ik geloof dat we per capita opnieuw een van de rijkste plaatsen van Amerika kunnen worden’, zegt hij zonder verpinken. ‘We hebben opnieuw de jackpot gewonnen.’

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Partner content